La evidencia más antigua conocida de amputación data de hace 31,000 años.

Hace unos 31.000 años, un cirujano prehistórico cortó la parte inferior de la pierna de un niño cazador-recolector en Borneo. De hecho, los arqueólogos han descubierto recientemente evidencia de esta operación que ahora se considera la primera amputación médica jamás registrada. Los detalles del estudio se publican en la revista Nature.

Las amputaciones quirúrgicas, tal como las conocemos hoy, no se convirtieron en una práctica común hasta finales de 1800. Este avance se lo debemos al cirujano y científico británico Joseph Lister y su descubrimiento de los antisépticos. Previo a esto, los registros históricos y fósiles reportan numerosos casos operados en condiciones mucho más precarias.

Hasta el momento, la evidencia más temprana de una amputación humana implica a un anciano granjero de la Edad de Piedra, cuyo antebrazo izquierdo fue amputado quirúrgicamente hace unos 7.000 años. Se acaba de batir un nuevo récord en 31.000 años.

El paciente sobrevivió

El paciente era un niño, cuyos restos fueron descubiertos dentro de una cueva de piedra caliza ubicada en la parte indonesia de Borneo. Solo se puede acceder al refugio en barco y solo en ciertas épocas del año. Según el estudio, crecimientos óseos reveladores vinculados a la curación sugerir que la extremidad (la parte inferior de la pierna, incluido el pie) ha sido amputado quirúrgicamente, no como resultado del ataque de un animal u otro accidente trágico“.

El cirujano en ese momento era hábil. De hecho, la datación por radiocarbono del esmalte dental del paciente sugiere que siguió viviendo de seis a nueve años después de la amputación. ” Fue una gran sorpresa que este ex-recolector sobrevivió a una operación infantil muy grave y potencialmente mortal, la herida sanó hasta formar un muñón y luego vivió durante años en un terreno montañoso con problemas de movilidad.“, destaca Melandri Vlok, de la Universidad de Sydney y coautora del estudio. ” [Cela suggère] un alto grado de atención comunitarias”.

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Los restos óseos del individuo con una pierna amputada. Créditos: Tim Maloney
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Ilustración de una madre y su hijo con una pierna amputada dejando sus huellas en el techo de una cueva. Créditos: Vera Planert

Antes de este descubrimiento, los investigadores creían que los humanos carecían del conocimiento y las herramientas necesarias para realizar procedimientos tan complejos. De hecho, al menos algunos hombres prehistóricos debieron haber suficientes nociones sobre la estructura de los miembrosmúsculos y vasos sanguíneos para prevenir la pérdida de sangre y las infecciones potencialmente mortales.

Los arqueólogos no pudieron determinar por qué la pierna del niño tuvo que ser amputada. Tampoco está claro si este es un caso verdaderamente aislado o si la práctica era más común en ese momento.