La extraña química de esta roca sugiere que proviene de una supernova

En 1996, se descubrió una roca del espacio exterior en el Gran Mar de Arena, en el suroeste de Egipto. Un análisis químico reciente de su composición ahora sugiere que sus componentes se agruparon en los restos de una supernova, el brillante y explosivo colapso de una estrella al final de su vida.

El origen extraterrestre de esta piedra llamada “Hypatia” descubierta en 1996 en el suroeste de Egipto se determinó en 2013 y luego se confirmó dos años después sobre la base de características isotópicas. Los análisis también indicaron que el cuerpo principal era primitivo, pero ¿de dónde vino exactamente?

Como parte de un estudio publicado en la revista Icarus, un equipo de investigadores presentó una hipótesis. Los científicos se basan en el patrón de quince elementos analizados en una muestra de tres gramos mediante una microsonda de protones. Según el equipo, esta roca provino de mucho más allá de nuestro vecindario estelar, probablemente emergió de los restos gaseosos y polvorientos liberados por la explosión de una estrella lejana.

Supernova tipo Ia

Esta roca contenía demasiado hierro para provenir de una supernova de tipo II. Por lo tanto, los investigadores especularon que su combinación única de silicio, azufre, calcio, titanio, vanadio, cromo, manganeso, hierro y níquel implicaba un origen de Tipo Ia. Como recordatorio, las supernovas de tipo Ia ocurren cuando las enanas blancas (los pequeños y densos restos de estrellas) consumen tanta materia robada a su compañera que terminan explotando. Estas supernovas se distinguen de supernovas tipo II en el que el núcleo de una gran estrella colapsa, provocando una explosión masiva.

Los altos niveles de aluminio, fósforo, cloro, potasio, zinc y cobre también sugieren que estos elementos pueden haber sido heredados de la estrella gigante roja que precedió a la enana blanca.

roca supernova
Créditos: Romano Serra

línea de tiempo cósmica

Por lo tanto, la historia de esta roca comienza con una estrella. Una gigante roja al final de su vida colapsa en una estrella enana blanca. El evento ocurre dentro de una gigantesca nube de polvo llamada nebulosa.

Esta enana blanca luego se encuentra en un sistema binario con una segunda estrella. El primero acaba devorando al segundo, arrancándole materia poco a poco a lo largo de millones de años. En un momento, la enana blanca, tan saciada, explotar en supernova dentro de la nube de polvo.

Después de enfriarse, los átomos de gas restantes de esta supernova comienzan a unirse a las partículas en la nube de polvo. Luego se forma una enorme “burbuja” de esta mezcla de átomos de polvo y gas y comienza a vagar por el cosmos, sin interactuar nunca con otras nubes de polvo.

Pasan millones de años. Esta “burbuja” luego se acerca a nuestro naciente sistema solar y poco a poco se solidifica. Este proceso probablemente esté ocurriendo en una parte exterior muy fría y sin incidentes, posiblemente en la nube de Oort.

En algún momento, el lecho rocoso de Hypatia comienza a precipitarse hacia la Tierra. El calor que ingresa a la atmósfera terrestre, combinado con la presión del impacto en el Gran Mar de Arena al suroeste de Egipto, crea microdiamantes y rompe el lecho rocoso.

Según esta idea, la piedra de Hipatia recogida en el desierto sería por tanto una de las tantas fragmentos del impactador original.