La futura epidemia que causará muchas muertes no será necesariamente causada por un virus.

A medida que la humanidad emerja gradualmente de las garras del coronavirus SARS-CoV-2, es seguro que surgirán otras epidemias mortales. Las alertas están aumentando a nivel de epidemias vegetales. Sin afectar directamente a los humanos, podrían generar hambrunas.

Plagas de insectos y hongos

El número de víctimas de la pandemia Covid-19 asciende a más de 219 millones de casos por alrededor de 4,5 millones de muertes, incluidas 115.000 en Francia. Si actualmente, el mundo salir gradualmente de esta situación salud, la Plataforma Intergubernamental de Ciencia y Política sobre Biodiversidad y Servicios de los Ecosistemas (IPBES) publicó un informe preocupante en noviembre de 2020. El documento afirmaba que “la era de las pandemias” apenas había comenzado. Sin embargo, habra por el momento no hay razón para sospechar coronavirus u otro virus que afecte directamente a los seres humanos en todo el mundo.

En realidad, las víctimas afectadas son las plantas, plagado de plagas de insectos y otros hongos devastadores. En un artículo del 21 de julio de 2021, Empresa rápida recordó que 600 especies de plagas ya habían desarrollado alguna forma de resistencia a los plaguicidas existentes. Como resultado, Estados Unidos sufre pérdidas de hasta diez mil millones de dólares cada año.

Mencionemos, por ejemplo, el psílido africano, un insecto en el origen de enfermedad del dragón amarillo, afectando a los cítricos y provocando un enverdecimiento. Esta enfermedad está presente en Asia, África y ahora en América tropical y subtropical. Desde hace varios años, los naranjos de Florida están pagando el precio y hoy es el turno de las plantaciones mediterráneas. Nótese también la existencia del hongo Fusarium en el origen de enfermedad Tropical raza 4 (TR4) que infecta los plátanos a través de las raíces y causa un marchitamiento fatal (ver más abajo). Esta enfermedad ha devastado las plantaciones de banano en el sur de Asia y África en los últimos años. Hoy, Ecuador, uno de los mayores productores de banano, se ve enormemente afectado.

Planta de banano fusarium
Créditos: FAO

Un riesgo significativo de hambruna

La posibilidad de que ocurra una hambruna mundial por este tipo de razones no es ciencia ficción. Solo en África no menos de 500 millones de personas podría sufrir inseguridad alimentaria debido a la acción de insectos migratorios, enfermedades de las plantas y otras plagas. Además, la FAO afirmó que nada menos que 37% de los cultivos de trigo están potencialmente amenazados por el óxido amarillo.

En el contexto actual donde el cambio climático ocupa un lugar preponderante, los temores son aún mayores. Un estudio de 2018 señaló que hoy, los principales cultivos (maíz, arroz, trigo) fueron pérdidas que van del 5 al 20% debido a las plagas de insectos. Sin embargo, el apetito de estos últimos aumenta con las temperaturas globales, cada grado adicional provocaría pérdidas adicionales que se estiman entre el 10 y el 25%. Además, seguramente se tratará de una multiplicación de poblaciones de insectos en regiones templadas productoras de cereales en tres continentes.

Evidentemente, la solución no pasa por redoblar esfuerzos en la aplicación de plaguicidas. Hay que decir que su uso ya ha aumentado considerablemente en los últimos años. La ciencia está más interesado en la genética para prevenir futuros desastres agrícolas. Al respecto, citemos por ejemplo el “maíz bt”, resistente al barrenador europeo del maíz, presente en más de las tres cuartas partes de las superficies de maíz cultivado en Estados Unidos.