la historia de cómo evolucionaron los colmillos a partir de los dientes

¿Qué es exactamente lo que hace que un colmillo sea un colmillo? ¿Y cómo llegaron a ser? Una nueva investigación realizada por paleontólogos estadounidenses arroja luz sobre estas dos preguntas.

Lado izquierdo del cráneo de un dicinodonte Dolichuranus fósil utilizado en el estudio. El colmillo es visible en la parte inferior izquierda. Créditos de imagen: Ken Angielczyk.

Hoy en día, varias especies animales tienen colmillos. Sin embargo, desde los elefantes hasta las morsas, una cosa que todos tienen en común es que son mamíferos. Este no fue siempre el caso, revela una nueva investigación. La historia de los colmillos, según un equipo de paleontólogos de la Universidad de Harvard, el Museo Field, la Universidad de Washington y la Universidad Estatal de Idaho comenzó con un antiguo pariente de mamíferos que vivió antes de la era de los dinosaurios.

Esos parientes eran dicinodontes (que significa “dos dientes caninos), una especie que compartía algunas de las características de los mamíferos pero también de los reptiles, incluido el que lucía un pico parecido a una tortuga.

¿Diente o colmillo?

“Para este artículo, tuvimos que definir un colmillo, porque es un término sorprendentemente ambiguo”, dijo la autora principal, Megan Whitney, investigadora postdoctoral en la Universidad de Harvard y alumna de doctorado de la Universidad de Washington, en comunicado de prensa. “Los dientes recubiertos de esmalte son una estrategia evolutiva diferente a la de los colmillos recubiertos de dentina. Es una compensación “.

Para este estudio, el equipo definió los colmillos como dientes que no están cubiertos de esmalte (es decir, están hechos completamente de dentina), que se extienden más allá de la boca de un animal y siguen creciendo a lo largo de la vida del individuo. Usando esta definición, los autores se propusieron determinar la historia evolutiva de tales apéndices. Trabajaron con finas rodajas cortadas de los dientes de varias especies fósiles para determinar cuándo aparecieron por primera vez los colmillos. Los investigadores los investigaron usando micro-tomografías computarizadas, para determinar cómo se unían los dientes a los cráneos de los animales y para verificar si había signos de crecimiento continuo alrededor de sus raíces.

Los dicinodontos vivieron desde hace 270 a 201 millones de años, aproximadamente, por lo que son animales bastante antiguos. Como grupo, eran muy diversos, con tamaños que iban desde una rata hasta un elefante moderno. Obtuvieron su nombre de los dos dientes distintivos en sus mandíbulas superiores, dientes que fueron el foco de este estudio.

Según los hallazgos, algunos dientes de dicinodonte eran de hecho colmillos. Un hallazgo importante es que no hubo una transición clara entre los dos. El equipo analizó 19 especímenes diferentes de dicinodontes que comprenden 10 especies y descubrió que los colmillos evolucionaron de forma independiente varias veces en este clado extinto. Otro indicio importante de que estamos viendo la primera evolución de los colmillos fue que las especies de dicinodontes anteriores solo mostraban dientes, mientras que los colmillos comenzaron a aparecer entre las especies posteriores que surgieron en este clado.

La capa de esmalte en este Diictodon caniform (el anillo colorido en la sección transversal) hace que se parezca más a dientes que a colmillos. Créditos de la imagen Megan Whitney.

“Pudimos demostrar que los primeros colmillos pertenecían a animales que vinieron antes que los mamíferos modernos, llamados dicinodontos”, dijo el coautor Ken Angielczyk, curador del Field Museum de Chicago. “A pesar de ser animales extremadamente extraños, hay algunas cosas sobre los dicinodontos, como la evolución de los colmillos, que nos informan sobre los mamíferos que nos rodean hoy”.

Los autores informan además sobre algunas adaptaciones que los dicinodontos tuvieron que atravesar para permitir la evolución de los colmillos verdaderos. Estos incluyen ligamentos flexibles que conectan los colmillos a sus mandíbulas y una tasa general reducida de reemplazo de dientes. Las raíces de sus colmillos también eran huecas, para permitir la adición continua de dentina fresca a lo largo del tiempo.

Aparte de los hallazgos de este estudio, la clasificación del equipo de qué constituye exactamente un colmillo y en qué se diferencian de los dientes normales es más ampliamente aplicable a otras especies. En particular, nos da una idea de las diferentes tareas que deben cumplir estas estructuras.

La capa de esmalte en la superficie de nuestros dientes es más dura que la dentina, lo que la hace más resistente al desgaste. Pero también es mucho más difícil curar el esmalte dañado que curar la dentina. Su presencia también evita que los dientes crezcan continuamente, como lo hacen los colmillos. Los animales con colmillos los usan para pelear o hurgar en el suelo, por lo que están mucho más expuestos al daño que los dientes. Un recubrimiento de esmalte completo no sería práctico en esta situación, ya que presentaría un riesgo. Dado que los colmillos vuelven a crecer, dañar o perder un colmillo no es una sentencia de muerte. Sin embargo, si tuvieran la misma estructura que los dientes, no podrían reemplazarse y cualquier daño constituiría una amenaza directa y significativa para la supervivencia de un individuo.

Un ejemplo de un verdadero colmillo en el dicinodonte. Listrosaurio, con una cavidad pulpar hueca en su raíz donde se habría creado dentina fresca. Créditos de la imagen Megan Whitney.

“Los colmillos han evolucionado varias veces, lo que hace que uno se pregunte cómo y por qué. Ahora tenemos buenos datos sobre los cambios anatómicos que debían ocurrir para que los dicinodontos evolucionaran los colmillos ”, dijo el coautor Christian Sidor, profesor de biología de la Universidad de Washington y curador del Museo Burke de Historia Natural y Cultura de la Universidad de Washington. “Para otros grupos, como los jabalíes o las morsas, el jurado aún está deliberando”.

La mayoría de los fósiles de dicinodontes analizados en este estudio fueron desenterrados en Tanzania y Zambia. Actualmente están almacenados en una variedad de museos en los EE. UU., Y está programado que se devuelvan al Museo Nacional de Tanzania y al Museo Livingstone en Zambia después de la conclusión del proyecto de investigación.

El estudio “La evolución del colmillo sinápsido: conocimientos de la histología del colmillo de dicinodonte terápsido” ha sido publicado en el diario Actas de la Royal Society B.