La mayoría del plástico compostable en realidad no es compostable, simplemente permanece en el suelo

Crédito de la imagen: Flickr / Doug Beckers.

El mundo claramente está produciendo, usando y desechando demasiado plástico. Pero el problema es que el plástico es tan conveniente y barato que es difícil renunciar a él. Entonces, como alternativa, los consumidores han recurrido recientemente a las llamadas alternativas compostables y biodegradables para cosas como vasos, cubiertos, bolsas y recipientes de alimentos de plástico, con la esperanza de mitigar cualquier daño ambiental adicional del plástico.

Pero este plástico compostable puede no ser tan compostable. Según un nuevo estudio, muchos de estos productos en realidad no se desprenden y simplemente permanecen en el suelo.

En un estudio en todo el Reino Unido, los investigadores encontraron que aproximadamente el 60 % de los plásticos compostables en el hogar no se desintegran por completo en los contenedores de compost domésticos y terminan en el suelo. El estudio también encontró que la mayoría de las personas están muy confundidas acerca de las etiquetas como los plásticos compostables y biodegradables, lo que lleva a que las personas no eliminen los desechos plásticos de manera adecuada.

El plástico no es fantástico

Los residuos plásticos son uno de los principales problemas ambientales en todo el mundo. El consumo de plástico se ha multiplicado por cuatro en los últimos 30 años, según un estudio reciente Informe de la OCDE. A nivel mundial, menos del 9 % de los desechos plásticos se recicla, mientras que el 50 % termina en vertederos, el 22 % evade los sistemas de gestión de desechos y el 19 % se incinera.

Tanto los plásticos biodegradables como los compostables pueden descomponerse, pero no son exactamente iguales. El plástico biodegradable se define por su capacidad de biodegradarse en sustancias que se encuentran en la naturaleza y en poco tiempo. El plástico compostable también se biodegrada, pero está diseñado y probado para ser procesado en el hogar o en instalaciones industriales de compostaje.

Al menos esa es la teoría. Pero la práctica realmente no se alinea.

“El destino típico del vertedero o la incineración generalmente no se comunica a los clientes, por lo que las afirmaciones ambientales que se hacen sobre los envases compostables pueden ser engañosas”, dijo la autora del estudio, Danielle Purkiss, en un comunicado. “Nuestro estudio se creó en respuesta a los comentarios que destacaron muchos problemas sistémicos en los envases de plástico compostables”.

Los problemas del plástico compostable

Purkiss y sus colegas del University College London crearon un estudio de ciencia ciudadana al que llamaron el Gran Experimento del Compost. Pidieron a los participantes del Reino Unido que completaran una encuesta sobre opiniones y comportamiento sobre los desechos plásticos. Luego, se les invitó a hacer un experimento de compostaje doméstico y finalmente enviar rastros de los artículos compostables que eligieron.

Los investigadores recopilaron los datos durante un período de 24 meses. Los resultados mostraron que la mayoría de las personas estaban dispuestas a comprar plásticos compostables pero estaban confundidas acerca de su etiquetado. De una muestra de 50 imágenes de artículos, encontraron que más del 45 % no tenía una etiqueta clara de certificación de compostaje doméstico y el 15 % tenía una certificación de compostaje industrial.

Pero lo que es más preocupante es que el 60 % del plástico certificado como compostable doméstico no se desintegró por completo en los contenedores de compostaje domésticos. Los participantes dijeron que usaron su abono en sus jardines de flores y vegetales. El experimento demostró que el compost tenía plástico que no se había descompuesto y luego terminó contaminando los suelos del jardín.

El estudio también mostró que los contenedores de compost son lugares importantes para la biodiversidad, ya que los participantes enviaron imágenes que mostraban más de 14 categorías diferentes de organismos, como hongos, ácaros y gusanos. Es este ecosistema de organismos el responsable de biodegradar los elementos que se colocan en el compostador, incluidos los plásticos compostables.

Para Purkiss, el estudio ha demostrado que el compostaje doméstico, cuando no se controla adecuadamente, es en gran medida eficaz y no es un buen método para desechar los envases compostables. Pidió revisar y mejorar los plásticos compostables domésticos en general. Un material en sí mismo no es sostenible, dijo, solo su producción, recolección y reprocesamiento pueden ser realmente sostenibles.

El estudio fue publicado en el Revista Fronteras.