La NASA avanza con su concepto de vela solar difractiva

Un proyecto de desarrollo de velas solares difractivas ha pasado a la tercera y última fase del Programa de Conceptos Avanzados de la NASA. El equipo detrás del proyecto ahora tiene dos años para desarrollar aún más este medio no convencional de propulsión espacial.

El concepto de la vela solar se conoce desde hace mucho tiempo. Al igual que un velero que usa el viento para cruzar el mar, las velas solares usan la presión ejercida por la luz del sol para impulsar una nave a través del espacio. Este medio de propulsión podría hacer posible viajar distancias más largas, más rápido y ahorrando energía. La desventaja es que estos diseños reflectantes suelen ser muy grande y muy delgadoademás de ser limitado por la dirección de la luz sol, que requiere compromisos entre potencia y navegación.

Además, desde hace varios años, los investigadores están investigando otro concepto: el de velo solar difractivo. Como sugiere el nombre, este tipo de estructura usaría pequeñas rejillas incrustadas en películas delgadas para aprovechar una propiedad de la luz llamada difracción que hace que la luz se propague a medida que pasa a través de una abertura estrecha. Esto permitiría que la nave espacial use la luz solar de manera más eficiente. sin sacrificar la maniobrabilidad.

Un proyecto en desarrollo avanzado

Uno de estos diseños se está desarrollando en el marco del programa Conceptos avanzados e innovadores de la NASA, que otorga subvenciones para apoyar proyectos espaciales innovadores. El proyecto liderado por Amber Dubill, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins (Maryland), acaba de pasar a tercera y última fase del programa.

El equipo detrás del proyecto ahora tiene dos años para desarrollar aún más este medio no convencional de propulsión espacial. El proyecto también recibió dos millones de dólares adicionales. Los investigadores están trabajando ahora en un misión de demostración.

A medida que nos adentremos más en el cosmos que nunca, necesitaremos tecnologías innovadoras y avanzadas para llevar a cabo nuestras misiones.“, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson. ” El programa de Conceptos Avanzados Innovadores de la NASA ayuda a desbloquear ideas visionarias (como las novedosas velas solares) y acercarlas a la realidad.“.

vela solar
Impresión artística de una vela difractiva. Los patrones en forma de arco iris serían similares a los CD que se muestran bajo una luz. Créditos: MacKenzi Martin

Como parte de las Fases 1 y 2 del NIAC, los investigadores ya han diseñado, creado y probado varios materiales para velas. El equipo también desarrolló esquemas de navegación y control específicos para una futura misión solar. En la idea, estas velas podrían permitir el establecimiento de una constelación de satélites en órbita. alrededor de las regiones polares del sol. Aprovechando una fuente de propulsión perpetua, estos instrumentos podrían realizar observaciones científicas sin precedentes.