La NASA está a punto de estrellarse contra un asteroide

En unos días, la nave espacial DART se estrellará contra un asteroide del tamaño de la Gran Pirámide de Giza en un intento de alterar su trayectoria. El proyecto, que incorpora el programa de defensa planetaria de la NASA, tiene como objetivo probar si el método podría usarse en caso de una colisión programada de un asteroide con la Tierra.

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Lanzado en noviembre de 2021 desde un cohete SpaceX Falcon 9, DART apunta a un par de asteroides formados por una roca principal de 800 metros de ancho, alrededor de la cual gira un pequeño asteroide de unos 140 metros de ancho. Su objetivo será estrellarse contra este último a más de 24.000 km/h en un intento de modificar su órbita alrededor del mayor asteroide. El impacto se producirá en la noche del 26 al 27 de septiembre próximo a cercano once millones de kilómetros de la tierra.

Para medir el impacto de la nave, los científicos del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins examinarán cuánto tarda la pequeña luna en completar una vuelta alrededor de su asteroide padre, antes y después del impacto. Si la misión tiene éxito, el equipo espera que el pequeño asteroide complete su órbita en un retraso más corto. Para asegurarse, los investigadores utilizarán el telescopio Lowell Discovery en Flagstaff, Arizona.

También se realizarán varias campañas de observación durante los próximos días para aprehender con precisión este sistema binario. ” La naturaleza del antes y el después de este experimento requiere un conocimiento profundo del sistema de asteroides antes de que hagamos algo al respecto.“, señala el astrónomo del Observatorio Lowell Nick Moskovitz. ” Queremos estar seguros de que cualquier cambio que veamos se deba por completo a DART.“.

En otras palabras, antes del impacto, los investigadores deberán estar seguros de que la órbita ha sido modificada por el propio impacto y no por otros factores. La luz del sol podría, por ejemplo, calentar un lado del asteroide y, por lo tanto, modificar ligeramente su trayectoria. Si este es el caso, los datos recopilados después del impacto estarían distorsionados.

arte de asteroides
Esta ilustración muestra las posibles formas que podría tomar el asteroide al impactar. Créditos: Martín Jutzi

Un ataque preventivo

Para evaluar las consecuencias de esta misión, un pequeño CubeSat desarrollado por la agencia espacial italiana también fotografiará el evento desprendiéndose de la nave unos días antes del impacto. Otra nave espacial llamada Hera, desarrollada por la ESA, se encargará de cartografiar la superficie del impacto del asteroide dentro de cuatro años, una vez que se haya disipado el polvo.

La NASA espera que DART lo ayude a evaluar la efectividad de las naves espaciales de gran impacto contra asteroides potencialmente peligrosos. En última instancia, estos datos también podrían ayudar a desarrollar una posible misión futura para desviar un asteroide en curso de colisión con la Tierra.