La NASA “reparará” el SLS directamente en la plataforma de lanzamiento

El cohete lunar SLS de la NASA permanece en la plataforma de lanzamiento, al menos por ahora. Tras analizar su problema de fuga de hidrógeno, que provocó el retraso del segundo lanzamiento, el equipo de Artemis 1 decidió realizar las reparaciones directamente en la plataforma, y ​​no en el edificio de montaje de vehículos.

Una primera fuga de hidrógeno líquido superfrío (o criogénico) se selló durante el primer intento de lanzamiento el 29 de agosto, antes de que un sensor defectuoso hiciera que el equipo de la misión pospusiera el lanzamiento. Una segunda fuga mucho más grande finalmente superó a los ingenieros durante el segundo intento este sábado 3 de septiembre. Luego, el equipo de ingeniería intentó tapar la fuga tres veces, sin éxito.

Esta nueva fuga ocurrió en una “desconexión rápida”. Esta es una interfaz que conecta la etapa central del cohete SLS a una línea de propulsores desde la torre de lanzamiento móvil. Después de analizar el problema durante unos días, los ingenieros finalmente decidieron reemplazar el sello de desconexión rápida. Este trabajo se hará directamente en el Pad 39B del Centro Espacial Kennedy (KSC), Florida, donde el cohete ha estado en posición vertical durante tres semanas.

Para realizar trabajos en la plataforma, los técnicos deben instalar un recinto alrededor del área de trabajo para proteger el equipo del clima y otras condiciones ambientales. Por otro lado, permitirá a los ingenieros probar la reparación en condiciones criogénicas o de súper frío.“, escribieron los funcionarios de la NASA.

De lo contrario, será posible que los ingenieros realicen una prueba de reabastecimiento parcial para determinar la integridad del parche, lo que hubiera sido imposible si el cohete hubiera sido devuelto al edificio de ensamblaje de vehículos, a seis kilómetros de distancia.

cohete sls
Créditos: NASA/Joel Kowsky

¿Volver al garaje o no?

Sin embargo, eso no significa que el cohete no regresará al edificio de ensamblaje de vehículos para realizar trabajos adicionales que no requieran el uso de las instalaciones criogénicas disponibles solo en la plataforma.

Es probable que también sea necesario regresar al edificio para cambiar las baterías del sistema de terminación de vuelo del SLS. Este dispositivo permite destruir el cohete si alguna vez se desvía de su trayectoria durante la fase de despegue.

La Fuerza Espacial de EE. UU. ha certificado el sistema por una duración de solo veinticinco días. Esta fecha límite habrá vencido el 19 de septiembre, cuando se abra la próxima ventana de lanzamiento de Artemis 1. Los funcionarios de la NASA dijeron que podrían solicitar otra exención para extender el período de certificación, lo que permitiría que el SLS permanezca en la plataforma por más tiempo. Sin embargo, aún no se sabe si se realizará dicha solicitud. De hecho, Artemis 1 ya ha recibido una primera excepción (de veinte a veinticinco días).

La NASA podría aprovechar dos ventanas de lanzamiento disponibles durante los próximos dos meses. La primera se extiende desde 19 de septiembre al 4 de octubremientras que el segundo estará abierto desde 17 de octubre al 31 de octubre. Si el cohete entrara en el edificio de ensamblaje, esta primera ventana estaría fuera de su alcance.