La nieve de la Antártida se está volviendo verde debido al crecimiento de algas, según un estudio

Un estudio realizado durante tres años analizó cómo las algas verdes de la nieve de la Antártida están volviendo verdes partes de la masa terrestre. Descubrieron que las algas son una parte natural del ecosistema de la Antártida, pero el cambio climático está causando cambios en las proporciones en las que florecen las algas.

Cuando pensamos en la Antártida, lo primero que nos viene a la mente son los pingüinos y grandes extensiones cubiertas de nieve. La nieve, que es el “blanco” más limpio que existe. Grandes masas de blanco repartidas a lo largo de miles de kilómetros es una muy buena descripción de la Antártida.

Pero, esa nieve legendaria ya no es completamente blanca… ¡todo gracias al crecimiento de algas!

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¿De qué color es la nieve?

Las investigaciones y observaciones realizadas durante los veranos de los años 2017, 2018 y 2019 han llevado a la conclusión de que la nieve de la península antártica se está volviendo verde.

Esto se debe al crecimiento de algas. Estas algas, aunque individualmente no se pueden ver a simple vista, son visibles desde el espacio. Estas algas producen colonias llamadas floraciones de algas, que se extienden sobre grandes áreas.

El crecimiento de algas se vuelve tan profundo que ocupa grandes áreas de la nieve. Como resultado, la colonia es visible como un parche (o muchos parches) de verde sobre blanco desde el espacio.

Las algas verdes de la nieve de la Antártida

Las algas verdes de la nieve de la Antártida. (Crédito de la foto: nature.com)

Las algas son verdes debido a la presencia del pigmento clorofila, que ayuda en la fotosíntesis. Sin embargo, no solo se han encontrado algas verdes en la nieve de la Antártida, ¡dejando la nieve pintada de un rojo siniestro!

Estas algas verdes y rojas no solo están presentes EN la superficie de la nieve. A veces, pueden estar presentes debajo de la superficie de la nieve de modo que, cuando la capa superior de nieve se derrite, la proliferación de algas permanece visible en las capas inferiores.

Cantidad de crecimiento de algas

Se han encontrado floraciones de algas en las zonas costeras de la península antártica. La Península Antártica es la zona del continente con más vegetación. En cuanto al área, la Antártida tiene solo el 0,18% de la tierra libre de nieve. Y de eso, solo el 1,34% de la península antártica tiene vegetación.

El estudio encontró que la península alberga al menos 1,3 × 103 toneladas de biomasa anual (seca) de algas nevadas verdes. Las floraciones de algas pueden extenderse desde decenas de cm2 hasta cientos de m2 de superficie. Se ha demostrado que las algas verdes de la nieve ocupan aproximadamente 1,9 km2 del área de la península.

El número de floraciones individuales de algas verdes de nieve asciende a un total de 1.679. Las áreas que contenían estas colonias iban desde los 300 m2 hasta los 145.000 m2, con un promedio de 1.043 m2.

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Algas rojas de la nieve de la Antártida. (Crédito de la foto: Angela N. Perryman/Shutterstock)

Las observaciones de campo muestran que las algas rojas de la nieve ocupan al menos la mitad del área cubierto por las algas verdes de la nieve. A veces, las algas rojas o anaranjadas se incorporan dentro de las floraciones de algas verdes. Estos pueden ser de las especies Sanguina, Chloromonas polyptera y Hydrurus.

Los métodos desplegados

Este estudio revelador involucró dos métodos para estimar el área cubierta por estas algas verdes de nieve. Las algas rojas de la nieve no se pudieron incluir en este estudio, ya que la longitud de onda en la que se detectan se superpone con la del polvo mineral en la nieve, lo que dificulta la detección precisa de las algas rojas.

Método 1: Teledetección satelital

La constelación Sentinel 2 de satélites de imágenes multiespectrales de la Agencia Espacial Europea (ESA) se utilizó para estimar la distribución de las floraciones. El crecimiento de las algas verdes de la nieve fue tan profuso que estas manchas verdes en la nieve eran visibles desde el espacio exterior. Tenga en cuenta que este es un crecimiento estacional, por lo que las imágenes de los satélites cubren solo febrero y marzo.

Las imágenes multiespectrales ayudaron a identificar la distribución, la biomasa y el tamaño de las floraciones de algas nevadas en toda la península antártica. Esta es la primera vez que las imágenes satelitales han ayudado a estimar la comunidad de algas de nieve de la región de la península.

Algas antárticas para nosotros

Método 2: Campañas in situ

Los científicos realizaron dos campañas de campo para validar las imágenes capturadas por los satélites. La recolección de datos se llevó a cabo durante más de dos temporadas de campo. Uno ocurrió en Ryder Bay, Adelaide Island (67°S) en el verano de 2017/18. El otro ocurrió en la Península Fildes, Isla Rey Jorge (62°S) en el verano de 2018/19.

Ambos sitios de campo observaron el crecimiento de algas de nieve costera tanto de algas verdes como rojas. En el período diciembre-enero, las algas verdes eran visibles entre las capas de nieve estacionales y perennes. Sin embargo, cuando la nieve se derritió en febrero, se observaron algas verdes en las capas más antiguas de nieve. Esta capa de algas verdes era tan delgada como 9 mm.

Comparación de los dos métodos

Las imágenes de Sentinel 2 estimaron la biomasa de algas de 5 g a 5791 g de masa seca m−2, con un promedio de 58 g de masa seca m−2. Esto se comparó bien con el promedio de las mediciones en el campo, que fue de 30 g de masa seca m−2.

Los círculos verdes representan la densidad de floración de algas (cuanto más oscuro, más).  Los triángulos rojos representan sitios de validación de terreno in situ.

Los círculos verdes representan la densidad de floración de algas (cuanto más oscuro, más). Los triángulos rojos representan sitios de validación de terreno in situ. (Crédito de la foto: nature.com)

¿Qué implica este crecimiento de algas?

Condiciones para el crecimiento

Estas algas verdes de nieve, como otras algas, requieren agua/humedad, luz solar y nutrientes para crecer. La península antártica ha registrado temperaturas muy por encima de los 0°C. Esta es una buena noticia para las algas, ya que su requerimiento de agua parece satisfacerse con el derretimiento de la nieve.

En cuanto a la luz solar, la luz solar difusa está disponible debido a la cubierta de nubes.

La parte de los nutrientes es quizás la más interesante. ¡Estas algas de nieve se nutren de la caca de los pingüinos!

¿En serio? Sí. El nitrógeno y los fosfatos necesarios para el crecimiento de las algas están disponibles en los lugares donde excretan las focas, los pingüinos y las aves. Estos sitios de algas verdes de nieve se encontraban en las cercanías de revolcaderos de elefantes marinos, junto con sitios de anidación de págalos y gaviotas cocineras.

Dame cinco

Las floraciones de algas ocurren cerca de las colonias de pingüinos. (Crédito de la foto: Monica Laveder/Shutterstock)

De las floraciones de algas observadas, el 49 % se encontraba a 100 metros del mar y el 60 % a 5 kilómetros de una colonia de pingüinos. Además, el área promedio y la concentración celular promedio fueron más altas en el 30% de las floraciones que estaban a menos de un kilómetro de una colonia de pingüinos, en comparación con las áreas fuera de este radio. Esto implica que los nutrientes de los excrementos de la fauna antártica afectan las tasas de crecimiento de las algas de nieve.

Sin embargo, para las algas rojas, el calor inusual es el culpable, como señalaron los científicos de una estación de investigación de Ucrania. También compartieron fotos de estas flores de color naranja rojizo.

Sumidero de carbono

Las algas realizan la fotosíntesis, por lo que estos grandes crecimientos de algas terminan absorbiendo cantidades significativas de carbono del ecosistema. Por lo tanto, actúan como un sumidero de carbono a corto plazo (ya que el crecimiento es estacional) y ayudan en el ciclo del carbono del ecosistema.

Según el porcentaje de contenido de carbono de las algas de nieve, actúan como un sumidero de 479 toneladas de carbono por temporada de crecimiento. Suponiendo que el verano sea una temporada de 122 días con 17 horas del período fotosintético diario, las algas nevadas verdes tienen una producción neta positiva en el ecosistema.

Este sumidero, por supuesto, funciona solo hasta que las algas verdes de nieve no estén muertas o devoradas. Después de eso, el contenido de carbono se liberaría nuevamente en el ecosistema.

Más calentamiento global

Ilustración de vector de paisaje de hielo de calentamiento global.  Grupo de pingüinos planos de dibujos animados y oso polar flotando en un iceberg de fusión del glaciar ártico o antártico en el mar del norte.  Fondo del concepto de calentamiento global

Las algas pueden causar más calentamiento global en la Antártida. (Crédito de la foto: Amanita Silvicora/Shutterstock)

Los científicos temen que un crecimiento tan profundo de algas pueda desencadenar un mayor calentamiento global, provocando que se derrita aún más nieve. Para entender mejor eso, debemos considerar que la nieve blanca refleja la mayor parte de la luz solar que cae sobre ella.

Sin embargo, a medida que la superficie de la nieve se oscurece, absorbe más y refleja menos luz solar. Más luz solar implica más calor atrapado en la superficie de la Tierra. Esto provocará el calentamiento del área circundante a un ritmo más rápido, derritiendo más nieve día a día.

Una palabra final

A pesar de que la nieve de la Antártida es algo más que blanca suena fascinante, debemos abrocharnos el cinturón. Las temperaturas inusuales debido al calentamiento global son las que causan este crecimiento de algas. Y el crecimiento de algas, a su vez, provoca aún más calentamiento global. Necesitamos presionar el botón de ‘detener’ en algún lugar, para que no nos ahoguemos todos en el hielo que se derrite rápidamente.

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