La OMS endurece las pautas de calidad del aire. Si queremos salvar vidas, debemos reducir la contaminación.

La contaminación del aire es uno de los mayores problemas ambientales y de salud del mundo. Se estima que el 9% de las muertes a nivel mundial se le atribuyen, lo que lo convierte en el cuarto factor de riesgo más grande del planeta. Hasta siete millones de personas mueren prematuramente cada año debido a la contaminación del aire, según estimaciones de la OMS.

Por primera vez desde 2005, la Organización Mundial de la Salud (OMS) reforzó sus directrices sobre la calidad del aire y pidió a los gobiernos que tomen medidas urgentes para reducir la contaminación y mejorar la calidad del aire.

Crédito de la imagen: Banco Mundial.

Las nuevas directrices proporcionan “evidencia clara” del daño causado por la contaminación del aire en la salud humana, en concentraciones incluso más bajas de lo que se entendía anteriormente, dijo la OMS. Recomiendan nuevos niveles de calidad del aire que son necesarios para proteger la salud de las poblaciones, que, de seguirse, podrían salvar millones de vidas a escala mundial.

Casi todos los niveles de las pautas de calidad del aire (AQG) se ajustaron a la baja, ya que ha habido un aumento de la evidencia sobre los efectos en la salud de la contaminación del aire. Con el cambio climático, la contaminación del aire es una de las amenazas ambientales más importantes para la salud humana. Cada año, millones mueren prematuramente o pierden meses de vida a causa de ella.

En los adultos, los accidentes cerebrovasculares y las enfermedades cardíacas son las causas más comunes de muerte prematura relacionadas con la contaminación del aire exterior, con evidencia de crecimiento de otros efectos como la diabetes. En los niños, la lista también incluye infecciones respiratorias, asma y reducción del crecimiento pulmonar. Esto coloca la contaminación del aire a la par con otros riesgos para la salud mundial, como el tabaquismo.

“La contaminación del aire es una amenaza para la salud en todos los países, pero afecta más a las personas de los países de ingresos bajos y medianos”, dijo el Director General de la OMS, Dr. Tedros Adhanom Ghebreyesus, dijo en un comunicado de prensa. “Las nuevas directrices son una herramienta práctica y basada en la evidencia para mejorar la calidad del aire del que depende toda la vida”.

Los contaminantes clave

Las pautas recomiendan niveles de calidad del aire para contaminantes como monóxido de carbono (CO), dióxido de azufre (SO2), dióxido de nitrógeno (NO2) y material particulado (PM). Los riesgos de partículas iguales o inferiores a 10 y 2,5 micrones de diámetro son especialmente relevantes, ya que estas partículas pueden penetrar en los pulmones y entrar en el torrente sanguíneo.

Estas pequeñas partículas aerodinámicas se generan principalmente por la quema de combustibles en diferentes sectores, como la energía (combustibles fósiles), la agricultura, los incendios forestales y el transporte. Algunas partículas, como el humo o la suciedad, son lo suficientemente oscuras o grandes para ser vistas a simple vista, mientras que otras son tan pequeñas que solo se pueden ver con un microscopio.

Las nuevas pautas dicen que las concentraciones anuales de PM2.5 no deben ser superiores a 5 microgramos por metro cúbico, que es la mitad del límite que se estaba utilizando hasta ahora. Esto se debe a que cada vez está más claro que una exposición prolongada a concentraciones, incluso tan bajas, puede contribuir a impactos negativos en la salud, como enfermedades cardíacas y pulmonares y accidentes cerebrovasculares.

De hecho, un estudio realizado a principios de este año mostró que el ciudadano global promedio pierde 2.2 años de vida con los niveles actuales de contaminación del aire. Todos estamos expuestos a más de tres veces la contaminación del aire que la OMS considera aceptable, y la esperanza de vida se reduce de 74 a 72 años. El sudeste asiático es una de las regiones más afectadas.

“Anualmente, la OMS estima que millones de muertes son causadas por los efectos de la contaminación del aire, principalmente por enfermedades no transmisibles. El aire limpio debe ser un derecho humano fundamental y una condición necesaria para sociedades saludables y productivas ”, dijo el director regional de la OMS para Europa, Hans Henri Kluge, en un comunicado de prensa.

Las nuevas directrices llegan a casi un mes de la cumbre sobre cambio climático COP26 en el Reino Unido. La directora de cambio climático de la OMS, Maria Neira, dijo a los periodistas en una conferencia de prensa que se están preparando para un informe que resalte los “enormes beneficios para la salud” de reducir la contaminación del aire mediante la mitigación del cambio climático.