La perseverancia genera oxígeno, una novedad para la ciencia

El rover Perseverance ha hecho historia una vez más al producir con éxito una pequeña cantidad de oxígeno en el planeta Marte. Esta nueva hazaña podría allanar el camino para dispositivos más grandes capaces de soportar una presencia humana en el Planeta Rojo.

Producir oxígeno en Marte

En Marte, todos los ojos se han centrado durante días en Ingenuity, el primer vehículo en lograr un vuelo motorizado en otro planeta. Sin embargo, no olvidemos Perseverance, colocado a buena distancia para documentar las hazañas de su compañero. Si la misión principal del rover es buscar evidencia de vida pasada en Marte, los ingenieros también han colocado en su equipaje una pequeña caja también encargada de hacer historia.

Esta pequeña caja es el Experimento de utilización de recursos in situ de oxígeno de Mars (o MOXIE). Su objetivo es Transformar parte de la atmósfera rica en dióxido de carbono del planeta rojo en oxígeno.. Al igual que Ingenuity, es una demostración de tecnología que, en última instancia, podría permitir que los futuros exploradores marcianos respiren, pero también llenar los tanques de oxígeno que necesitarán para regresar a la Tierra.

Como demostración técnica, este pequeño estuche dorado solo funcionará ocasionalmente. Además, el instrumento requiere un aporte de energía significativo para calentar una parte clave del experimento a alrededor de 800 ° C.

Idealmente, cada vez que se ejecuta MOXIE, el instrumento pasará aproximadamente dos horas calentándose y luego producirá oxígeno durante aproximadamente una hora. Este proceso utilizará la mayor parte del suministro de energía de Perseverance durante el día.

perseverancia moxie
Un gemelo casi idéntico de MOXIE utilizado para pruebas en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. Crédito: JPL / Caltech

Varios desafíos a superar

Para funcionar, el instrumento debe extraer dióxido de carbono de la fina atmósfera marciana y luego separar el carbono del oxígeno. MOXIE luego produce gas monóxido de carbono como subproducto (un gas que se disipa rápidamente).

Durante su funcionamiento, MOXIE no debe utilizar todo el dióxido de carbono absorbido, con el riesgo de producir hollín de carbono en lugar de monóxido de carbono, que podría obstruir sus instrumentos.

Otro punto importante: si el instrumento no recibe suficiente electricidad, la reacción se revertirá. En otras palabras, MOXIE funcionará como una pila de combustible. En lugar de extraer oxígeno del CO2, intentará producir CO2 a partir del oxígeno. Dado que no hay una fuente de oxígeno en Marte, comenzará a extraer el famoso gas del lado del ánodo del dispositivo, que descompondrá el material.

Tenga en cuenta que MOXIE solo intentará producir oxígeno a pequeña escala. Y por una buena razón, la perseverancia no ofrece solo 110 vatios de potencia disponibles para todo el rover.

Perseverancia de Marte
Foto tomada por Perseverancia el 21 de marzo de 2021 (Sol 29). Crédito: NASA / JPL-Caltech

Una (nueva) hazaña histórica

¿Pero esta caja tendrá éxito en su misión? Según la NASA, ¡la respuesta es sí! El caso de Perseverance habría logrado convertir por primera vez parte del dióxido de carbono de la atmósfera marciana en oxígeno. También es la primera vez que tal hazaña se ha intentado y se ha logrado en otro planeta.

La manifestación tuvo lugar el 20 de abril, un día después de la hazaña del ingenio. Durante esta primera prueba, MOXIE habría producido cinco gramos de oxigeno, o lo suficiente para permitir que un astronauta que realiza una actividad normal Respire durante unos diez minutos.

Los ingenieros de la NASA ahora realizarán más pruebas e intentarán aumentar la producción de la carcasa. Si tiene éxito, entonces podríamos imaginar una tecnología mucho más grande lanzada antes de los primeros lanzamientos tripulados a Marte. De esa manera, podríamos producir suficiente oxígeno para asegurarnos de que los astronautas puedan llegar a casa, incluso antes de que abandonen la Tierra.


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