La plataforma de hielo que protege el glaciar antártico está al borde del colapso

Pine Island es el glaciar más grande de la Antártida y también el que se derrite más rápido en el continente, responsable de aproximadamente el 25% de la pérdida total de hielo. Ahora, en un nuevo estudio, los investigadores demostraron que el glaciar es más vulnerable al derretimiento rápido de lo que se pensaba, ya que el cambio climático está debilitando su sistema de frenado natural.

Crédito de la imagen: Universidad de Washington.

Junto con su vecino glaciar Thwaites, Pine Island conecta el centro de la capa de hielo de la Antártida occidental con el océano, descargando cantidades significativas de hielo al mar. Estos dos glaciares han estado perdiendo hielo durante los últimos 25 años. Si esto se acelera, los mares globales podrían aumentar significativamente en los próximos siglos, estiman los científicos.

“Puede que no podamos darnos el lujo de esperar cambios lentos en Pine Island; las cosas podrían ir mucho más rápido de lo esperado ”, dijo el autor principal, Ian Joughin, en un comunicado. “Los procesos que habíamos estado estudiando en esta región conducían a un colapso irreversible, pero a un ritmo bastante mesurado. Las cosas podrían ser mucho más abruptas si perdemos el resto de esa plataforma de hielo “.

Los glaciares Pine Island y Thwaites han estado bajo el foco de atención en las últimas décadas debido a que sus plataformas de hielo se adelgazaron debido a que las corrientes oceánicas más cálidas derritieron la parte inferior del hielo. El movimiento del glaciar Pine Island hacia el mar se aceleró de 2,5 kilómetros por año en la década de 1990 a 4 kilómetros por año en 2009. La velocidad luego se estabilizó durante casi una década, pero ahora se está acelerando.

La plataforma de hielo de Pine Island perdió una quinta parte de su área en algunas rupturas dramáticas de 2017 a 2020, capturadas por los satélites Copernicus Sentinel-1, operados por la Agencia Espacial Europea. Esto creó icebergs de más de ocho kilómetros de largo y 36 kilómetros de ancho, que luego se dividieron en muchos pedazos, Joughin dijo a Associated Press.

Junto con científicos de la Universidad de Washington y el British Antarctic Survey, Joughin combinó datos satelitales con un modelo de computadora del movimiento del hielo para determinar qué está impulsando la velocidad. Debido a su ubicación extremadamente remota, los satélites juegan un papel fundamental en la medición y seguimiento de la glaciología antártica.

Los investigadores encontraron que la plataforma de hielo del glaciar se ha retirado 20 kilómetros entre 2017 y 2020. Esto fue captado en un video de lapso de tiempo de un satélite europeo que toma fotografías cada seis días. La plataforma de hielo parece estar “desgarrándose” debido a la aceleración del glaciar en las últimas dos décadas, explicó Joughin.

“Los cambios recientes en la velocidad no se deben al adelgazamiento impulsado por la masa fundida; en cambio, se deben a la pérdida de la parte exterior de la plataforma de hielo ”, dijo Joughin en un comunicado. “La aceleración del glaciar no es catastrófica en este momento. Pero si el resto de esa plataforma de hielo se rompe y desaparece, entonces este glaciar podría acelerarse bastante.

Para los investigadores, aún no está claro si la plataforma continuará derrumbándose o no, ya que otros factores, como la pendiente de la tierra debajo del borde de retroceso del glaciar, también influirán en el resultado. Pero lo que es seguro es que los nuevos hallazgos cambian la línea de tiempo de cuándo podría desaparecer la plataforma de hielo de Pine Island y la velocidad a la que podría moverse el glaciar.

El estudio fue publicado en la revista Avances científicos.