La próxima misión de Rocket Lab probará algo nuevo

Rocket Lab está trabajando para hacer que su cohete Electron sea parcialmente reutilizable, al estilo SpaceX. El plan prevé capturar las primeras etapas con un helicóptero antes de que vuelvan a caer al mar, un tipo de captura sin precedentes que se intentará en unos días.

Desde hace varios años, SpaceX revoluciona el sector aeroespacial al reducir la factura de sus servicios al reutilizar sus impulsores. Naturalmente, otras empresas también están tratando de desarrollar enfoques similares. Fundado en 2006 por Peter Beck, Rocket Lab es el que más destaca. Sin embargo, el cohete Electron (de dieciocho metros de altura) es demasiado pequeño para llevar suficiente combustible que le permita realizar los aterrizajes motorizados del Falcon 9 de SpaceX. Para operar, los ingenieros optaron finalmente por una captura en helicóptero, que nunca se intentó.

En noviembre de 2020, la compañía había dado así un gran paso al recuperar por primera vez la primera etapa de su cohete Electron después de haber entregado una treintena de satélites en órbita baja. El propulsor había descendido con éxito a la Tierra antes de sumergirse a unos 650 kilómetros de la costa de Nueva Zelanda, frenado por un paracaídas. Luego fue recogido por un barco dedicado antes de ser repatriado.

Ahora, Rocket Lab está listo para su primer intento de captura en helicóptero. “Hemos realizado muchas capturas exitosas con réplicas. También realizamos extensas pruebas de paracaídas y recuperamos con éxito la primera etapa de Electron del océano durante nuestras misiones 16, 20 y 22.“, subraya Peter Beck. “Ahora es el momento de ponerlo todo junto por primera vez y arrebatar a Electron del cielo.“.

Pasar una aguja a través de un gancho

Esta gran primicia se llevará a cabo como parte de la próxima misión de la compañía. esto debe despegar no antes del 19 de abril de la Península de Mahia, en la Isla Norte. El objetivo principal de este vuelo (el 26 del cohete) será poner en órbita treinta y cuatro satélites para una variedad de clientes.

Aproximadamente una hora antes del despegue, la compañía planea desplegar un Helicóptero Sikorsky S-92 personalizado en posición de captura a aproximadamente 280 kilómetros frente a la costa de Nueva Zelanda. Según el plan, las dos etapas del cohete se separarán unos 2,5 minutos después del lanzamiento. Mientras que la segunda etapa entregará los satélites, la primera etapa bajará a la Tierra.

También según el plan, este propulsor debe desplegar un paracaídas estabilizador a unos trece kilómetros sobre el océano. Es más tolva principal grande luego será liberado a una altitud de aproximadamente seis kilómetros. Esta maniobra reducirá la velocidad de caída del impulsor para unos 36 km/h. En este momento, el helicóptero intentará agarrar la cuerda del paracaídas con un gancho.

Si la maniobra tiene éxito, el Sikorsky llevará el propulsor de vuelta a la costa. Este último será inspeccionado desde todos los ángulos. Naturalmente, no hay garantía de que la misión sea un éxito. Pero sin fracaso, no hay progreso.