La que opera el Telescopio James Webb, es ella

El proceso de despliegue y preparación del Telescopio James Webb ya está completo. Efectivamente se han verificado las diecisiete formas o “modos” de funcionamiento de los cuatro instrumentos científicos, lo que significa que el observatorio está listo para iniciar operaciones científicas. Una persona en particular se asegura de que todo vaya según lo planeado.

La Dra. Jane Rigby, astrofísica del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, también está a cargo del proyecto operativo de la agencia para el Telescopio James Webb. Su trabajo principal es asegurarse de que todos los investigadores de todo el mundo que tengan la oportunidad de usarlo durante los próximos cinco años puedan sacar “algo bueno” de él.

Con su equipo, primero se encargó de la selección de las observaciones propuestas y del desarrollo de los cronogramas de observación. Los investigadores ahora tendrán que asegurarse de que se respete este cronograma y que todos los datos se transmitan correctamente a la Tierra.

Enfócate solo en las ideas

Recuerde que la mayor parte del tiempo de observación del Telescopio James Webb se asignó a través de una revisión por pares altamente competitiva. Para los programas de observación general del ciclo 1 (primer año de funcionamiento), Jane Rigby y su equipo utilizaron un panel de doscientos expertos para revisar y clasificar más de mil presentaciones de todo el mundo. Aproximadamente una cuarta parte de estas propuestas fueron seleccionadas.

Todo se hizo de forma anónima. En la práctica, los revisores no sabían quién había escrito las propuestas y los proponentes no sabían quién las estaba revisando. ” Queríamos juzgar por la calidad de las ideas. Esto significa, por ejemplo, que era posible que un autodidacta evolucionando fuera de la academia obtuviera tiempo en el JWT.“, explica el investigador a Scientific American. ” También podrías vivir en un país al que no necesariamente le gusta el nuestro o que no ha hecho nada para ayudar a construir el telescopio y seguir usándolo.“. Para seleccionar las “mejores” ideas, los examinadores debían tener en cuenta varios parámetros.

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La imagen del Telescopio Webb del cúmulo de galaxias SMACS 0723 incluye miles de galaxias, incluidos los objetos más débiles jamás observados en el infrarrojo. Créditos: NASA, ESA, ASC y STScI

Predecir según la mecánica celeste

Recuerde que el JWT puede señalar cualquier lugar en un tercio del cielo en cualquier día y el 100 % del cielo en el transcurso de un año. Para cualquier objetivo, los investigadores pueden calcular cuántos días al año el JWT puede verlo. Los objetivos ubicados en el plano de nuestro Sistema Solar están disponibles, por ejemplo, aproximadamente sesenta días al año. Los objetivos ubicados directamente en los polos norte o sur de nuestro sistema están disponibles durante todo el año, mientras que los ubicados en latitudes eclípticas intermedias solo son visibles durante unos 150 días.

Algunos objetivos también solo se pueden observar en ciertos momentos. Este es particularmente el caso de los exoplanetas que solo son visibles en ciertos puntos en órbita alrededor de su estrella. Las supernovas son otro ejemplo.

También está la cuestión de la oscuridad del cielo. Para algunos objetivos, este factor no es realmente un problema. Sin embargo, si los investigadores quieren observar un objeto verdaderamente distante, el equipo de la Dra. Jane Rigby debe programar el proyecto cuando el cielo del fondo esté lo más oscuro posible.

El tema de la repatriación de datos también es importante. ” Hablamos con la Tierra aproximadamente un tercio del tiempo durante las operaciones científicas normales, con una antena de cardán que podemos apuntar mientras observamos“, explica el investigador. ” La velocidad de datos no es mala (unos treinta megabits por segundo), pero es más lenta que la de un módem por cable, y hay cincuenta y siete megapíxeles de memoria en los instrumentos del telescopio. Gestionamos esto pidiendo a los usuarios que no sean acaparadores de datos y haciendo mucha compresión de datos.“.

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Ilustración del Telescopio James Webb en órbita. Créditos: NASA

Así es como su equipo establece un plan de observación a largo plazo: optimizando todas estas limitaciones. Según el proyecto seleccionado, equipos de investigadores podrán utilizar el observatorio durante tres días, otros durante un mes, por ejemplo. Según las necesidades, el JWT también se puede girar en tal o cual dirección, siempre que nuestra estrella siga escondida detrás de su parasol.

Estos procesos de selección y la administración de todos estos programas continuarán durante toda la vida útil del telescopio. Según las últimas noticias, este último tendría suficiente combustible para sostener unos veinte años.