La sonda Juno está a punto de sobrevolar Europa, ¿qué podemos esperar?

El 29 de septiembre, la nave espacial Juno de la NASA realizará el sobrevuelo más cercano a la luna Europa en más de veinte años. La nave espacial observará la luna de Júpiter para aprender más sobre su corteza helada que encierra un océano global.

Vuelo de cerca

Europa alberga un gigantesco océano subterráneo enclavado bajo una capa de hielo de varios kilómetros de espesor. Por ello, esta luna es uno de los lugares más prometedores en la búsqueda de vida extraterrestre. Lanzada el 5 de agosto de 2011 y presente en el sistema joviano desde 2016, la sonda Juno dejará pronto Júpiter y Ganímedes para realizar un nuevo sobrevuelo de esta luna.

La órbita polar de Juno alrededor de Júpiter significa que la sonda se acercará a Europa con una inclinación pronunciada, lo que le dará a la nave vistas de las regiones polares de la luna por primera vez. Durante este sobrevuelo, Juno debería cambiar a solo 355 kilometros por encima de la superficie. Los datos recopilados podrían darnos más información sobre el grosor de su corteza helada y decirnos si las bolsas subterráneas de agua líquida podrían llegar a la superficie.

Para ello, el equipo de la misión utilizará el radiómetro de microondas (MWR) de la sonda. Este instrumento fue desarrollado originalmente para “ver” bajo las nubes de Júpiter. Aquí, los investigadores lo utilizarán para “perforar” la corteza de Europa detectando su emisión térmica. Estas detecciones dependen del nivel de impurezas en el hielo. Cuanto más puro sea, más profundo podrá “ver” el instrumento.

Más recientemente, este instrumento también se desplegó durante el último sobrevuelo de Ganímedes, la luna más grande del sistema solar. Los datos recogidos entonces confirmaron que la corteza helada de la luna era muy gruesa.

juno europeo
Créditos: NASA

¿Confirmar la presencia de géiseres?

Este próximo sobrevuelo de Juno, que debe tener lugar el próximo 29 de septiembrees considerada por la NASA como una “misión de reconocimiento” para la próxima misión Europa Clipper, cuyo lanzamiento está programado para 2024 a bordo de un cohete SpaceX. La sonda, que debe llegar allí en 2030, realizará varias decenas de sobrevuelos a baja altura de Europa. Estos datos ayudarán a evaluar la profundidad y la salinidad del océano lunar, entre otros fines.

También se sospecha el desencadenamiento regular de erupciones de géiseres de agua que emanan de las profundidades de la luna. En 2021, los científicos detectaron suficiente vapor liberado en Europa para llenar una piscina olímpica en unos pocos minutos. Sin embargo, la procedencia de esta agua sigue siendo incierta, ya que los científicos aún no han confirmado oficialmente la existencia de estos géiseres. Juno posiblemente podría pasar a través de uno de ellos (siempre y cuando solo pase en el lugar correcto en el momento correcto).

Finalmente, tenga en cuenta que la misión de Juno se extendió el año pasado hasta 2025, después de lo cual su futuro sigue siendo incierto debido a la radiación de Júpiter. Cada vez que la sonda alcanza su punto más cercano al planeta, recibe una gran dosis de partículas cargadas. La nave está equipada para hacerle frente, pero sus escudos no podrán resistir mucho más.