La sorprendente mirada del JWT a la Nebulosa del Anillo Sur

Hay más en la Nebulosa del Anillo Sur de lo que parece. Fotografiado desde todos los ángulos durante años, este objeto espacial emblemático pasó recientemente bajo la lente del Telescopio James Webb. Estos nuevos datos revelaron varias sorpresas inesperadas.

Hace unos 2500 años, una estrella gigante roja ubicada en 2.000 años luz giró a la izquierda, lanzando sus últimas reservas de gas al espacio desde una enana blanca recién formada (núcleo de una estrella similar al Sol). Ahora conocida como la Nebulosa del Anillo Sur (NGC 3132), este objeto ya ha sido fotografiado por el Hubble. Sin embargo, estas imágenes nunca han permitido realmente comprender la historia completa de esta explosión.

Más recientemente, los astrónomos utilizaron el Telescopio James Webb para examinar con más detalle los momentos previos a este espectáculo de estrellas. Los detalles de su trabajo se publican en Nature Astronomy.

Una tercera estrella involucrada

En las imágenes del Hubble, una de las cuales se puede ver a continuación, la enana blanca se puede ver como un pequeño punto de luz en el centro del anillo, empequeñecido por una estrella compañera mucho más brillante. Esta estrella se trata 1.300 unidades astronómicas de la enana blanca (1.300 veces la distancia Tierra-Sol).

Nebulosa del Anillo Sur
Vista del Telescopio Espacial Hubble de la Nebulosa del Anillo Sur. Crédito: NASA

Por su parte, el Telescopio James Webb fotografió la nube con dos de sus instrumentos, la cámara de infrarrojo cercano (NIRCam) y el instrumento de infrarrojo medio (MIRI). Fue la vista de MIRI lo que inmediatamente despertó el interés de los investigadores. De hecho, en la imagen (abajo) ya no aparecía una estrella grande y una pequeña como en las vistas del Hubble, sino dos estrellas de igual tamaño. Además, la enana blanca era sorprendentemente rojo.

nebulosa del anillo sur
Crédito: NASA/ESA/CSA/STSCI

Por lo general, estos objetos no brillan en esta longitud de onda. Entonces, los astrónomos supieron de inmediato que debía haber mucho polvo fresco envolviendo a la enana blanca en forma de disco. Sin embargo, tales discos generalmente están hechos de material de una estrella más pequeña que orbita una estrella más masiva. Sin embargo, la estrella que acompaña a la enana blanca en las vistas del Hubble está demasiado distante para verse afectada. Entonces, la única conclusión plausible fue que otra pequeña estrella orbitaba a la enana blanca mucho más cerca.

Así que lo que pensábamos que era un sistema de dos estrellas de repente se convirtió en un sistema de tres estrellaspero eso no es todo.

Luego 4, luego 5

Bajo la mirada penetrante del Telescopio James Webb, la superficie relativamente lisa de la nube en forma de anillo vista por el Hubble se transformó en una forma mucho más caótica. Una característica ha llamado particularmente la atención de los astrónomos: capas concéntricas que se extienden hacia los bordes del anillo Estas formas generalmente se forman cuando una nebulosa pasa cerca de una estrella. Al medir la distancia entre los anillos concéntricos, los astrónomos pudieron determinar la distancia entre esta estrella y la enana blanca.

Según los cálculos, ninguno de los dos compañeros (el visible y el responsable del disco polvoriento) podría haber provocado estas ondas. Por lo tanto, sabemos que probablemente existe una cuarta estrellaubicado en algún lugar entre los dos primeros.

Sin embargo, todavía no había terminado. Investigaciones posteriores sobre la forma de la nebulosa han revelado la presencia de un quinta estrella visiblemente escondido en el disco polvoriento cerca de la enana blanca.

El inesperado descubrimiento de todas estas estrellas (cuatro estrellas + la enana blanca) nos demuestra una vez más la importancia del Telescopio James Webb.