La tala de bosques tropicales hace que liberen carbono durante una década

La deforestación es una preocupación particular en los bosques tropicales porque almacenan gran parte de la biodiversidad del mundo y, además, también son sumideros masivos de carbono, extrayendo carbono de la atmósfera. Si talamos estos bosques, obviamente no absorberán más carbono de la atmósfera, pero empeorará aún más. Estudios previos sugirió que una vez que se eliminan los árboles, los bosques aún son capaces de capturar carbono a medida que los nuevos árboles crecen rápidamente. Sin embargo, un nuevo estudio sugiere lo contrario.

El Parque Nacional Kinabalu en Borneo. Crédito de la imagen: Paul Mannix / Flickr.

Investigadores del Proyecto Estabilidad de Ecosistemas Forestales Alterados (SAFE) estimaron las emisiones de carbono y la absorción de los bosques en Borneo, Malasia. El área se ha visto gravemente afectada en las últimas décadas por la deforestación (cuando un bosque se tala por completo) y la degradación forestal (no se tala por completo, pero sigue afectado por la tala).

Una vez que se talan los árboles, la absorción de carbono de los árboles que han vuelto a crecer se ve eclipsada por las emisiones de la materia orgánica del suelo y de la madera muerta, mostró el estudio. Si bien se centraron en un área, los investigadores creen que las implicaciones son serias. El carbono que se captura en los bosques tropicales de todo el mundo podría ser menor de lo esperado.

“Nuestros resultados muestran que para el bosque tropical que estudiamos, las áreas taladas son una fuente de carbono incluso una década después de que se haya producido la tala. Esto significa que debemos reevaluar su papel en los presupuestos globales de carbono; ya no podemos aplicar la suposición general de que son sumideros de carbono”, dijo Maria Millis, autora del estudio e investigadora, en un comunicado.

Bosques tropicales y captura de carbono

Acerca de 30% de las emisiones globales de gases de efecto invernadero son absorbidas o “capturadas” por la tierra, convirtiéndola en un “sumidero de carbono”. Los bosques tropicales tienen un papel particularmente importante, habiendo absorbido el 15% de todas las emisiones entre 1990 y 2007, un estudio encontró. Pero sus capacidades de sumidero de carbono son rápido decliveincluso en bosques no afectados por la tala.

La mayoría de los estudios de bosques que se recuperan de la deforestación o la degradación se han centrado en medir tres crecimientos, estimando la cantidad de carbono capturado. El nuevo estudio agregó una nueva dimensión, midiendo también cuánto carbono provenía del suelo. Esto permitió estimar el presupuesto total de carbono del bosque de Malasia.

Las parcelas de bosque en el estudio habían pasado por la tala en diferentes etapas durante las últimas décadas. Los investigadores tomaron medidas entre 2011 y 2017, usando un monitor de CO2 portátil para probar parches de tierra y trozos de madera muerta. También instalaron una torre sobre el dosel del bosque para medir el flujo de carbono dentro y fuera del bosque.

Los investigadores encontraron que los bosques no talados son generalmente neutros en carbono, pero que los bosques talados moderada y fuertemente son una fuente de carbono. Estimaron una fuente de carbono de entre 1,74 y 0,94 toneladas de carbono por hectárea en parcelas moderadamente explotadas y entre 5,23 y 1,2 en parcelas gravemente degradadas, con emisiones continuas durante al menos una década.

“Gran parte del carbono liberado en los bosques en recuperación proviene de daños colaterales: árboles que han muerto como resultado del daño durante la tala y del suelo alterado”, dijo Terhi Ruitta, coautor del estudio, en un comunicado. “Los bosques talados aún tienen valor, por lo que asegurarse de que no liberen carbono adicional a través de mejores prácticas de tala impulsará su sostenibilidad”.

En última instancia, evitar una catástrofe climática será prácticamente imposible si no intensificamos nuestro juego en términos de protección de los bosques y plantación de otros nuevos. No tenemos una forma tecnológica de eliminar el carbono de la atmósfera, por lo que los bosques son la única forma de reducir los gases de efecto invernadero existentes a corto plazo. Si continuamos degradando y destruyendo los bosques, puede haber poco éxito en el frente climático.

El estudio fue publicado en la revista PNAS.