La Tierra contendría diez veces más helio 3 de lo que pensaba la ciencia

Isótopo de helio, el helio 3 suscita codicia, principalmente en el campo de la energía. Sin embargo, según un estudio reciente, nuestro planeta podría contener hasta diez veces más de lo esperado. Surge entonces una pregunta: ¿debemos ir siempre a la Luna para intentar cosecharla?

El cuestionamiento de un consenso científico

Muchas empresas y agencias espaciales quieren ir a la luna a explotarla. Entre los recursos codiciados, obviamente encontramos regolito, pero el helio 3 también está en la lista. En la Tierra, el helio 3 es muy raro; pero sus propiedades lo hacen muy buscado por sus posibles aplicaciones en fusión nuclear. De hecho, es bastante ligero y no radiactivo. Por lo tanto, en el futuro, su uso podría posibilitar la construcción de plantas de energía de fusión, dando una energía limpia y casi infinita.

En la Tierra, el helio 3 es sólo un 7,2 × 10-12 fracción de la atmósfera en su totalidad. Este valor es objeto de un consenso científico, pero quizás podría ser cuestionado en el futuro. De hecho, un estudio publicado en la revista Nature Geoscience el 9 de mayo de 2022 sugiere que el helio 3 estaría más presente en nuestro planeta. El experto del Scripps Institution of Oceanography de la Universidad de San Diego (Estados Unidos), Benjamin Birner cree que el helio 3 es diez veces más presentes en la Tierra. En otras palabras, este recurso aún es escaso, pero todavía un poco menos de lo esperado.

fusión nuclear
El Tokamak Superconductor Experimental Avanzado (EAST) en China, donde se están realizando pruebas de fusión nuclear. Créditos: ITT

Un “bonus” de helio 3 por el momento inexplicable

Debes saber que este descubrimiento se hizo por casualidad. De hecho, Benjamin Birner y su equipo estaban investigando otro isótopo de helio: el helio 4. Entonces estaban tratando de descubrir nuevos métodos de cálculo emisiones antropogénicas de gases de efecto invernadero (GEI). El helio 4 no es un GEI, pero aun así proviene del consumo de combustibles fósiles por parte de las actividades humanas. Por otro lado, el helio 3 puede provenir de largos procesos geológicos, del funcionamiento de ciertos reactores nucleares o incluso de las consecuencias de las pruebas de armas atómicas.

El equipo analizó muestras de aire que data del período 1974-2020 y descubrió un aumento en la concentración de helio 4 en los últimos cincuenta años. Por lo tanto, concluyeron que hubo un aumento proporcional en el del helio 3. De hecho, la relación entre los isótopos del helio es globalmente estable. Sin embargo, los científicos no podría explicar el origen de este “bono” de helio 3. Según ellos, posiblemente se trate de problemas con los cálculos anteriores o incluso de una mala toma en cuenta de las fuentes de emisión.

Finalmente, es absolutamente no se trata de explotar el helio 3 en la Tierra, porque las cantidades siguen siendo pequeñas. Por lo tanto, las misiones a la Luna seguirán siendo la mejor manera de obtener este recurso tan deseado. Sin embargo, la investigación de Benjamin Birner podría ayudar a comprender mejor qué combustibles fósiles son responsables de qué emisiones de gases de efecto invernadero. Así, se comprenderían mejor las consecuencias de las actividades humanas sobre el clima, lo que haría que las medidas a tomar más preciso y eficiente.