La trompa de elefante, esta increíble “navaja suiza”

Con una agilidad, fuerza y ​​sensibilidad excepcionales, la trompa permite a los elefantes comer, beber, respirar, agarrar objetos o incluso comunicarse con sus congéneres. Un estudio reciente atestigua una vez más las increíbles capacidades físicas de este auténtico órgano de navaja suiza.

Andrew Schulz, estudiante de doctorado en ingeniería mecánica en el Instituto de Tecnología de Georgia, ha centrado su investigación en la trompa del elefante, una verdadera maravilla de la evolución, durante varios meses. Desprovisto de articulaciones o huesos, este apéndice formado por músculos puede desarraigar un árbol y recoger cuidadosamente su fruto. Además, también posee un sentido del olfato más poderoso que el de un perro rastreador de bombas.

En un estudio publicado en The Journal of the Royal Society Interface, Schulz y su equipo exploraron las lagunas en nuestro conocimiento sobre la biomecánica de este apéndice. Y por una buena razón, si el animal nos parece increíblemente familiar, el relato detallado más reciente de la anatomía de su probóscide es que una monografía dibujada a mano publicada en 1908.

Una verdadera navaja suiza

Para este estudio, los investigadores colaboraron con los cuidadores del Zoológico de Atlanta. Los experimentos se centraron en Kelly, una elefante africana de 34 años que pesaba más de 3,3 toneladas, para determinar las formas en que podía agarrar comida.

Los investigadores comenzaron con muchos cubos pequeños de sueco, que el animal recogió aspirando aire. Por otro lado, si los cubos de colinabo eran más grandes o menos numerosos, Kelly prefería usar los dos “dedos” opuestos que terminan su tronco para agarrarlos.

Más interesante: durante una prueba realizada con una “tortilla” de maíz, la hembra habría utilizado su probóscide para aplicar una “succión” con el fin de levantar las astillas para agarrarla sin romperla. Según los autores, este tipo de comportamiento solo se había observado en peces.

El secreto del poder de succión del elefante parece estar en sus grandes fosas nasales y su sistema respiratorio.

Usando una sonda de ultrasonido no invasiva, los investigadores encontraron que Kelly podía dilatar sus fosas nasales y aumentar el volumen nasal en un 64% mientras chupa agua espesada con salvado de trigo. De esta forma, la hembra pudo almacenar algunos casi seis litros en su baúl.

Los investigadores también calcularon que la trompa del elefante podría inhalar a altas velocidades. mayor a 150 metros por segundo. En comparación, es unas treinta veces más rápido que el aire que expulsamos cuando estornudamos.

trompa de elefante
Crédito: wal_172619 / Pixabay

Conservación y robótica

Por ahora, todavía no está claro si esta capacidad de succión es utilizada en la naturaleza por los elefantes salvajes. Sin embargo, estudios más detallados de la biología de estos animales podrían mejorar los esfuerzos de conservación.

Las dos especies de elefante africano, la de la sabana y la de los bosques, se están acercando peligrosamente a la extinción. Oro, muchas heridas infligidas a estos animales afectan el tronco. Por lo tanto, una mejor comprensión de su biología podría promover su recuperación.

Además de contarnos más sobre una de las criaturas más emblemáticas de la Tierra, este trabajo también podría ayudar a abordar algunos problemas de ingeniería humana. Ciertos apéndices, como las trompas de elefante y los brazos de pulpo, ya han inspirado innovaciones en robótica blanda (flexibilidad sin articulaciones).


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