La Vía Láctea comía bien, pero echaba migas por todos lados

Un grupo de astrónomos del Instituto Max Planck ha elaborado un nuevo atlas de los diversos grupos de estrellas “extranjeras” consumidas por nuestra galaxia, la Vía Láctea. Al hacerlo, los investigadores identificaron un total de seis fusiones pasadas, una de las cuales era desconocida hasta el momento. Los detalles del estudio se publican en El diario astrofísico.

En las ilustraciones de los artistas, nuestra galaxia parece un disco brillante de estrellas con varios brazos espirales distintivos en el centro. Menos visible, pero no menos interesante es el halo de nuestra galaxia. Imagine un enorme complejo esférico de estrellas en su mayoría muy antiguas, que envuelve todo el disco.

Este halo es una especie de “libro de historia” que archiva interacciones pasadas de la Vía Láctea con otros objetos. Puede ocurrir de vez en cuando que estando todo en movimiento en el Universo, una galaxia llegue a rozar demasiado cerca de la nuestra, tan cerca que se encuentre a sí misma. atrapado por su atracción gravitacional. Luego se forma un flujo estelar que dispersa las estrellas en el halo de nuestra galaxia con el tiempo.

Algunas de estas estrellas son contenido en cúmulos globulares : generalmente cúmulos compactos de estrellas más antiguos que se mantienen unidos debido a su propia atracción gravitatoria mutua.

En un nuevo estudio, un grupo de astrónomos dirigido por Khyati Malhan cartografió todos estos “desechos” globulares dispersos a lo largo de los miles de millones de años de historia de la Vía Láctea.

Al menos seis fusiones conocidas

Basándose en datos del satélite europeo Gaia, que proporciona mediciones muy precisas de las posiciones y velocidades de las estrellas, los investigadores llevaron a cabo un análisis sistemático de 257 flujos estelares. Por lo tanto, pudieron determinar qué objetos en el halo de la Vía Láctea eran originalmente parte de la misma galaxia desde que se sumergieron.

Al final, detectaron 62 objetos que podrían atribuirse a seis fusiones diferentes, podemos leer en ScienceMag. Cinco de ellos (llamados Sagittarius, Cetus, Gaia-Enceladus, LMS-1/Wukong y Arjuna/Sequoia/I’itoi) ya eran conocidos. Por otra parte, los investigadores han restos identificados de una fusión aún desconocida. Ahora lleva el nombre de Ponto.

vía Láctea
Créditos: Fotos gratis / Pixabay

Todavía se sabe poco sobre los 195 objetos restantes identificados durante el estudio. Podrían ser los restos de galaxias hundidas muy pequeñas, pero se necesitarán más estudios para confirmarlo. Tampoco se sabe aún en qué orden se produjeron estas diferentes fusiones.

Finalmente, el análisis también proporcionó nuevos datos sobre la fusión LMS-1/Wukong. Los investigadores encontraron que tres corrientes estelares previamente conocidas eran parte de esta fusión. Curiosamente, estos son los flujos más “pobres en metales” del halo de la Vía Láctea. En otras palabras, la galaxia hundida original se había formado muy temprano en la historia cósmica.


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