La vida pudo haber aparecido muy rápidamente después de la formación de la Tierra

Los investigadores creen que han aislado evidencia de bacterias que prosperaron cerca de los respiraderos hidrotermales casi 300 millones de años después de la formación de la Tierra. Si se confirman estas interpretaciones, sería la evidencia más fuerte hasta ahora de que la vida comenzó mucho antes de lo que se pensaba.

¿Cuándo apareció la vida en la Tierra?

El tema es complicado. Los rastros más antiguos de vida en la Tierra podrían revelarnos ciertos secretos bien guardados sobre el origen mismo de la vida. Dicha información también podría permitirnos comprender mejor la posibilidad de vida en otros mundos. Por eso necesitamos pruebas extraordinarias.

Esta evidencia, investigadores australianos de la Universidad de Nueva Gales del Sur anunciaron que la habían encontrado en 2019. Explicaron que habían aislado materia orgánica de origen microbiano envejecida. 3.500 millones de años en estromatolitos en la región de Pilbara de Australia Occidental.

Sin embargo, unos años antes, un equipo dirigido por Dominic Papineau, del University College London, también había afirmado el descubrimiento de rastros microbianos al menos 3.700 millones de años. Este último había sido aislado en rocas sedimentarias ricas en hierro del cinturón supracrustal de Nuvvuagittuq en Quebec, que una vez fue parte del lecho marino. Más específicamente, este equipo sugirió en ese momento que estos rastros de un óxido de hierro llamado hematita (en forma de pequeños filamentos, botones y otros tubos) podrían haber sido dejados por bacterias que evolucionan alrededor de los respiraderos hidrotermales. Estos últimos habrían utilizado entonces reacciones químicas a base de hierro para obtener su energía.

Sin embargo, en ese momento, este estudio provocó cierto escepticismo por parte de algunos investigadores. Este último de hecho sugirió que estos rastros también podrían tener un origen abiótico (no biológico).

Nueva evidencia reportada

En los últimos años, el equipo del University College London ha continuado la investigación in situ. La roca se analizó mediante una combinación de observaciones ópticas realizadas con microscopios Raman (que utilizan la dispersión de luz para determinar las estructuras químicas) y simulaciones por computadora que recrean digitalmente secciones de la roca con una supercomputadora.

Estos análisis más profundos, publicados en Science Advances, revelaron una estructura mucho más grande y compleja incrustada en la roca: un tallo con ramas paralelas de un lado que mide casi un centimetro de largo. Según los informes, los investigadores también aislaron cientos de esferas distorsionadas, o elipsoides, a lo largo de los tubos y filamentos.

vida bacterias quebec
Detalle de microfósiles que, según los científicos, son evidencia de vida incrustada en la roca. Créditos: UCL

Según Dominic Papineau, estas estructuras ramificadas se parecen un poco a los filamentos hechos por Mariprofundus ferrooxydans. Esta es una bacteria que prospera hoy en día en ambientes marinos profundos ricos en hierro, especialmente cerca de respiraderos hidrotermales. Las estructuras aisladas en Quebec, por otro lado, serían mucho más más grande y más grueso.

“JCreo que lo que vemos es una comunidad de microbios trabajando juntos.“, detalla el investigador”.Estos filamentos se habrían desarrollado a partir de grupos microbianos que se habrían mezclado para formar un filamento de hematita más grande con el tiempo.“.

Según los informes, el equipo también identificó subproductos químicos mineralizados en la roca consistentes con procesos bacterianos de extracción de energía que involucran hierro y azufre.

Al menos 3.750 millones de años

La datación científica de estas rocas volcánicas sugiere que estos rastros han al menos 3.750 millones de años y posiblemente hasta 4.28 mil millones de años.

En conjunto, estos nuevos hallazgos podrían sugerir que una variedad de vida microbiana pudo haber existido solo 300 millones de años después de la formación de la Tierra. De confirmarse, esto sugeriría que las condiciones necesarias para que surja la vida son relativamente básicas. Si todos los ingredientes están disponibles, podría emerger muy rápidamente.

Quizás las implicaciones más emocionantes de este hallazgo son lo que significa para la distribución potencial de vida extraterrestre. Si la vida pudo desarrollarse y evolucionar en las duras condiciones de la Tierra primitiva, entonces podría ser más común de lo que pensamos en el Universo. Por lo tanto, no hay duda de que estos nuevos análisis aún generarán muchas preguntas entre los especialistas.


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