Las abejas también utilizan el distanciamiento social para protegerse de los patógenos.

Un nuevo estudio encontró que las abejas, al igual que los humanos, se esparcen en la colmena cuando se exponen a un parásito común, y esto puede ayudarlas a resistir el brote.

Créditos de imagen: Boba Jaglicic.

Cuando la pandemia de COVID-19 golpeó por primera vez, el mundo se familiarizó con las palabras “distanciamiento social”. Si bien el término es algo desafortunado (el distanciamiento físico probablemente sea mejor), envió un mensaje claro: mantenerse más alejados unos de otros puede ayudar a detener la propagación de este virus.

Este enfoque de distanciamiento ha sido reportado varias veces en muy diferentes tipos de especies, desde babuinos que se mantienen alejados de individuos con infecciones gastrointestinales hasta hormigas infectadas con un patógeno que se relegan a las afueras del hormiguero. Murciélagos vampiros, mandriles y guppies tambien hazlo. Ahora, este tipo de comportamiento se ha reportado en abejas por primera vez.

“Durante varios años, hemos estado investigando las defensas conductuales que utilizan las abejas para combatir los parásitos y patógenos. Creemos que esta línea de investigación puede proporcionar información útil para mejorar el estado de salud de las abejas ”, dijo el autor del estudio, Alberto Satta, a ZME Science. Satta trabaja en el Dipartimento di Agraria, Universidad de Sassari, Italia.

Las abejas son criaturas sociales y pasan mucho tiempo acurrucadas unas cerca de otras dentro de la colmena. También tienen estructuras sociales complejas que les obligan a repartirse responsabilidades. Investigación previa ha sugerido que las abejas pueden modificar su red social para limitar la dispersión de un patógeno, y los investigadores de la Universidad de Sassari, Italia, querían ver si también practican el distanciamiento social.

Los investigadores analizaron cómo las abejas cambiaban su parásito cuando se exponían al ácaro ectoparásito. Varroa destructor – uno de los parásitos más comunes y devastadores que pueden contraer las abejas.

Las colonias de abejas se dividen esencialmente en dos compartimentos principales: el interior, habitado por la reina, la cría y las nodrizas, y el exterior, ocupado por recolectores. Esta distribución protege el círculo interno de la exposición a intrusos o parásitos, y hay una interacción limitada entre la reina y las recolectoras que salen de la colmena de manera rutinaria y están más expuestas, por lo que permanecen en la periferia.

Esta distribución se vuelve aún más pronunciada cuando las abejas están expuestas a parásitos. Cuando una colonia fue expuesta a un parásito, el círculo externo se acercó aún más a la periferia, mientras que el círculo interno se acercó aún más al centro.

“Nuestro estudio muestra que las abejas pueden modificar su organización social en presencia de un parásito, lo que sugiere una estrategia implementada para mitigar los efectos de la parasitosis”, explicó Satta en un correo electrónico.

La autora principal, la Dra. Michelina Pusceddu, de la misma universidad, dijo que esta es una adaptación algo sorprendente pero muy eficiente.

“Su capacidad para adaptar su estructura social y reducir el contacto entre individuos en respuesta a una amenaza de enfermedad les permite maximizar los beneficios de las interacciones sociales cuando sea posible y minimizar el riesgo de enfermedades infecciosas cuando sea necesario.

Desarrollar este tipo de comportamiento lleva mucho tiempo y está determinado por la evolución, agrega Satta.

“Los comportamientos sociales han evolucionado en los animales a medida que aumentan el éxito reproductivo a lo largo de la vida. En el caso de las abejas y otros insectos sociales, el patrón de interacciones entre los miembros de la colonia a través del espacio y el tiempo, ha evolucionado bajo la necesidad de asegurar un funcionamiento eficiente, que selecciona sociedades densas e interconectadas, y la exposición a la presión parasitaria que favorece los mecanismos que limitan interacciones entre individuos para reducir el riesgo de propagación de enfermedades. La compensación entre estos dos factores da forma a la estructura de la organización social “.

Desafortunadamente para las abejas, no tienen acceso a los mismos mecanismos de defensa que nosotros; no hay mascarilla ni vacuna para las abejas. Sin embargo, las abejas podrían estar elaborando su propia medicina para protegerse. En concreto, los investigadores están investigando el uso de sustancias naturales (propóleos) con propiedades antimicrobianas y antiparasitarias como medio para contrarrestar el ácaro Varroa destructor.

Nosotros hipotetizamos que las abejas pueden automedicarse contra este parásito utilizando el propóleo que producen en la colmena. Recientemente, hemos obtenido evidencia de que esta sustancia induce efectos beneficiosos en las abejas parasitadas, prolongando su vida útil y que tiene efectos negativos sobre la aptitud del ácaro. En breve se publicará un nuevo artículo sobre estos temas ”, concluye Satta.

El estudio fue publicado en Avances de la ciencia.