Las arañas saltadoras pueden dormir de la misma manera que nosotros, a juzgar por el movimiento de sus piernas

Una buena noche de sueño necesita ese estado de sueño profundo conocido como sueño REM. Las arañas parecen estar de acuerdo, según una nueva investigación.

araña saltadora (E. arcuata) exhibiendo curvatura de piernas durante un estado similar al sueño REM. Créditos de la imagen Daniela C. Roessler.

Un equipo de investigadores dirigido por miembros de la Universidad de Konstanz en Alemania ha respondido una pregunta que probablemente nunca te hayas hecho: ¿las arañas duermen? Según los hallazgos, estas criaturas de ocho patas entran en un “estado de sueño REM” por la noche.

Aunque este comportamiento exteriormente se parece a los patrones de sueño humanos, todavía no estamos seguros de si lo que estamos viendo es técnicamente dormir o no.

Arácnido soñando

El equipo explica que la idea de esta investigación surgió cuando Daniela Roessler, bióloga evolutiva de la Universidad de Konstanz en Alemania y autora principal del artículo, descubrió algunas arañas saltadoras colgando de sus hilos en sus contenedores de laboratorio por la noche. Estos animales habían sido llevados recientemente al laboratorio para otro proyecto de investigación.

Curioso por observar el desarrollo de este comportamiento, el equipo instaló cámaras de video para registrar a las arañas saltarinas infantiles durante la noche. Esta grabación, explican, reveló patrones de comportamiento que recuerdan a los que muestran los humanos durante el sueño REM: sus piernas temblaban y partes de sus ojos parpadeaban.

En los humanos, REM, que significa “Movimiento ocular rápido”, el sueño es una parte activa de nuestro ciclo de descanso durante el cual se pueden observar niveles sorprendentemente altos de actividad cerebral. Está íntimamente relacionado con los sueños y, exteriormente, se caracteriza por los movimientos de los ojos, los párpados, los brazos y las piernas.

Se sabe que otros animales se involucran en el sueño REM al igual que nosotros. Pero no teníamos idea de si especies como la araña saltarina lo harían, debido a que están mucho menos estudiadas. Lo que los investigadores estaban viendo era muy similar a las contracciones de gatos o perros durante el sueño REM. Teniendo en cuenta esas similitudes, y las que existen entre nuestros propios patrones de sueño y el “estado de sueño REM” de las arañas bebé, los investigadores decidieron profundizar en el tema.

“Fue la cosa más inusual que he visto”, dijo Roessler sobre las arañas suspendidas.

Una complicación particular en esta investigación fue que las arañas y varias especies similares a ellas no tienen ojos móviles. Esto haría más difícil reconocer los patrones de sueño REM para ellos, patrones que están fuertemente determinados por el movimiento de los ojos de un individuo.

Pero las arañas saltadoras depredadoras se han adaptado para permitirles mirar a su alrededor mientras cazan. La especie mueve sus retinas, en lugar de todo su ojo para cambiar la dirección de su mirada. Esto permitiría al equipo comprobar si realmente se estaban produciendo movimientos oculares rápidos. Una ayuda adicional en su investigación es el hecho de que las arañas saltadoras bebés tienen esqueletos exteriores transparentes, lo que permite monitorear sus ojos internos sin interferir con los animales.

El equipo informa que las arañas saltadoras de hecho se involucran en un comportamiento similar al sueño REM durante la noche, exhibiendo elementos como movimientos oculares y espasmos de sus muchas patas. Todavía no está claro si las arañas realmente están durmiendo, en el sentido técnico de la palabra, mientras exhiben estos comportamientos. Podría ser una coincidencia, y estos comportamientos se debían a algo completamente diferente, ya que las arañas están muy, muy alejadas de nosotros en el árbol evolutivo; es posible que ni siquiera requieran el sueño REM de la misma manera que nosotros, y entonces ni siquiera ser capaz de entrar en este estado de sueño.

La prueba de esto incluiría, por ejemplo, verificar si las arañas responden más lentamente o no responden en absoluto a varios factores desencadenantes mientras se encuentran en este estado.

Cualquiera que sea el camino que apunten los hallazgos, sin duda nos ayudarían a comprender mejor por qué entramos en el sueño REM y las formas en que sirve a nuestros cuerpos. Parece ser una parte integral de los procesos de mantenimiento de nuestro cuerpo, lo que le da tiempo a nuestro cerebro para que se ponga en orden, tanto física como mentalmente. También parece desempeñar un papel en permitir que nuestro subconsciente libere parte de su tensión y estrés. Dicho esto, el sueño REM sigue siendo muy misterioso, pero tal vez estas arañas bebés puedan ayudar a cambiar eso.

El artículo “Los episodios regulares de movimientos retinianos sugieren un estado similar al sueño REM en las arañas saltadoras” ha sido publicado en el diario procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.