¿Las bacterias hambrientas se convierten en caníbales? » ABC de la ciencia

En tiempos de crisis, las bacterias tienen algunos trucos de supervivencia escondidos bajo la manga. Por ejemplo, hay bacterias que se comen a sus parientes para sobrevivir en condiciones adversas, como la falta de nutrientes. ¡Su canibalismo es una estrategia tan efectiva que los científicos plantean la hipótesis de que la bacteria podría vivir inactiva de esta manera durante millones de años!

Imagina que un día, un avión en el que viajas se estrella en una isla desierta como en el programa LOST, y no se encuentra comida. ¿Te comerías a tus compañeros de viaje para sobrevivir?

Resulta que las bacterias lo harían. De hecho, incluso se comerían a sus propios parientes, según un estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences.

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Las bacterias pueden sobrevivir mil días sin comida

En este estudio, las bacterias se recogieron del suelo y se cultivaron en un matraz con solución salina durante 1000 días. Fueron privados de todas las fuentes de alimentos, pero incluso después de más de 2,5 años, ¡se descubrió que todavía estaban vivos!

Entonces, ¿cómo es eso posible? Después de todo, todos los organismos vivos necesitan alimento para sobrevivir. Resulta que las bacterias no son muy sentimentales y comerán los restos de sus amigos y familiares muertos para sobrevivir.

Supongo que hacen lo que tienen que hacer para vivir. No digo que las bacterias rompieran todas sus lealtades y se comieran vivos a sus compañeros. Las bacterias más fuertes simplemente se comieron los restos de las más débiles que se morían de hambre y morían, una versión oportunista de la “supervivencia del más apto”.

Se desconoce si las bacterias más fuertes mataron a las más débiles. ¿Quizás los asesinatos bacterianos son algo que aún no hemos descubierto? Lo que sí sabemos es que las bacterias tienen las herramientas para asesinar, como enzimas que pueden perforar agujeros en las paredes celulares bacterianas. Cuando las bacterias usan estas herramientas asesinas para matar a otras bacterias, se llama alólisis.

También hay algunas bacterias, por ejemplo, Bdellovibrio bacteriovorus, que son capaces de comerse vivas a otras bacterias, pero esa es una historia para otro momento.

Entonces… ¿eso es todo lo que hicieron para sobrevivir? ¿Serán suficientes los restos de bacterias muertas para mantener a las bacterias hambrientas durante años, décadas o incluso siglos?

Las bacterias tienen mecanismos de conservación de energía.

Cuando nos enfermamos o llegamos a casa exhaustos después de un largo día de trabajo, a menudo nos volvemos perezosos y sin energía. No tenemos ganas de hacer nada más que acurrucarnos en la cama.

Bueno, las bacterias se sienten de la misma manera. Se vuelven tan hambrientos y bajos de energía que pausan o ralentizan todos sus otros procesos biológicos. Es el equivalente a sentirse letárgico, similar a cómo un oso hiberna en invierno. De esta manera, sus necesidades energéticas disminuyen, lo que les permite conservar la poca energía que les queda.

Las decisiones más difíciles requieren las voluntades más fuertes.

Se encontró que Bacillus, una especie bacteriana involucrada en el estudio, tiene la mejor longevidad. Estas bacterias tienen la capacidad de convertirse en endosporas. Esta es una herramienta de supervivencia común utilizada por las especies de Bacillus cada vez que experimentan períodos prolongados de estrés. Este poder especial es la razón por la que tienen la longevidad más impresionante.

Las esporas son pequeños organismos unicelulares que transportan la información genética de su especie para luego convertirse en nuevos individuos.

Formación de endosporas

Formación de endosporas. (Crédito de la foto: Farah/Wikimedia commons)

Entonces, lo que hace la bacteria Bacillus es hacer una copia de su ADN, colocarlo en una espora cubierta con proteínas protectoras, haciéndola capaz de esperar el duro viaje. Estas esporas permanecen dormidas o ‘inactivas’ hasta que el entorno se vuelve más favorable para la supervivencia.

En este caso, si algunas fuentes de alimentos hubieran llegado alguna vez al matraz en el que crecían las bacterias, estas esporas se abrirían y nuevas células bacterianas comenzarían a crecer.

Sin embargo, no todas las especies bacterianas tienen este rasgo de formación de esporas. Otros tipos de bacterias eventualmente morirían antes y no sobrevivirían tanto tiempo. Sin embargo, para formar esporas, se requiere energía, lo que significa que el bacilo debe comer restos bacterianos muertos para reunir la energía necesaria para hacerlo.

¿Cuánto tiempo podrían sobrevivir las bacterias sin comida?

Desafortunadamente, el estudio solo se llevó a cabo durante 1000 días, pero los cerebros detrás del estudio, basados ​​en análisis matemáticos, postulan que las bacterias en el estudio podrían vivir aproximadamente 100 000 años sin comida.

Todavía no está claro cómo las bacterias deciden el siguiente paso cuando mueren de hambre.

Este número se calculó observando la tasa de crecimiento y la dinámica de crecimiento de las bacterias hambrientas.

Sin embargo, hablando de manera realista, sería muy difícil probar esto científicamente, considerando que los científicos principales estarían muertos mucho antes de que pudieran determinar si la hipótesis era cierta.

Una palabra final

Además del hambre, las bacterias pueden sobrevivir en algunos escenarios muy difíciles. Desde los ambientes extremadamente duros de los desiertos abrasadores hasta los continentes cubiertos de hielo, las bacterias raspan cada vez. De hecho, hace un año, unos pocos científicos japoneses revivieron bacterias del océano que habían estado inactivas durante más de 100 millones de años.

Incluso a partir de sedimentos recogidos de las partes más profundas y oscuras del océano, se han encontrado bacterias, a pesar de que hay poco o ningún suministro de energía disponible. ¡De alguna manera, se las arreglan para pasar por encima!

Esto es lo que más despierta el interés de los científicos. ¿Cómo lo hicieron? Comprender eso nos daría una mejor comprensión de la evolución y tal vez incluso cómo se formó realmente la vida en este gran planeta azul nuestro.

Los científicos detrás del estudio de las bacterias hambrientas creen que comprender la dinámica de la supervivencia bacteriana es crucial para comprender la historia de la vida en este planeta. Podría explicar cómo la vida logró sobrevivir hace miles de millones de años cuando la Tierra estaba lejos de ser un lugar hospitalario.

Con esta información, se podrían desarrollar nuevas formas de atacar las bacterias resistentes a los antibióticos, y podríamos encontrar formas de combatir y tratar enfermedades más agresivas. Todo esto será más fácil una vez que entendamos sus puntos débiles.

Para responder a la pregunta principal que nos ocupa, SÍ, las bacterias pueden convertirse en caníbales si se mueren de hambre, pero parecen comerse los restos de los muertos. ¡No te preocupes, no se convierten en zombis que anhelan la carne de los vivos!