¿Las constelaciones siempre se verán iguales a como se ven hoy? » ABC de la ciencia

¡La respuesta es un rotundo no! La posición de las estrellas en el cielo siempre ha estado cambiando y seguirá haciéndolo.

Hemos recorrido un largo camino en la comprensión de cómo se ve nuestro universo y qué estructuras están presentes en él. Sin embargo, una cosa que ha permanecido y es común tanto a la astronomía antigua como a la moderna son las constelaciones.

Mapa estelar muy detallado con nombres de estrellas, constelaciones y Yo

Un mapa de todo el cielo con las 88 constelaciones, la Vía Láctea representada por una banda oscura y la elíptica representada por una línea sólida y oscura. (Crédito de la foto: shooarts/Shutterstock)

Vídeo recomendado para ti:

Un poco sobre las constelaciones

Históricamente, las personas que han observado los cielos nocturnos han utilizado las constelaciones para determinar direcciones y predecir las estaciones. Estos patrones prominentes (algunos de los cuales en realidad son bastante aleatorios) de estrellas han sido el trampolín para el esfuerzo de la humanidad en el espacio exterior. Aunque Ptolomeo enumeró inicialmente 48 constelaciones, la Unión Astronómica Internacional (IAU) actualmente reconoce (o más bien, ‘ha dividido el cielo en’) 88 constelaciones.

De hecho, una idea más aceptada de una constelación es que representa un límite imaginario en el cielo, junto con el patrón de estrellas contenido dentro de ese límite. Cualquier estrella o cúmulo de estrellas, nebulosa o galaxia dentro de ese límite se considera parte de esa constelación. Sin embargo, en términos de nuestra pregunta sobre si las constelaciones cambian con el tiempo, solo nos preocuparemos por el patrón de estrellas que compuso la constelación original.

El Gran Oso.  Ilustración vectorial de la Osa Mayor.  fondo digital

La constelación de Ursa Major, la Osa Mayor, es una de las constelaciones más prominentes del cielo del norte y es fácilmente visible a simple vista. (Crédito de la foto: angelinast/Shutterstock)

Ahora vamos a llegar a la pregunta que planteó este artículo: ¿las constelaciones siempre se verán de la misma manera que hoy? Francamente, no. Las posiciones de las estrellas en el cielo siempre han estado cambiando y seguirán haciéndolo. Aquí, incluso excluiríamos cosas como la revolución de la Tierra alrededor del Sol y el bamboleo de la Tierra alrededor de su eje de rotación. Por lo tanto, las constelaciones y la posición de las estrellas que vemos hoy no serán las mismas dentro de millones de años, ni lo fueron hace millones de años en el pasado.

Para entender por qué sucede esto, necesitamos ver si existe algún tipo de relación (como estar unidas gravitacionalmente) entre las estrellas en una constelación en particular, y también para tener una mejor idea de cómo las estrellas se mueven a través del espacio y cómo podríamos verlas. esto en la Tierra.

Las constelaciones no son ‘familia’

En primer lugar, es necesario comprender que las estrellas que constituyen el patrón de una constelación particular están a diferentes distancias de la Tierra. Esto implica que, dentro de una constelación, las estrellas que componen el patrón de la constelación no están unidas gravitacionalmente entre sí. Solo parecen verse de esa manera debido a nuestra vista (o perspectiva) bidimensional del cielo y las posiciones relativas de las estrellas dentro de él. Por lo tanto, si observáramos el cielo desde un planeta situado en otro sistema estelar, estaríamos viendo una posición completamente diferente de las estrellas en el cielo.

orion_distances

Esta figura muestra las distancias de las estrellas primarias en la constelación de Orión, el Cazador. Aquí, podemos ver que las estrellas están situadas a diferentes distancias de la Tierra.

El movimiento propio de las estrellas

Ahora que estamos convencidos de que las estrellas dentro de una constelación son independientes entre sí, podemos intentar comprender más acerca de los movimientos individuales de las estrellas. Por supuesto, las estrellas que vemos en el cielo nocturno girarán alrededor del centro de nuestra galaxia, tal como lo hace nuestro Sol. También está el hecho de que vemos diferentes constelaciones en el cielo a lo largo del año. Esto sucede porque la Tierra se encuentra en varias posiciones en su órbita a medida que se mueve alrededor del Sol. Sin embargo, ambos factores no contribuyen a ningún cambio en los patrones de las constelaciones o la posición de las estrellas en el cielo.

Lo que necesitamos saber es el “movimiento propio” de las estrellas. En astronomía, el movimiento propio de una estrella se mide viendo cuánto se han desplazado las estrellas en relación con otras estrellas distantes. Este cambio se puede medir en grados, minutos de arco y segundos de arco, y se hace considerando que desde un extremo del cielo hasta el otro horizonte habrá 180 grados. Aproximadamente podemos encontrar grados de medida y minutos de arco usando nuestras manos y dedos.

Mientras estira el brazo, el dedo meñique mide aproximadamente 1 grado del cielo, mientras que el anular, el medio y el índice juntos cubren alrededor de 5 grados del cielo. Si separamos los dedos índice y meñique, mediremos 15 grados, y haciendo lo mismo con el pulgar y el meñique, se obtendrán 25 grados.

movimiento propio

Esta figura muestra cómo el movimiento propio de la estrella surge de su movimiento transversal. La velocidad transversal es responsable de provocar un cambio en la posición de la estrella en el cielo. (Crédito de la foto: Brews ohare/Creative commons)

Como se mencionó, cualquier cambio relativo que vemos en la posición de las estrellas debido a su movimiento propio se mide en grados, minutos de arco y segundos de arco. Aparte de su revolución alrededor del centro de la galaxia, el movimiento de una estrella puede cambiar por varias razones. A veces, su movimiento puede verse afectado por varios procesos durante su formación. También puede verse alterado debido a sus interacciones gravitatorias con otras estrellas, cúmulos de estrellas o cualquier otro objeto del espacio profundo que encuentre en algún momento de su vida. Desde el punto de vista de la Tierra, el movimiento propio de una estrella depende de qué tan rápido viaja la estrella, así como también de su distancia a la Tierra.

Tamaño de la estrella de Barnard

La estrella de Barnard (centro) en comparación con el Sol (izquierda) y el planeta Júpiter (derecha). A pesar de su pequeño tamaño, la estrella de Barnard es la estrella con mayor movimiento propio. (Crédito de la foto: Markkell/Creative commons)

Efecto del movimiento propio y vidas estelares

Es hora de preguntar… ¿a qué se parece el valor de los movimientos propios de las estrellas? La respuesta corta es que es extremadamente pequeño. De hecho, si consideramos la estrella con el movimiento propio más rápido en nuestros cielos, la estrella de Barnard, tardaría 350 años en cubrir 1 grado (o el ancho de un dedo meñique) en el cielo. La gran mayoría de las otras estrellas tardarán mucho, mucho más tiempo en cubrir la misma distancia. Esto es incluso cuando las estrellas viajan a velocidades de alrededor de decenas (o rara vez cientos) de kilómetros por segundo. Esto es realmente muy rápido, considerando que el automóvil más rápido de la Tierra, el SSC Tuatara, tiene una velocidad de 0,148 kilómetros por segundo. La razón por la que esto no tiene un efecto notable en el cielo nocturno es por las enormes distancias entre la Tierra y las estrellas.

Además del movimiento propio, también existe el caso en el que una estrella podría haber explotado y muerto. Dado que la luz de la explosión tarda en llegar hasta nosotros, es cuestionable si las estrellas que vemos hoy están realmente allí. Si bien esto es poco probable, dado que las estrellas sobreviven con creces a la vida humana, existe la posibilidad de que una estrella importante explote en los próximos cientos o miles de años, con posibles candidatos que incluyen Betelgeuse (pronunciado como jugo de escarabajo) y Rigel, los cuales son estrellas prominentes. en la constelación de Orión, el Cazador.

estrella

Estas dos imágenes comparan el aspecto actual de la constelación de la Osa Mayor y el aspecto que podría haber tenido en el año 50.000 a. Las flechas verdes indican la dirección del movimiento propio de las estrellas, que conducen al cambio en los patrones de estrellas.

Conclusión

Las constelaciones cambiarán y las estrellas cambiarán de sus posiciones actuales con el tiempo. Este proceso es extremadamente lento y ningún cambio perceptible ocurrirá dentro de la vida humana. De hecho, este proceso es tan tediosamente lento que estamos viendo prácticamente las mismas constelaciones que las antiguas civilizaciones romana y egipcia. Se necesitarían alrededor de 100.000 años para que las constelaciones cambien más allá del reconocimiento.

Dado que el movimiento propio se vuelve más significativo cuanto más cerca está la estrella, implica que diferentes estrellas se desplazarán de manera diferente. Por lo tanto, si bien podemos vivir con las constelaciones actuales durante los próximos miles de años, cientos de miles de años en el futuro, ¡es probable que los astrónomos (y astrólogos) necesiten crear nuevas constelaciones por completo!

Lectura sugerida

¿Te resultó útil este artículo

Sí No