Las esponjas de mar ‘estornudan’ su comida no digerida en este extraño pero fascinante video

Estornudar parece ser tan antiguo como la vida misma, o al menos, tan antiguo como la vida multicelular.

Créditos de imagen Niklas A. Kornder et al., (2022), Biología actual.

Las esponjas marinas son algunas de las formas de vida animal más antiguas del planeta. Su edad solo se compara con su simplicidad: estos son algunos de los primeros organismos multicelulares en desovar en el mar primordial de la Tierra. Allí, comieron bacterias y algas unicelulares que filtraron de las aguas.

Esto deja una pregunta obvia: ¿qué hicieron con los desechos? Hicieron caca? Una nueva investigación muestra que no, no lo hacen; ¡pero estornudan!

Limpio y limpio

“Nuestros datos sugieren que estornudar es una adaptación que las esponjas desarrollaron para mantenerse limpias”, dijo en un comunicado de prensa Jasper de Goeij, biólogo marino de la Universidad de Amsterdam y autor de un nuevo artículo que describe el comportamiento.

“Seamos claros: las esponjas no estornudan como los humanos. Pero tanto la esponja como los estornudos humanos existen como mecanismo de eliminación de desechos”, agregó.

La investigación se basa en una serie de videos de lapso de tiempo que capturan este comportamiento. Los hallazgos, explica el equipo de De Goeij, podrían ayudarnos a comprender mejor cómo evolucionaron las esponjas y cómo estas criaturas engañosamente simples lograron permanecer, sin cambios, durante casi 500 millones de años, mientras carecían por completo de cerebro o sistema nervioso centralizado.

El estudio se centró en dos especies, la esponja de tubo de estufa del Caribe Aplysina archeri, y una especie del género Chelonaplysilla del Indo-Pacífico. Las grabaciones de video muestran cómo estas esponjas “estornudan” contrayendo todo su cuerpo para eliminar los desechos.

Como se dijo antes, las esponjas de mar se alimentan por filtración. Capturan partículas orgánicas como bacterias o plancton del agua que fluye a través de los poros del cuerpo de la esponja.

Sin embargo, estos poros pueden obstruirse con varios materiales que las esponjas no pueden o no quieren comer, o los restos de la digestión. Esto bloquea el flujo de agua y puede afectar completamente su capacidad para alimentarse. Si esto sucede, las esponjas deben eliminar el bloqueo, y han desarrollado un mecanismo similar a un estornudo como parte de este proceso.

En los videos, los poros que cubren las esponjas, conocidos como ostium, se pueden ver excretando lentamente mocos que contienen desechos, que luego se acumulan en la superficie. Ocasionalmente, los animales se contraerán con un movimiento lento similar a un estornudo para eliminar esta acumulación.

Aunque nos suene un poco asqueroso, la vida marina no parece estar de acuerdo. Los investigadores informan que se observaron peces y otros animales buscando el material liberado para alimentarse de él.

“Existe algo de materia orgánica en el agua que rodea el arrecife de coral, pero la mayor parte no está lo suficientemente concentrada para que otros animales la coman. Las esponjas transforman este material en moco comestible”, dijo Kornder, coautor del estudio, en un presione soltar.

Parece que la mayoría, si no todas, las especies de esponjas marinas adoptan este comportamiento como una forma de limpiar sus poros.

Los investigadores dicen que la evidencia de su estudio y las inmersiones en aguas profundas de otros científicos sugieren que la mayoría, si no todas, las esponjas estornudan. Aún así, muchas cosas son inciertas con respecto al comportamiento.

“En los videos, se puede ver que la mucosidad se mueve a lo largo de caminos definidos en la superficie de la esponja antes de acumularse”, dijo Kornder, y agregó: “Tengo algunas hipótesis, pero se necesita más análisis para saber qué está pasando”.

El artículo “Las esponjas estornudan moco para arrojar desechos de partículas de los poros de entrada de agua de mar” ha sido publicado en el diario Biología actual.