Las hormigas son más efectivas que los perros para detectar el cáncer

Los perros rastreadores son famosos por sus poderes para detectar células cancerosas, pero entrenarlos lleva tiempo. Sin embargo, una nueva investigación señala que las hormigas pueden aprender a identificarlas de manera mucho más efectiva después de solo treinta minutos de entrenamiento. Los detalles del estudio se publican en la revista iScience.

Cáncer y compuestos orgánicos volátiles

Se sabe que las células cancerosas desarrollan ciertas características específicas. Estos incluyen el metabolismo energético desregulado, la capacidad de autosostenerse con señales proliferativas o mediante la explotación de factores inflamatorios que promueven tumores. Su metabolismo produce compuestos orgánicos volátiles (COV) que pueden actuar como biomarcadores para el diagnóstico del cáncer por ejemplo usando cromatografía de gases o sistemas olfativos artificiales.

Sin embargo, los resultados de estos análisis son extremadamente variables. La mayoría de los sistemas también deben optimizarse o aún se encuentran en la etapa de prototipo. Por el contrario, millones de años de evolución han dio forma a los sistemas olfativos de varias especies animales capaz de distinguir entre varias mezclas olorosas complejas.

Los perros, por ejemplo, son reconocidos en este campo. Sin embargo, entrenar a nuestros amigos peludos en paradigmas de aprendizaje asociativo sigue siendo costoso y requiere mucho tiempo. En particular, la fase de acondicionamiento lleva varios meses y se requieren cientos de pruebas antes de que el perro esté operativo.

Sin embargo, como parte de un estudio, un equipo de investigadores se interesó en los poderes de las hormigas que no tienen nada que envidiar a los perros en cuanto a capacidades de detección olfativa.

Células sanas y cancerosas.

Para este trabajo, los investigadores formaron una especie europea (fórmica fusca) para detectar células cancerosas. Para lograrlo, colocaron células de cáncer de mama en una placa de Petri con células sanas. Al principio, un dulce se asoció con las células cancerosas. En ensayos sucesivos, las hormigas se volvieron cada vez más rápidas para encontrar la golosina. Esto indicó que habían aprendido a reconocer los COV producidos por las células cancerosas, usándolos como un faro para guiarse hacia el azúcar.

Después de realizar este ensayo tres veces, los investigadores repitieron el experimento sin agregar dulzura. Luego señalaron que los insectos siguió distinguiendo las células cancerosas de las células sanas. Estas hormigas recordaron así el olor de estas células y la asociación previa con la golosina.

hormigas cancerosas
¿Hormigas para detectar el cáncer? Créditos: vlada11/Pixabay

Distinguir entre dos tipos de cáncer

Luego, los investigadores sometieron a las hormigas al mismo protocolo de entrenamiento, pero esta vez incluyeron dos tipos diferentes de células de cáncer de mama. Uno de estos dos tipos de células estuvo acompañado de una golosina y el otro no. Una vez más, las hormigas aprendieron rápidamente a moverse directamente hacia el cáncer asociado con la recompensa. En otras palabras, los insectos también fueron capaz de distinguir entre los diferentes tipos de cáncer dependiendo del patrón único de compuestos orgánicos volátiles emitidos por cada uno.

En resumen, las hormigas podrían percibir la presencia de células en un entorno, diferenciar compuestos orgánicos volátiles cancerosos de los no cancerosos y diferenciar dos muestras cancerosas según los COV, todo después de solo unos minutos de entrenamiento.

Obviamente, esto es solo el comienzo. Se necesitarán ensayos clínicos a gran escala para determinar si las hormigas pueden o no diagnosticar de manera confiable el cáncer en pacientes reales. Sin embargo, con base en estas observaciones, los autores concluyen que el uso de hormigas como herramientas vivas para detectar biomarcadores de cáncer humano potencialmente factible, rápido y menos laborioso que el uso de otros animales“.


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