Las olas de calor en Siberia ahora están liberando metano atrapado en las rocas

Una ola de calor récord en 2020 provocó la liberación de gas metano fósil que se filtró de formaciones rocosas conocidas en Siberia. Dado que el metano es un potente gas de efecto invernadero en sí mismo, los investigadores temen que esto pueda ser parte de un ciclo de retroalimentación climática: donde más calor desencadena más emisiones de gases de efecto invernadero e incluso más calor.

El bosque de Siberia. Crédito de la imagen: Flickr.

Metano es el segundo gas de efecto invernadero antropogénico más abundante después del dióxido de carbono (CO2). Es 25 veces más potente que el CO2 para atrapar el calor en la atmósfera y, durante las últimas dos décadas, su concentración se ha más que duplicado. La mayor parte de esto proviene de combustibles fósiles (especialmente carbón), ganado, arrozales y vertederos de desechos.

Los científicos han estado preocupados durante mucho tiempo por el riesgo de una “bomba de metano”, un rápido aumento en la cantidad de metano liberado a la atmósfera, por el deshielo de los humedales del permafrost de Siberia. Pero ahora, un estudio realizado por tres geólogos alemanes también está dando la alarma sobre el aumento de las emisiones de las formaciones rocosas que se derriten.

Mientras que los humedales que se descongelan liberan metano microbiano de la descomposición del suelo y la materia orgánica, la piedra caliza que se descongela libera hidrocarburos e hidratos de gas de los reservorios debajo (y dentro) del permafrost. Estas emisiones son “mucho más peligrosas” de lo que se creía anteriormente, según los investigadores.

“Observamos un aumento en la concentración de metano a partir del verano pasado. Esto permaneció durante el invierno, por lo que debe haber habido un flujo constante y constante de metano desde el suelo ”, Nikolaus Froitzheim, quien dirigió la investigación, le dijo a The Guardian. “Por el momento, estas anomalías no son de una magnitud muy grande, pero muestra que algo está sucediendo”.

Los investigadores dijeron que aún no saben qué tan peligrosas son estas liberaciones de metano, principalmente debido a la falta de información sobre qué tan rápido se libera el gas.

En cuanto al clima, las cosas ya están mal. Pero esto podría agregar aún más combustible a un incendio que ya es masivo. Es por eso que el equipo solicita más investigaciones sobre el tema. Si la temperatura del planeta sigue aumentando, la liberación de metano adicional podría ser la diferencia entre la catástrofe y el apocalipsis, agregaron.

Un análisis de satélite

Para el estudio, los investigadores trabajaron con datos satelitales para medir las concentraciones de metano en la península de Taymyr y sus alrededores en el norte de Siberia, que se vio afectada por la ola de calor más extrema del mundo de 2020. Se enfocaron en dos “áreas alargadas conspicuas de piedra caliza: franjas hacia arriba”. a 375 millas de largo y varias millas de ancho.

Apenas hay tierra en las franjas, lo que hace que la piedra caliza brote de la superficie. A medida que las formaciones rocosas se calientan, comienzan a agrietarse, liberando metano que estaba atrapado en el interior. Las concentraciones de metano se elevaron aproximadamente un 5% durante la ola de calor. Pruebas adicionales mostraron que la concentración se mantuvo tan alta en la primavera de 2021 a pesar del regreso de las bajas temperaturas.

Concentraciones de metano atmosférico en el norte de Siberia durante 2020–2021. Crédito de la imagen: los investigadores.

“Es intrigante. No es una buena noticia si es correcta ”, dijo Robert Max Holmes, científico principal del Centro de Investigación del Clima de Woodwell, que no participó en el estudio. el Washington Post. “Nadie quiere ver más retroalimentaciones potencialmente desagradables y esta es potencialmente una. Si algo en el Ártico me va a mantener despierto por la noche, eso sigue siendo lo que es “.

Los científicos ahora planean investigar más a fondo sus hallazgos y cálculos del modelo para averiguar cuánto y con qué rapidez se puede liberar el gas natural. Froitzhem dijo que las cantidades estimadas de gas natural en el subsuelo del norte de Siberia son enormes. La liberación del metano allí acumulado a la atmósfera podría tener graves consecuencias en el clima global, agregó.

El estudio fue publicado en la revista PNAS.