Las serpientes marinas altamente venenosas pueden estar atacando a los buceadores como comportamiento de apareamiento

Crédito: Jack Breedon.

Ha habido una cantidad preocupante de ataques documentados por serpientes marinas oliva venenosas contra buzos a lo largo de los años. Esto siempre les ha parecido muy extraño a los biólogos marinos al ver que la gran mayoría de estos encuentros no fueron provocados. Un nuevo estudio finalmente puede explicar lo que está sucediendo, y no se está volviendo menos extraño. Aparentemente, las serpientes pueden estar confundiendo a los buzos con posibles parejas, mordiéndolos accidentalmente como parte de su comportamiento de cortejo.

Según un análisis de los encuentros con serpientes marinas Olive, investigadores en Australia encontraron que la gran mayoría de los ataques fueron realizados por machos durante la temporada de apareamiento, entre mayo y agosto.

Para algunas serpientes, los humanos pueden parecer hembras de gran tamaño

Una curiosa serpiente de mar verde oliva acercándose a un buceador. Crédito: Claire Goiran.

Richard Shine, profesor de biología en la Universidad Macquarie en Australia y autor correspondiente del nuevo estudio, conoce de primera mano el extraño comportamiento de las serpientes marinas Olive (Aipysurus laevis). Entre 1994 y 1995, Lynch tuvo 158 encuentros con estas serpientes marinas, 74 de los cuales resultaron en aproximaciones, mientras buceaba en la Gran Barrera de Coral. Lynch y sus colegas analizaron los datos de estos encuentros para detectar patrones significativos que pudieran explicar algunos de estos peligrosos ataques no provocados.

En general, aunque son muy temidos por los humanos, las serpientes terrestres preferirían escapar que enfrentarse a una persona que se acerca. ¿Por qué las serpientes marinas serían diferentes? Es más, ¿por qué una serpiente se acerca y muerde a un humano que no la ha acosado, es obviamente demasiado grande para constituir una presa y podría ser fácilmente evadida maniobrando alrededor del coral? Los investigadores se propusieron responder a estas preguntas.

Al observar de cerca los datos del encuentro, los investigadores notaron que 39 de 58 enfoques involucraban a hombres, mientras que 35 de 100 eran hombres. Fuera de la temporada de reproducción, rara vez se observó a los machos acercándose a los buzos, mientras que la proporción de hembras que se acercaron a los buzos no difirió significativamente entre las temporadas de reproducción y no reproducción.

Otra diferencia notable fue que los machos también eran más propensos a chasquear la lengua. En 13 encuentros, todos durante la temporada de reproducción, las serpientes marinas atacaron rápidamente a los buzos de manera agresiva. Los cargos que involucran a hombres ocurrieron inmediatamente después de una persecución infructuosa de una mujer o de una interacción con otro macho rival. En los raros casos en que las hembras cargaron contra un buzo, lo hicieron después de que los machos las persiguieran y se encontraran con el buzo en su vecindad.

Tres machos eran particularmente extraños, enrollados alrededor de la aleta del buzo, un comportamiento que se ve típicamente durante el cortejo. Afortunadamente, no se registraron mordeduras durante estas interacciones, aunque las serpientes golpearon sus reflejos en las lentes de las cámaras.

“Sin embargo, las serpientes intentaron morder fácilmente cuando se las acosaba durante la captura, o (especialmente) cuando se las manipulaba en el barco después de la captura. Las serpientes macho pueden ser muy persistentes en sus intentos de acercarse a los buceadores. En una ocasión, el buzo intentó huir de una serpiente nadando vigorosamente durante 20 minutos, pero no pudo superar a su seguidor. Cuando el buceador finalmente se detuvo, la serpiente lo golpeó con la lengua durante un minuto y luego se fue ”, escribieron los investigadores en la revista. Informes científicos.

Serpientes terrestres, el grupo hermano de hydrophiinae al igual que las serpientes de mar verde oliva, dependen de las feromonas para localizar y reconocer a las hembras. Sin embargo, estos productos químicos no son solubles en agua y, por lo tanto, no pueden detectarse a distancia en entornos marinos. Y aunque las serpientes marinas oliva tienen mejor agudeza visual que algunas otras especies de su grupo, su vista no es tan buena como la de sus primos terrestres. Es probable que vean bastante mal bajo el agua.

En conjunto, estas observaciones parecen apuntar a la idea de que los machos de las serpientes marinas Oliva confunden a los buzos humanos con otros rivales masculinos o parejas potenciales. Esta no sería la primera vez ya que este comportamiento es casi idéntico al de los machos de la serpiente marina con cabeza de tortuga (Emydocephalus annulatus).

Sin embargo, las posibles consecuencias son muy diferentes. Mientras que la serpiente marina con cabeza de tortuga es pequeña y no tóxica, la serpiente marina Oliva es grande y posee un veneno mortal, por lo que los investigadores terminaron su estudio con una nota de advertencia.

“Si la identidad errónea subyace a la mayoría de los“ ataques ”de serpientes marinas a los buzos, la mejor estrategia para los buceadores en tal situación puede ser permitir que la serpiente los investigue y, en particular, permitir que la serpiente investigue señales químicas con su lengua; una mordedura es poco probable a menos que el animal esté amenazado o herido. Es probable que intentar huir sea inútil e incluso puede aumentar el ardor de la persecución; e intentar ahuyentar al animal puede provocar represalias ”, aconsejaron los investigadores.