Las serpientes marinas no pueden poner huevos, entonces, ¿cómo tienen bebés? » ABC de la ciencia

Las serpientes marinas son ovovivíparas; dan a luz crías vivas. En este tipo de reproducción, el embrión se desarrolla en un huevo, pero la madre no pone los huevos. La madre retiene los óvulos en su cuerpo hasta que el embrión se convierte en una descendencia completamente funcional.

Las serpientes marinas viven toda su vida bajo el agua, nacen bajo el agua y allí morirán. Y como todos los reptiles, las crías se desarrollan dentro de los huevos. Sin embargo, los huevos flotan en agua salada, lo que los hace vulnerables a los depredadores y al medio ambiente. Entonces, ¿qué hacen exactamente estas criaturas para evitar un destino tan desagradable?

Primero, echemos un vistazo a lo que hacen otros reptiles marinos.

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¿Qué hacen otros reptiles marinos?

Las serpientes marinas pertenecen al mismo orden que todas las demás serpientes. Evolucionaron por separado de sus primos, los kraits marinos. Los kraits marinos son los primos anfibios de la serpiente marina. Eso no quiere decir que sean anfibios, como las ranas, sino que viven en la tierra y en el agua.

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Dos serpientes marinas, nadando una al lado de la otra (Crédito de la foto: SergeUWPhoto/Shutterstock)

La distinción entre los dos es que los kraits marinos llegan a tierra para poner sus huevos. Esto ayuda a proteger a los huevos de la vulnerabilidad y les da el calor que necesitan para salir del cascarón. Muchos animales, como las tortugas marinas y los cocodrilos, hacen lo mismo. A menudo entierran sus huevos en la arena para protegerlos y mantenerlos calientes.

Incluso las serpientes marinas necesitan proteger sus huevos y mantenerlos calientes, pero no los ponen en tierra. ¿Y qué hacen en su lugar? No ponen huevos en absoluto. ¡Las serpientes marinas dan a luz crías vivas!

ovíparos y vivíparos

¿Cuál es el problema en dar a luz serpientes marinas vivas que se retuercen? Los humanos y otros mamíferos también dan a luz crías vivas.

Primero, necesitamos entender la diferencia entre lo que sucede en un animal que pone huevos y un animal que da a luz crías vivas.

Un animal que pone huevos se llama ovíparo, como una gallina. Estos animales pondrán huevos que están cubiertos por cáscaras duras. Dentro de la cáscara dura hay un embrión en desarrollo, junto con un saco vitelino, que actúa como fuente de alimento para el bebé. El embrión se convierte en un joven fuera del cuerpo de su madre y sale de esos huevos como un animal completamente funcional.

Llamamos vivíparos a los animales que dan a luz crías vivas. Este estilo de parto se limita principalmente a los mamíferos (humanos, simios, burros), con algunas excepciones (ciertos tiburones, rayas e incluso algunos peces). En este tipo de reproducción, una placenta conecta a la madre con los hijos. Esta conexión es cómo el embrión recibe nutrición. El niño se formará completamente dentro de la madre antes de nacer.

Los dos tipos diferentes de formas en que se desarrollan las crías en los animales ovíparos, la nutrición proviene de la yema, mientras que en los animales vivíparos, la nutrición es de la madre a través de la placenta.

Los dos tipos diferentes de formas en que se desarrollan los jóvenes; en los animales ovíparos la nutrición proviene de la yema, mientras que en los animales vivíparos la nutrición proviene de la madre a través de la placenta. (Crédito de la foto: Shutterstock)

Entonces, ¿no significa eso que las serpientes marinas son simplemente vivíparas? ¡No completamente!

Una mezcla de los dos

Las serpientes marinas son ovovivíparas. Esa palabra es una mezcla de ovíparo (puesta de huevos) y vivíparo (nacimiento vivo). En este tipo de reproducción, el embrión se desarrolla en un huevo, pero la madre no pone los huevos. La madre retiene los óvulos en su cuerpo hasta que el embrión se convierte en una descendencia completamente funcional.

La razón por la que es un tipo de reproducción separado es que tiene elementos de los dos tipos principales. Se produce la formación de un huevo, con yema, y ​​el embrión se alimenta de esa yema, a diferencia de la reproducción vivípara, donde la nutrición proviene de la madre a través de una placenta.

Y como la reproducción ovípara, la cría emerge de un huevo fuera del cuerpo de la madre. Los pequeños huevos de serpiente marina eclosionan mientras aún está dentro de la madre, quien luego expulsa a las crías de su cuerpo.

Esta adaptación es muy interesante, especialmente cuando se trata de la determinación del sexo de la descendencia. En los reptiles, la temperatura o la genética determinarán el sexo de la descendencia. Para que las serpientes marinas puedan reproducirse en el mar, no pueden tener determinación sexual dependiente de la temperatura (TSD). Si ese fuera el caso, casi todos los descendientes nacidos serían del mismo sexo, porque estaría determinado por la temperatura corporal relativamente estable de los padres.

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Las serpientes comúnmente cubren o entierran sus huevos, lo que provoca que tengan una temperatura común, controlando así el sexo de sus crías. (Crédito de la foto: Suphat phalasoon/Shutterstock)

Es importante que haya una buena proporción entre machos y hembras. Por lo tanto, es muy importante que las serpientes marinas tengan determinación sexual genotípica (GSD). GSD se asegura de que haya suficientes machos y hembras para que la especie sobreviva. Con TSD, este no sería el caso. Esto significa que las serpientes marinas tuvieron que evolucionar GSD antes de entrar al agua, o de lo contrario no habrían sobrevivido.

Conclusión

Al igual que con la determinación del sexo, hay mucho que aprender sobre los animales ovovivíparos. Las serpientes marinas no son los únicos animales ovovivíparos; otros animales como los tiburones peregrinos también muestran este fenómeno, y sabemos muy poco al respecto.

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Un tiburón peregrino, otro animal que es ovovivíparo (Crédito de la foto: Martin Prochazkacz/Shutterstock)

No se comprende completamente el estudio de por qué algunas especies evolucionaron para tener nacimientos ovovivíparos en lugar de regresar a la tierra. También es mucho más difícil estudiar las etapas de desarrollo de estos animales. ¡Estas hermosas criaturas siguen siendo muy misteriosas y hay mucho más que esperamos aprender!

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