Las tuberías con fugas en Baltimore están canalizando una gran cantidad de productos farmacéuticos hacia las vías fluviales locales

La bahía de Chesapeake de Maryland consume decenas de miles de dosis de varios medicamentos cada año, según un nuevo informe. Esto da como resultado niveles persistentes (aunque variables) de drogas en el agua durante todo el año, en concentraciones que afectan los procesos ecológicos. La fuente, según el informe, es el sistema de alcantarillado con fugas de la ciudad.

Buque faro Chesapeake en Baltimore, Maryland. Imagen vía Wikimedia.

La enorme escala de la sociedad humana significa que gran parte de lo que hacemos tiene un impacto en el mundo que nos rodea. El cambio climático es el más importante, pero la contaminación y la destrucción del hábitat son posiblemente las más visibles. A veces, sin embargo, pueden pasar desapercibidos justo debajo de nuestras narices, lo que significa que tenemos una comprensión muy pobre de su escala y efectos.

La contaminación farmacéutica o por drogas en el agua dulce es un ejemplo: tiene un alcance mundial y, sin embargo, está muy mal cuantificada. Sin embargo, un nuevo informe llega a completar al menos una parte de esta historia general. Según el documento, la infraestructura de alcantarillado de Maryland está filtrando decenas de miles de dosis humanas de compuestos farmacéuticos a la bahía de Chesapeake cada año. El documento ilustra el enorme efecto que puede tener una infraestructura vieja o dañada en nuestro medio ambiente.

Dosificar el pescado

“Los productos farmacéuticos ingresan a las aguas dulces a través de múltiples vías, incluido el efluente del tratamiento de aguas residuales y los sistemas sépticos, así como la escorrentía agrícola. Un contribuyente importante, pero que a menudo se pasa por alto, es la infraestructura de aguas residuales envejecida y defectuosa, que es común en muchas ciudades más antiguas ”, explica la autora principal, Megan Fork, investigadora asociada postdoctoral en el Instituto Cary de Estudios de Ecosistemas”. Porque los arroyos de Gwynns Falls no reciben efluentes de aguas residuales, pudimos estimar las cargas anuales de contaminación farmacéutica atribuidas únicamente a las tuberías con fugas ”.

La contaminación farmacéutica en lagos, ríos y arroyos puede tener un efecto inmenso en las comunidades de vida silvestre. Dado que nuestras drogas son tan variadas en composición y efecto, pueden interferir y alterar todo, desde la biología y el comportamiento de los animales hasta el crecimiento de las algas.

Para el estudio, el equipo recolectó muestras de agua de seis sitios en la cuenca hidrográfica de Gwynns Falls de Baltimore cada semana durante un año. Estos sitios formaron un ‘gradiente de desarrollo’ según los autores: variaban en niveles de desarrollo desde suburbano hasta muy urbano. Estas muestras se analizaron en busca de concentraciones de 92 compuestos farmacéuticos.

El equipo informa que en 7 de los sitios, identificaron 37 compuestos diferentes entre los que estaban buscando. El compuesto que se encontró con más frecuencia en estos sitios fue el antibiótico trimetoprima. La concentración más alta de drogas se identificó en muestras de un sitio donde Gwynns Falls desemboca en el puerto interior de Baltimore. Sin embargo, en general, las concentraciones de fármaco fueron más altas en los sitios que estaban más densamente poblados que en los menos poblados.

Para estimar cuánto de esto se filtró por tuberías defectuosas (la ‘carga’ anual), el equipo reunió datos sobre las concentraciones de drogas detectadas en la salida de Gwynns Falls con las tasas de descarga del río registradas por una estación de monitoreo del USGS en el sitio. Armados con estos datos, calcularon las cargas anuales para nueve clases de compuestos.

Informan que las tuberías defectuosas alimentaron la cuenca hidrográfica de Gwynns Falls con un equivalente a 30.000 dosis de antidepresivos para adultos, 1.700 dosis de antibióticos y unas 30.000 tabletas de acetaminofén (un analgésico común). Estas concentraciones de fármacos son relevantes para el medio ambiente, lo que significa que tienen un efecto medible en el comportamiento, la biología y los procesos ecológicos de los organismos. Si bien estos contaminantes farmacológicos persistieron durante todo el año, también fueron variables, lo que significa que la mezcla exacta de compuestos siempre está cambiando.

“Establecer las cargas de contaminantes como los productos farmacéuticos es importante, ya que las concentraciones bajas pueden inducir a error a los reguladores y administradores a pensar que son insignificantes. En Baltimore, ya estamos viendo que las bacterias que habitan en los arroyos son resistentes a los antibióticos comunes, lo que sugiere que las exposiciones crónicas bajas pueden tener efectos significativos en la vida de los arroyos ”, explica Fork.

“Estimamos que casi el 1% de las aguas residuales sin tratar que se originan en la cuenca hidrográfica de Gwynns Falls fluye hacia el medio ambiente a través de una infraestructura con fugas. Si extrapolamos nuestros cálculos a toda la cuenca de la Bahía de Chesapeake, estimamos que aproximadamente 11.700 millones de litros de aguas residuales sin tratar pueden ingresar a la Bahía a través de fugas cada año, llevando una variedad de compuestos farmacéuticos que pueden afectar a los organismos acuáticos y alterar los procesos del ecosistema ”, agrega Emma. Rosi, coautora principal y ecóloga acuática del Instituto Cary.

El documento “Dosificación de la costa: la infraestructura de aguas residuales con fugas entrega grandes dosis anuales y mezclas dinámicas de productos farmacéuticos a los ríos urbanos” ha sido publicado en el diario Ciencia y tecnología ambiental.