Las turberas ayudan a protegernos del cambio climático. Pero si no lo hacemos, se volverán contra nosotros.

A menudo ignoradas, las turberas son un tipo de humedal que en realidad es fundamental para prevenir y mitigar los efectos del cambio climático. Además de ayudar a combatir el calentamiento global, también ayudan a preservar la biodiversidad, reducir el riesgo de inundaciones y garantizar agua potable segura.

Entonces, ¿por qué no les prestamos más atención?

Las turberas son humedales dominados por musgos sphagnum que humedecen el suelo y pueden prevenir la descomposición. Créditos fotográficos: Sociedad Internacional de Turberas.

Peat es el superhéroe subestimado del mundo natural. No es su superhéroe promedio: si alguna vez ha caminado sobre turba saludable, ha sentido que el suelo se siente blando, cada paso rebota y está húmedo; caminar sobre turba es casi como caminar sobre una esponja llena de agua. Pero esta blandura proviene de las capas de plantas y musgo que se han acumulado (a un ritmo de aproximadamente un milímetro por año) desde la última edad de hielo y permanecen sin descomponerse hasta ahora. Ahí radica la magia de la turba.

Las turberas son ecosistemas anegados, ácidos y bajos en nutrientes que combinan los ingredientes perfectos para ralentizar la descomposición. En este tipo de ambiente, el ciclo del carbono simplemente se detiene. Básicamente, las condiciones de anegamiento evitan que el material vegetal se descomponga por completo, creando un entorno en el que se acumula más materia orgánica de la que se descompone, lo que da como resultado una acumulación neta de turba y carbono.

Estas condiciones se mantienen debido a los musgos sphagnum que tapizan la mayoría de las turberas. Esfagno es un género de aproximadamente 380 especies de musgos que son tan comunes en las turberas que a veces se les llama musgo de turba o musgo de pantano. Sphagnum puede retener agua hasta 26 veces su peso, lo que humedece mucho el suelo, evita la descomposición y permite que los pantanos almacenen carbono que previamente han eliminado de la atmósfera a través de la fotosíntesis. Por el contrario, en áreas con suelo más seco, las plantas muertas se pudren fácilmente y devuelven carbono a la atmósfera.

El musgo Sphagnum domina muchos ecosistemas de turberas. Los musgos ayudan a mantener húmedas las turbas, ya que pueden retener agua 26 veces su peso.

bombas de carbono

Este tipo de humedal de turba está presente en más de 180 países, con las concentraciones más altas en Canadá, Rusia, Finlandia, Europa, Alaska y los trópicos. Las turberas constituyen alrededor del 3 % de la superficie terrestre, pero almacenan hasta el 30 % de todo el carbono atrapado en el suelo, el doble que los bosques del mundo. Esto hace que la turba sea un reservorio de carbono increíblemente importante, pero también un problema potencial. Si no tratamos a las turberas como un aliado, pueden convertirse en nuestro enemigo en la lucha climática.

Las turberas son un sumidero de carbono y, si se las deja a su suerte (o se fomentan mediante prácticas de gestión), pueden absorber aún más carbono de la atmósfera. Pero si se destruyen (como se hace a menudo para dejar espacio a la agricultura), pueden liberar todo ese carbono a la atmósfera. Si esto continúa, acelerará la trayectoria de la Tierra hacia un calentamiento irreversible. Este escenario del fin del mundo es muy aterrador pero también bastante realista: los climatólogos se refieren a las turberas destruidas como una “bomba de carbono”.

Distribución mundial de las turberas. (Créditos de las fotos: Levi Westerveld/GRID-Arendal, CC BY-ND)

Degradación de las turberas debido a las actividades antropogénicas representan del 5 al 10% de las emisiones anuales de dióxido de carbono, a pesar de su minúscula superficie terrestre. En Indonesia y Malasia, por ejemplo, se han talado turberas para plantaciones de aceite de palma, lo que resultó en una asombrosa cantidad de emisiones de carbono que equivale a unas 70 plantas de carbón. Por otro lado, en Gran Bretaña, los científicos calculan que las turberas del país liberan 23 millones de toneladas de dióxido de carbono equivalente cada año, lo que las convierte en la fuente número uno de gases de efecto invernadero por el uso de la tierra.

En otro estudio publicado, un equipo multidisciplinario de 70 científicos de todo el mundo identificó la degradación del permafrost, el aumento de las temperaturas, el aumento del nivel del mar y la sequía como los principales factores que alteran el balance de carbono de las turberas. Por ejemplo, la rápida descongelación del permafrost en el Ártico promueve la actividad microbiana que libera gases de efecto invernadero. Estos microbios se alimentan de turbas ricas en carbono que alguna vez estuvieron congeladas.

Deforestación en turberas en Sumatra convertidas en una plantación de Acacia. Créditos de la imagen: Marcel Silvius.

Ahorro de turba

Pasan desapercibidos, pero las turberas son clave para frenar el cambio climático y preservar grandes extensiones de ecosistemas salvajes. Preservar la turba ahora se considera una iniciativa muy poderosa para contrarrestar las crecientes emisiones de carbono. Las turberas y el cambio climático están entrelazados y, como dijo Christian Dunn, científico de humedales de la Universidad de Bangor en Gales, “si te tomas en serio la desaceleración del cambio climático, debes tomarte en serio la turba”.

Deben establecerse objetivos claros y ambiciosos para la rehumidificación y restauración de las turberas si queremos tener la oportunidad de detener el calentamiento catastrófico.

La restauración de las turberas se puede realizar bloqueando los canales de drenaje en las turberas y permitiendo que se recupere la vegetación natural. Los expertos trabajan constantemente para cuantificar las turberas y desarrollar medidas efectivas para proteger y expandir las turberas. los Iniciativa Global de Turberas es un esfuerzo de destacados expertos e instituciones con el objetivo de proteger y conservar las turberas como la mayor reserva de carbono orgánico terrestre del mundo y evitar su emisión a la atmósfera.

Las turberas son vulnerables a los incendios y a los patrones cambiantes de los ríos y las precipitaciones, ambos relacionados con el cambio climático. Entonces parece que ayudamos a las turberas, en cuyo caso ellas también nos ayudan, o seguimos destruyéndonos, en cuyo caso nos harán más daño que bien. La elección, como suele ser el caso, es nuestra.