Lo que nos enseña el máximo térmico del Paleoceno-Eoceno sobre el futuro

Un estudio liderado por la Universidad de Arizona (EEUU) reconstruye con un nivel de detalle sin precedentes el clima de la Tierra durante el episodio hipertermal del límite Paleoceno-Eoceno. En particular, identifica muchas similitudes con el calentamiento proyectado para finales de siglo. Los resultados fueron publicados en la revista PNAS este 10 de octubre.

Hace 56 millones de años, la ya elevada temperatura de la Tierra aumentó más de 5°C en unos diez mil años. Se cree que este episodio extremo es el resultado de una inyección abrupta de dióxido de carbono (CO2) a la atmósfera por parte del vulcanismo. Conocido como Máximo Térmico del Paleoceno-Eoceno (PETM), el fenómeno tuvo una duración del orden de cien mil años y estuvo acompañado de extinciones marinas y terrestres.

Máximo térmico del Paleoceno-Eoceno y calentamiento futuro: una similitud preocupante

El PETM se utiliza a menudo como un análogo de cómo podría ser el clima de fin de siglo y los siglos siguientes si emprendiésemos una trayectoria socioeconómica con altas emisiones de gases de efecto invernadero. Para apreciar mejor el paisaje climático de la Tierra durante esta fiebre ancestral, los investigadores han recopilado los mejores datos paleoclimáticos y de modelado tenemos para este periodo.

Paleoceno-Eoceno
Temperatura media (izquierda) y precipitación (derecha) durante el PETM. Créditos: Jessica E. Tierney y coll. 2022.

Con una disposición del terreno bastante próxima a la actual, la comparación es aún más esclarecedora. Hay un calentamiento más fuerte en los continentes y en los polos, a pesar de la ausencia de casquetes polares, una intensificación de los monzones, ciclones tropicales y tormentas de invierno, así como una desecación de los subtrópicos. Partiendo de un nivel base ya alto, la temperatura promedio del globo alcanza unos impresionantes 34°C. Estos rasgos son características de un clima con un fuerte efecto invernadero.

El PETM no es un análogo perfecto para nuestro futuro, pero nos sorprendió un poco descubrir que sí, los cambios climáticos que reconstruimos comparten muchas similitudes con las predicciones futuras que se muestran en el último informe del IPCC. “Informa Jessica Tierney, autora principal del estudio. ” En general, nuestro trabajo nos ayuda a comprender mejor nuestro futuro frente al cambio climático. “.

Sensibilidad climática particularmente alta

Otro resultado importante del estudio se refiere a la sensibilidad climática durante el PETM, es decir, el aumento de la temperatura del globo como consecuencia de una duplicación de la concentración atmosférica de CO2. El trabajo de la investigadora y su equipo sitúa esta sensibilidad entre 5,7°C y 7,4°Cun rango significativamente más alto que el de 2°C a 5°C dado por el IPCC.

Que ” sugiere que la Tierra se vuelve más sensible a las emisiones de gases de efecto invernadero a medida que aumentan “, señalan los autores en el resumen del estudio. Sin embargo, este resultado no es directamente aplicable al calentamiento esperado durante este siglo, pero permanece algo importante para pensar sobre el cambio climático a más largo plazo, más allá de finales de siglo “dice el investigador.