Los arroyos de montaña ya no son vírgenes, no cuando los humanos se mueven

El agua de manantial de montaña no es tan limpia o fresca como nos gustaría suponer, según una nueva investigación.

Los datos recopilados durante cuatro décadas muestran que la calidad del agua en los arroyos de gran altura (montaña) ha ido disminuyendo constantemente con el tiempo. Los problemas subyacentes a este declive son tanto históricos como modernos, relacionados con desarrollos artificiales en paisajes montañosos y montañosos.

Las principales fuentes de contaminantes en los arroyos de montaña son los sedimentos de los caminos rurales sin pavimentar y la escorrentía agrícola.

Ya no prístino

“Tuvimos acceso a estudios desde 1976 hasta el año pasado que abarcaron estudios tanto terrestres como de arroyos”, dijo Rhett Jackson, profesor de la Escuela de Silvicultura y Recursos Naturales Warnell de la UGA y autor principal del artículo. “Algunos arroyos en el condado de Macon tienen concentraciones de sedimentos muy altas, cuatro veces mayores que las que se encuentran en los arroyos boscosos”.

Los hallazgos se basan en datos del área sur de los Apalaches de EE. UU. Los arroyos aquí todavía llevan los signos de los cambios ambientales causados ​​por los colonos europeos que se mudaron a la región durante la década de 1900, informan los autores.

Los nativos americanos, los habitantes originales de los Apalaches del Sur, tradicionalmente solo cultivaban los valles esparcidos a lo largo de esta cadena montañosa. Dejaron las colinas y las laderas de las montañas sin desarrollar como bosques, donde cazarían y recolectarían frutas y plantas silvestres.

Sin embargo, cuando los colonos se mudaron, se dedicaron a la tala intensiva, para obtener madera para el comercio y la construcción, y para despejar espacio para tierras de cultivo. Este proceso cambió significativamente el paisaje de las colinas y laderas de las montañas de la zona. Las nuevas tierras de cultivo establecidas en las colinas promovieron la erosión, y el sedimento producido por esa erosión fue limpiado gradualmente por la lluvia en arroyos de gran altitud.

Incluso hoy, explican los autores, los lechos de los arroyos de los Apalaches del sur transportan esos cuerpos centenarios de sedimentos, bajo capas de material fresco que todavía se abre paso en sus cursos.

Los altos niveles de sedimento afectan a los animales salvajes que viven en los arroyos, explica Jackson. Para empezar, a los animales les resulta más difícil encontrar comida, ya que hace que las aguas se vuelvan turbias. También tiene un impacto directo en el crecimiento de los peces y su capacidad para resistir enfermedades.

Los sedimentos también se acumulan río abajo y llegan a los suministros públicos de agua. Como tal, existe un costo financiero directo para las comunidades, ya que estas impurezas deben filtrarse antes de que se pueda bombear agua a los grifos de los pueblos y ciudades.

El equipo subraya que estos cambios en la entrada de sedimentos en los arroyos de gran altitud comenzaron a manifestarse hace más de un siglo y son el resultado de cambios ambientales causados ​​por el aumento de la población debido a que los colonos se mudan al área.

“El paisaje que ves ahora no es el que era en 1900: los primeros colonos lo registraban todo”, dijo Jackson.

Aunque los primeros pobladores iniciaron este proceso, sus descendientes hoy llevan la antorcha. A partir de la década de 1980, por ejemplo, el área experimentó un aumento masivo en el interés por el desarrollo de las laderas empinadas (y anteriormente salvajes) de las montañas. Se construyó una gran cantidad de residencias de vacaciones y villas en estas laderas, lo que generó una alteración significativa del suelo a través de los propios edificios y la infraestructura asociada: la excavación de carreteras. Tal desarrollo hizo que el área abundara en deslizamientos de tierra, y los caminos sin pavimentar que llegaban a estos edificios produjeron abundante polvo.

“Las zanjas y los caminos sin pavimentar producen una gran cantidad de sedimentos, [which] aumenta a medida que los caminos se vuelven más empinados y los caminos de grava se usan más ”, dijo Jackson.

Los autores informan que, si bien un arroyo típico en el bosque de los Apalaches del sur contiene alrededor de 8 a 10 miligramos de sedimento por litro, en áreas con desarrollo tanto de montaña como de colina, han encontrado concentraciones de sedimento entre cuatro y seis veces este valor.

La agricultura también juega un papel. La escorrentía de las granjas introduce un alto nivel de nitratos en los arroyos de las montañas. Los niveles de estos compuestos son particularmente altos para los arroyos que corren por pastizales que no disfrutan de una zona de amortiguamiento de árboles para absorber parte del fertilizante. La deforestación impacta aún más la salud de las comunidades silvestres en estos arroyos, ya que la falta de sombra conduce a temperaturas promedio más altas del agua, lo que puede ser perjudicial para las truchas y otras especies locales que se adaptan a las aguas frías. Alrededor del 40% de los arroyos en el área de estudio han perdido su reserva de árboles, informa el equipo.

“En los arroyos pequeños, las acciones de los propietarios individuales importan mucho”, dijo. “A veces, vemos actividades inusuales junto a los arroyos [such as illicit discharge pipes or streams diverted through animal enclosures] con efectos sustanciales en la calidad del agua “.

“Debido a que el agua de los arroyos proviene de todo el paisaje, todo lo que vemos en la tierra tiene algún efecto en los arroyos. Pero los arroyos son resistentes y, siempre que modifiquemos un poco nuestras acciones de manera inteligente, podemos cultivar y vivir cerca de los arroyos mientras protegemos la calidad del agua. Mantener la calidad de nuestro paisaje requiere pensar un poco y trabajar en nuestras piezas “.

Tomar pasos pequeños y simples, como plantar hileras de árboles cerca de un arroyo abierto, o asegurarse de amortiguar la escorrentía de un camino de grava, puede ayudar mucho a mejorar la calidad del agua de los arroyos abiertos, concluye el equipo.

El documento “Conectividad distintiva de usos de la tierra cerca de arroyos y cuencas hidrográficas degradan diferencialmente los ecosistemas acuáticos rurales” publicado en el diario Biociencia.