Los astrónomos finalmente saben por qué los anillos de Júpiter son tan pequeños

Durante años, los científicos se han preguntado por qué Júpiter no tenía anillos tan gruesos y brillantes como su vecino Saturno. Sin embargo, un estudio reciente hace una hipótesis convincente. Según los astrónomos, deberíamos culpar a las lunas jovianas.

En el Sistema Solar, el planeta Saturno se destaca muy claramente con sus anillos. Sin embargo, ella no es la única que lo tiene. Los otros tres gigantes, Júpiter, Urano y Neptuno, también están envueltos en uno o más discos de polvo y hielo.

En esta muestra, los anillos del planeta más grande del Sistema Solar son, con mucho, los más discretos, solo visibles con equipo astronómico especializado. Además, no sabíamos que estos anillos efímeros existían hasta el paso de las sondas Voyager hace más de cuarenta años. Pero, ¿por qué son tan flacos?

Con base en nuevas simulaciones por computadora, investigadores de la Universidad de California (Riverside) propusieron una posible explicación: la Las lunas de Júpiter pueden haber evitado que el hielo se asiente alrededor del planeta.

ANILLOS DE JÚPITER
Los anillos de Júpiter son claramente visibles aquí en esta foto infrarroja del Telescopio James Webb. Créditos: NASA/ESA/CSA/B. Holler/J. Stansberry/STScI

Júpiter nunca tuvo anillos grandes

Como parte de este trabajo, el equipo del Dr. Stephen Kane quería entender por qué los anillos de Júpiter son tan débiles y si el gigante alguna vez tuvo anillos más gruesos, antes de perderlos de alguna manera. Para averiguarlo, los investigadores desarrollaron una simulación por computadora que tiene en cuenta la órbita de Júpiter, así como las órbitas de sus cuatro lunas galileanas principales (Ganímedes, Io, Calisto y Europa).

Los anillos de los planetas están compuestos principalmente de hielo, parte del cual ha sido entregado por cometas. Lo que este trabajo ha revelado es que las lunas en órbita suficientemente masivas pueden provocar la eyección de este hielo en órbita y atraerlo hacia ellos por su atracción gravitacional.

Descubrimos que las lunas galileanas de Júpiter, una de las cuales es la luna más grande de nuestro Sistema Solar (Ganímedes), destruirían muy rápidamente cualquier anillo grande que pudiera formarse.“, señala el Dr. Kane. ” Los planetas masivos forman lunas masivas, lo que les impide tener anillos sustanciales.. Estas simulaciones también han llevado a los investigadores a creer que es improbable que Júpiter tuviera anillos grandes en algún momento de su historia.

Al equipo ahora le gustaría realizar estas mismas simulaciones para estudiar el sistema de anillos de Urano. Este trabajo podría revelarnos de paso por qué este planeta orbita alrededor del Sol de manera diferente a otros objetos del Sistema Solar. De hecho, el gigante de hielo está ligeramente inclinado hacia un lado y, según los astrónomos, esta inclinación inusual es el resultado de una antigua colisión con otro objeto. El sistema de anillos de Urano podría ser el remanente de este impacto.