Los astrónomos se topan con una micronova, un nuevo tipo de explosión estelar

Basándose en el Very Large Telescope y el satélite TESS, los astrónomos anuncian que han observado un nuevo tipo de explosión estelar: una micronova. Estas detonaciones ocurrirían al nivel de los polos magnéticos de ciertas estrellas enanas blancas. Los detalles del estudio se publican en la revista Nature.

Una nova es una estrella que de repente se vuelve extremadamente brillante. El fenómeno ocurre en un sistema binario que involucra a una enana blanca y una estrella en camino a convertirse en una gigante roja. Este último pierde su masa a favor del primero. Entonces se forma un disco de acreción alrededor de la enana blanca antes de caer sobre la estrella.

Los gases que impactan en la superficie se someten a presiones y temperaturas lo suficientemente grandes como para desencadenar un explosión termonuclear. Estas explosiones termonucleares, que involucran la fusión de átomos de hidrógeno en helio, ocurren sobre toda la superficie estelar durante varios días y a veces varias semanas.

Los astrónomos saben de la existencia de novas desde hace siglos. Más recientemente, sin embargo, un equipo habría descubierto la existencia de otro tipo de explosión estelar.

¿Qué es una micronova?

Lo que ella presenta como una “micronova” implica un evento comparable, pero a menor escala. La detonación ya no es generalizada, sino ubicado en los polos enanas blancas que desarrollan poderosos campos magnéticos (que dirigen la materia hacia los polos magnéticos de la estrella). También es más corto, durando sólo algunas horas.

Por primera vez hemos visto que la fusión de hidrógeno también puede ocurrir de manera localizada. Esto conduce a la explosión de bombas de microfusión que tienen aproximadamente una millonésima parte de la fuerza de la explosión de una nova, de ahí el nombre de micronova.“, subraya Paul Groot, astrónomo de la Universidad de Radboud, en los Países Bajos”.

Si bien estos eventos son mucho menos poderosos que las novas, no se equivoquen: según los estándares de la Tierra, son explosiones bastante espectaculares. Solo uno de ellos podría arder más de 3.500 millones de Grandes Pirámides de Giza en material equivalente.

Eventos más comunes de lo que piensas

Los astrónomos dicen que descubrieron por primera vez estas microexplosiones al analizar los datos del satélite TESS de la NASA, que normalmente es un cazador de planetas.

Mientras examinamos los datos astronómicos recopilados por el telescopio, descubrimos algo inusual: un destello brillante de luz óptica que duró unas pocas horas.“, detalla Nathalie Degenaar, astrónoma de la Universidad de Amsterdam. “Mirando más allá, encontramos otras tres señales similares“.

Dos de ellos procedían de enanas blancas conocidas, pero el tercero requirió observaciones de seguimiento adicionales utilizando el instrumento X-shooter, instalado en el Very Large Telescope (VLT), ubicado en Chile. Estos datos confirmaron el estado de enana blanca de la estrella en cuestión.

micronova
Impresión artística de una micronova. Créditos: ESO/M. Kornmesser, L. Calcada

Por tanto, el fenómeno desafía nuestra comprensión de cómo se producen las explosiones termonucleares en las estrellas. Estas micronovas también podrían ser mas abundante de lo que se pensaba anteriormente. Al ser muy fugaces, estos eventos, sin embargo, siguen siendo difíciles de comprender en ese momento. Por lo tanto, capturar estas microexplosiones requerirá investigaciones a gran escala y medidas de seguimiento más rápidas.