Los bloqueos de COVID llevaron a menos rayos en el cielo

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Durante la primavera de 2020, cuando la pandemia de coronavirus atrapó a todos con los pantalones bajados, los gobiernos se apresuraron a cerrar sus fronteras e imponer confinamientos estrictos para frenar la propagación de un virus plagado de incertidumbre. La actividad humana se redujo a paso de tortuga y, como resultado, el aire y el agua se volvieron más limpios. Menos vehículos en la carretera significaron que los espacios urbanos se volvieron más seguros para los animales y mucho más silenciosos. Incluso hubo informes virales de delfines en los canales de Venecia, Italia, y pumas en las calles de Santiago, Chile, lo que llevó a muchos a afirmar triunfalmente que “la naturaleza está sanando”.

La parte de “curación” es hiperbólica, pero lo que está claro es que la naturaleza experimentó cambios significativos como resultado de nuestros bloqueos, e incluso se mostró en el cielo. En la reciente reunión de la Unión Geofísica Estadounidense en Nueva Orleans, los científicos del MIT informaron que una caída en los aerosoles atmosféricos debido al cierre de la actividad coincidió con una caída en los rayos.

Según un nuevo estudio, la reducción de la actividad humana redujo la cantidad de emisiones de aerosoles (partículas microscópicas en la atmósfera demasiado pequeñas para verlas a simple vista que pueden resultar de la contaminación debido a los combustibles fósiles) que afectan la carga eléctrica de las nubes y su capacidad para formar rayos.

Entre marzo de 2020 y mayo de 2020, hubo un 19 % menos de destellos dentro de la nube (el tipo de rayo más común) en comparación con el mismo período de tres meses en 2018, 2019 y 2021.

Earle Williams, meteorólogo físico del Instituto de Tecnología de Massachusetts, y sus colegas utilizaron tres métodos diferentes para medir la iluminación, todos los cuales apuntaban a la misma tendencia de disminución de la actividad de los rayos asociada con la disminución de la concentración de aerosoles.

Los aerosoles atmosféricos absorben el vapor de agua, lo que ayuda a formar gotas de nubes. Sin aerosoles, no tendríamos nubes. Cuando hay más aerosoles en la atmósfera, el vapor de agua se distribuye más ampliamente entre las gotas, haciéndolas más pequeñas y menos propensas a fusionarse en gotas de lluvia. Como resultado, las nubes se hacen más grandes pero se suprime la precipitación.

Además, las nubes sembradas con menos aerosoles tienen menos partículas de hielo cargadas positivamente en las nubes para reaccionar con el granizo cargado negativamente en la parte inferior de la nube, lo que explica por qué tuvimos menos rayos que golpean la superficie o se descargan en el aire.

Por ejemplo, los relámpagos son más frecuentes a lo largo de las rutas marítimas, donde los cargueros emiten partículas al aire, en comparación con el océano circundante. Y las tormentas eléctricas más intensas en los trópicos se desarrollan sobre la tierra, donde los aerosoles son elevados tanto por fuentes naturales como por la actividad humana.

Las áreas con la reducción más fuerte de aerosoles también experimentaron las caídas más dramáticas en los eventos de rayos. Estos incluyen el sudeste asiático, Europa y la mayor parte de África. América del Norte y del Sur también experimentaron una reducción de los rayos, pero no tan dramática como en otros lugares. Los investigadores creen que parte de la caída en la contaminación por aerosoles debido a la actividad humana en las Américas fue compensada por los catastróficos incendios a gran escala experimentados en 2020.

Los rayos son un componente importante del sistema meteorológico, razón por la cual los científicos están tan interesados ​​en comprenderlo mejor. Además, desde una perspectiva ecológica, la iluminación interactúa con las moléculas de aire para producir óxido de nitrógeno, una familia de gases venenosos altamente reactivos.