Los cachorros entienden los gestos humanos desde una edad temprana sin entrenamiento, a diferencia de los cachorros de lobo

Foto de la clase de Puppy Kindergarten Spring 2020 del Duke Canine Cognition Center. Los siete cachorros, de Canine Companions for Independence, son parte de un estudio a largo plazo financiado por los Institutos Nacionales de Salud para evaluar los efectos que las diferentes estrategias de crianza tienen sobre el comportamiento y el desarrollo cognitivo de los perros de asistencia. Crédito: Jared Lazarus.

Los perros pueden comprender y responder a la comunicación humana desde una edad muy temprana y prácticamente sin entrenamiento, a diferencia de otras especies domesticadas. Puede que no pienses mucho en ello cuando juegas a buscar con tu perro, pero este simple acto de comunicación y coordinación es muy importante tanto desde el punto de vista cognitivo como evolutivo. Esto sugiere que el fuerte vínculo entre humanos y perros ha dado lugar a rasgos coevolucionados que han hecho que los perros se vuelvan cada vez más sociales con nosotros. En un nuevo estudio, los investigadores de la Universidad de Duke argumentaron a favor de esta noción, después de demostrar que los cachorros de lobo no podían entender los gestos humanos destinados a ayudarlos a encontrar golosinas sabrosas, mientras que los cachorros de perro superaron la prueba a pesar de no tener ningún entrenamiento.

“Para nosotros era importante hacer pruebas a los cachorros, no solo a los perros adultos y a los lobos, porque queríamos ver si existe una diferencia de especies innatas, que no se puede explicar únicamente por el aprendizaje sobre la experiencia de la vida”, dijo Hannah Salomons, estudiante de doctorado en Duke. Universidad, dijo Ciencia ZME.

“El principal hallazgo de este estudio es que, en comparación con los cachorros de lobo, los cachorros de perro tienen altos niveles de habilidades sociales que permiten la comunicación cooperativa, como comprender que un gesto humano está destinado a ayudarlos a encontrar comida escondida. Los cachorros de perro también se sentían mucho más atraídos por los humanos y se acercaban tanto a extraños como a personas conocidas con más frecuencia que los cachorros de lobo. Sin embargo, en las tareas no sociales, los cachorros de perro y lobo se desempeñaron de manera similar ”, agregó.

Los gestos de la domesticación

Cachorros de lobo en el Centro de Ciencias de la Vida Silvestre en Minnesota, donde se llevaron a cabo las pruebas. Crédito: Roberta Ryan.

Los perros y los lobos comparten ancestros cercanos y los investigadores han estado estudiando sus similitudes y diferencias durante años, con la esperanza de deconstruir los orígenes de la domesticación canina. Anteriormente, los científicos habían comparado las habilidades sociales de los perros y los lobos, mostrando que los perros parecen tener una capacidad innata para responder a las señales dadas por los humanos, como los gestos de señalar, mientras que los lobos necesitan un entrenamiento especial.

La nueva investigación en la Universidad de Duke tiene un alcance similar a otros estudios, pero con un tamaño de muestra mucho mayor de cachorros lindos y adorables. Mientras que otros estudios utilizaron como máximo 12 cachorros de cada especie, esta vez los investigadores trabajaron con tres docenas de cachorros por especie, lo que ofrece mucha más confianza en la importancia estadística de los hallazgos. Las crías de lobo también fueron probadas genéticamente para confirmar que los cachorros eran lobos y no un híbrido de perro, algo que ningún estudio previo de este tipo verificó antes.

Los 37 cachorros de lobo fueron criados en el Centro de Ciencias de la Vida Silvestre en Minnesota, donde fueron rodeados y cuidados por humanos casi las veinticuatro horas del día. Pero a pesar de la ubicuidad de la interacción humana, los cachorros de lobo todavía eran muy tímidos y solo salían de su escondite cuando estaban en presencia de cuidadores que conocían bien. En contraste, los 44 cachorros de Canine Companions for Independence pasaron la mayor parte de su tiempo en compañía de sus madres y compañeros de camada y tuvieron un contacto humano mínimo cuando se inscribieron en este estudio.

“Poder analizar una muestra tan grande de cachorros de lobo fue una empresa enorme, que nuestro equipo tardó más de seis años en completarse; solo nacen unas pocas camadas en el Centro de Ciencias de la Vida Silvestre por temporada y, a pesar de ser criadas por humanos alrededor del … reloj desde unos pocos días de edad (lo cual, debo señalar, es parte de la práctica de cría típica de WSC, no se hace para el propósito de este estudio, y es una gran hazaña en sí misma), algunos de los cachorros de lobo son tan tímidos alrededor de las personas que nunca se acercan lo suficiente al experimentador como para participar en el estudio. Tengo grandes recuerdos de estar sentado en el recinto de los cachorros de lobo durante horas, verlos pasar de esconderse cuando entré por primera vez a retozar y jugar mientras se aclimataban a mi presencia, y ser recompensados ​​con un cachorro arrastrando una bonita pieza madura. de cadáveres de ciervo (su comida favorita) para sentarse a mi lado y roer! ” Dijo Salomons.

Para evaluar sus habilidades comunicativas, los cánidos jóvenes se enfrentaron entre sí en una serie de pruebas. Durante una de esas tareas, los cachorros de perro y lobo tuvieron que encontrar una golosina escondida debajo de uno de los dos tazones. Para ayudarlos, los investigadores señalaron y miraron hacia la ubicación correcta de la comida escondida. En otras tareas, un humano plantó un pequeño bloque de madera al lado del lugar correcto para indicar dónde estaba escondida la comida, un gesto que ninguno de los dos tipos de cachorros había visto antes.

Los resultados hablaron por sí mismos. A pesar de su falta de entrenamiento formal, 17 de 31 cachorros de perro fueron consistentemente al tazón correcto, mientras que ninguno de los cachorros de lobo criados por humanos se desempeñó mejor que un lanzamiento de moneda. Pruebas posteriores demostraron que los cachorros se guiaban por gestos humanos en lugar del olor de la comida.

Muchos de los cachorros completaron sus pruebas en su primer intento, lo que sugiere que esta notable habilidad está integrada en el cerebro de los perros. Pero eso no quiere decir que los perros sean más inteligentes que los lobos. Los chimpancés, nuestros parientes más cercanos junto con los bonobos, no pueden leer los gestos humanos, aunque son mucho mejores que los perros en tareas cognitivas complejas.

Todos los cachorros son buenos niños y niñas

Cachorros de Canine Companions for Independence en el jardín de infancia de Duke Puppy. Crédito: Jared Lazarus.

La evolución no produce especies que sean “mejores” o “peores” que otras, sino que fomenta las especies más adaptadas a su entorno. Ambos cánidos tienen más o menos las mismas capacidades cognitivas en términos de memoria y control de los impulsos motores. Es solo que los cachorros tienen mejores habilidades con las personas debido a su proximidad a nuestra especie durante miles de años.

Emily Bray de la Universidad de Arizona y sus colegas demostraron en un estudio de 2021 que los cachorros de tan solo ocho semanas pueden entender las instrucciones de los humanos, como señalar con el dedo y mirar hacia un objeto. Este estudio encontró que el 40% de la variación en la capacidad de un cachorro para seguir la mirada o señalar con el dedo de un humano se puede explicar genéticamente, lo que tiene sentido a la luz de otros hallazgos. Sabemos de investigación previa que las razas de perros que se seleccionaron inicialmente para el trabajo cooperativo (como los perros pastores) son mucho mejores para seguir el punto de una persona que las razas seleccionadas para otros tipos de trabajo como perros guardianes, sabuesos o perros de trineo).

Esta familiaridad y fuerte vínculo con los humanos quizás se evidencia mejor en la forma en que los cachorros de lobo y perro difieren en la forma en que responden a los extraños. Las pruebas mostraron que los cachorros de perro tenían 30 veces más probabilidades de acercarse a un extraño que los tímidos cachorros de lobo.

Previamente, investigadores de Austria y Hungría también evaluaron la capacidad de los cachorros de perro y lobo seguir los gestos humanos. Descubrieron que los perros de hasta cuatro meses de edad comprenden los gestos de señalar para encontrar comida oculta incluso sin una socialización temprana intensiva. Los cachorros de lobo, por el contrario, no prestan atención a este sutil señalamiento. Curiosamente, este estudio en particular encontró que los lobos socializados a un nivel comparable al de los perros pueden usar señales simples dadas por humanos de manera espontánea si la mano del humano está cerca del contenedor con cebo (por ejemplo, tocar, señalar proximal). Los lobos también respondieron a gestos que apuntaban a objetos a distancia si recibían entrenamiento formal. Esto no es tan sorprendente considerando lo estrechamente relacionadas que están las dos especies, pero los efectos de la domesticación en las habilidades de las personas son bastante sorprendentes.

“La evidencia de este estudio, junto con muchos otros, deja muy claro que los cachorros de perro pueden entender los gestos comunicativos cooperativos de los humanos desde una edad temprana, sin ningún entrenamiento explícito o experiencia humana intensiva”, dijo Salomons.

“En cuanto a por qué otros animales domésticos pueden no mostrar la capacidad comunicativa cooperativa similar a la humana que se ve en los perros, es probable que esto se vea limitado por las habilidades cognitivas sociales preexistentes de sus predecesores salvajes. Como los lobos ya tenían habilidades sociales bastante complejas, a medida que avanzaba el proceso de domesticación y la atracción por los humanos reemplazaba al miedo, pudieron aplicar estas habilidades de nuevas formas y comenzaron a emerger más temprano en el desarrollo. Es posible que otras especies, como los predecesores salvajes de las ovejas o el ganado, no hayan tenido niveles iniciales similares de habilidades sociales para que el proceso de domesticación los moldee. Aun así, está surgiendo evidencia de que en otras especies, como los hurones, las poblaciones domesticadas superan a las poblaciones silvestres en la lectura de los gestos humanos ”.

Crédito: Roberta Ryan.

Según Salomons, estos hallazgos muestran que la domesticación, al seleccionar la atracción por los humanos, alteró el desarrollo social de los perros, lo que resultó en las notables habilidades cooperativas y comunicativas que vemos hoy. Los científicos no están exactamente seguros de cómo sucedió todo esto, pero tal vez todo comenzó con algunos lobos que eran inusualmente amigables con los humanos y que recibieron restos de comida a cambio de su comportamiento no agresivo. Con el tiempo, los lobos que eran amistosos con los humanos tenían más posibilidades de reproducirse y transmitir sus genes ‘domesticados’, mientras que los lobos que eran temerosos y agresivos con los humanos se quedaban solos. Después de cientos de generaciones, este ancestro común se especializó en Canis familiaris, el fiel canino que todos amamos y apreciamos.

“Este conocimiento es importante porque comprender cómo están conectadas las mentes de los perros puede ayudarnos a aprender a comunicarnos mejor con ellos y trabajar juntos como un equipo más fuerte. Además, un proceso similar, conocido como autodomesticación, también puede haber ocurrido en el transcurso de la evolución humana, por lo que comprender sus efectos puede arrojar luz sobre el desarrollo de nuestras propias mentes ”, concluyó Salomonds.

En el futuro, los investigadores planean realizar un estudio longitudinal que traza el temperamento y el desempeño de los cachorros individuales en tareas cognitivas sociales y no sociales para ver cómo estos diferentes aspectos cognitivos se desarrollan y cambian con el tiempo y cómo interactúan entre sí.

Los hallazgos aparecieron en la revista. Biología actual.