Los castores juegan un papel clave en la conservación del ecosistema a largo plazo

Los hemos cazado hasta casi la extinción en la mayor parte del mundo, pero resulta que los castores (género Castor) son muy importantes para la conservación del agua dulce y la estabilidad del ecosistema. Usando imágenes aéreas, los investigadores encontraron que los castores han ayudado a crear y preservar ambientes acuáticos y de humedales en Minnesota, sirviendo como un componente esencial del ecosistema.

Crédito de la imagen: Pixabay / Creative Commons.

Los castores son el segundo roedor más grande del mundo y actualmente viven en los bosques de América del Norte, América del Sur, Europa y Asia. Son principalmente conocidos por su capacidad para construir presas en ríos y arroyos, que ralentizan el flujo de agua y elevan el nivel del agua, creando estanques. También construyen refugios (llamados albergues) donde viven.

Los castores tienen mucha mala reputación por crear “caos” en los sistemas de agua dulce, derribando árboles, creando presas y causando estragos en el medio ambiente local, pero los castores son en realidad un aliado importante para los ecosistemas, y el caos que producen es generalmente útil. Represas y estanques ayudar a crear y mantener humedales, reponer el agua subterránea y proporcionar un flujo de agua más constante en los arroyos. También almacenan nutrientes para las plantas, mejoran la calidad del agua y reducen la erosión de las orillas de los arroyos.

Investigadores de la Universidad de Minnesota investigaron cómo los castores afectan los patrones en la dinámica del agua superficial en múltiples escalas espaciales (estanques, cuencas hidrográficas y escalas regionales) durante un período de 70 años (1948-2017) dentro de cinco cuencas hidrográficas en el noreste de Minnesota, Estados Unidos. Un estudio de castores a tal escala no tiene precedentes, dicen.

“Aunque hay muchos estudios sobre cómo los castores cambian los ecosistemas, la escala de este estudio no tiene precedentes y, como resultado, nos brindó la oportunidad única de comprender cómo los castores transforman y diseñan los ecosistemas durante largos períodos de tiempo y grandes escalas espaciales”, Tom Gable, coautor del estudio, dijo en un comunicado de prensa.

Entendiendo a los castores

El equipo utilizó imágenes aéreas para evaluar los patrones temporales del área de agua superficial asociada con los estanques de castores, la influencia de los castores en el área de agua superficial y cómo esto cambió con el tiempo. También observaron las variaciones en los estanques ocupados y abandonados por los castores y si los patrones en el agua superficial varían en las escalas espaciales.

Estudios previos sobre castores sugirió que su impacto en los ecosistemas no cambia a lo largo del tiempo o el espacio. Sin embargo, esta investigación mostró que el impacto ecológico de los castores puede cambiar dependiendo de la escala. “Pueden ser impulsores clave de la diversidad del hábitat de agua dulce y promover la estabilidad del ecosistema”, dijo Johnson-Bice, autor principal, en un comunicado.

Los investigadores también encontraron que los castores son impulsores de la retención de agua, lo que significa que restaurar sus poblaciones a ecosistemas que ya no habitan podría ser una buena manera de cumplir con los objetivos de conservación de agua dulce. Cuanto más tiempo están presentes los castores en un ecosistema, más estanques abandonados contribuyen al almacenamiento de agua, lo que ayuda a proteger los humedales que habitan.

A pesar de que las poblaciones de castores en las cuencas hidrográficas estudiadas en Minnesota tienen grandes variaciones en el tamaño de su población, el almacenamiento de agua se mantuvo estable en toda la región. Esto se debe a que los cambios en el tamaño de la población de castores en una cuenca contrarrestan los cambios en otras cuencas, lo que ayudó a estabilizar el almacenamiento de agua, según los investigadores.

“Sugerimos que la ingeniería del castor podría usarse para aumentar el almacenamiento de agua superficial y promover los esfuerzos de conservación de agua dulce en ecosistemas boscosos. Si se le da la oportunidad de recolonizar los paisajes, el agua superficial creada por los castores puede alcanzar niveles de capacidad en un período de tiempo relativamente corto (

El estudio fue publicado en la diario Ecografia.