Los corales del Mediterráneo se están ‘extinguiendo funcionalmente’ debido al cambio climático

El cambio climático está afectando a los corales en todas partes, incluso en el Mediterráneo, según un nuevo estudio.

Paramuricea clavata. Imagen vía Wikimedia.

Las poblaciones de coral en el Mediterráneo están experimentando un daño inmenso debido a las olas de calor inducidas por el cambio climático. Dos especies emblemáticas, la gorgonia roja (Paramuricea clavata) y el coral rojo (Corallium rubrum), han perdido entre el 80 y el 90 % de su biomasa total desde 2003, según una nueva investigación.

Los hallazgos son muy preocupantes. Las poblaciones de coral son un eje de los ecosistemas marinos a los que pertenecen, y proporcionan alimento y refugio a una multitud de otras especies. La increíble disminución observada en este documento es probablemente indicativa de las comunidades de coral más amplias en el Mediterráneo. Si es así, la vida silvestre en el mar podría estar en una situación mucho más grave de lo que nadie creía.

Un mar de problemas

“Observamos una pérdida de biomasa media respecto a la biomasa inicial del 80% en las poblaciones de gorgonia roja, y de hasta un 93% respecto a la población estudiada de coral rojo”, apunta Daniel Gómez, investigador del Instituto de Ciencias del Mar de Barcelona ( ICM-CSIC) y autor principal del estudio.

“Estos datos son preocupantes para la conservación de estas especies emblemáticas, e indican que los efectos de la crisis climática se están acelerando con consecuencias evidentes para los paisajes submarinos, donde la pérdida de coral equivale a la pérdida de árboles en los bosques”, señala Joaquim Garrabou, también miembro del ICM-CSIC.

Los autores explican que las poblaciones de las dos especies de coral estudiadas podrían no recuperarse en las condiciones actuales. Su difícil situación se debe al aumento de las temperaturas, pero especialmente a las importantes olas de calor que han afectado a la región en repetidas ocasiones, la primera de las cuales ocurrió en 2003.

Las temperaturas del agua están alcanzando niveles que son completamente insoportables para estos corales y mantienen esas temperaturas durante días, incluso semanas, explican los autores. Si bien los corales de todo el mundo se ven afectados, este es el primer estudio que cuantifica los efectos del cambio climático y las olas de calor en los corales mediterráneos en particular. Aquí, como en otras zonas, el cambio climático está provocando una mortalidad masiva en los ecosistemas costeros del mar.

Ambas especies son emblemáticas del Mediterráneo y sustentan los complejos ecosistemas de la zona. También tienen un papel importante que desempeñar en la configuración de los paisajes y la apariencia distintivos del mar.

Actualmente, los investigadores tienen información sobre la respuesta a corto plazo de los corales a las olas de calor marinas. Dicho esto, los corales son criaturas longevas con una dinámica de población muy lenta (crecen lentamente y generan nuevas generaciones), por lo que comprender con precisión su respuesta al cambio climático requirió décadas de estudio. Y eso fue lo que hizo el equipo.

Utilizaron datos de un proyecto a largo plazo del grupo de investigación MedRecover, que monitoreó diferentes poblaciones de coral en el área marina protegida de Scandola (en Corsega, Francia) que experimentó una mortalidad masiva después de la ola de calor de 2003. De particular interés fueron la densidad de población, la estructura de tamaño y la biomasa total, que se utilizaron como indicadores para estimar la salud general de estas comunidades de coral. Los datos se recopilaron durante quince años después de la ola de calor (hasta 2018).

Los datos mostraron que todas las poblaciones monitoreadas en el estudio no se habían recuperado después de la ola de calor. De hecho, tendían a colapsar. Hoy, están funcionalmente extintos, explica el equipo.

“Creemos que una de las principales razones por las que observamos estas trayectorias de colapso es la posible exposición recurrente a las olas de calor. [in 2009, 2016, 2017, 2018]incompatible con la lenta dinámica poblacional de estas especies”, apunta Cristina Linares, profesora del Departamento de Biología Evolutiva, Ecología y Ciencias Ambientales de la Facultad de Biología y miembro del IRBio, coautora del artículo.

“Durante estas olas de calor, las condiciones de temperatura en el área de estudio alcanzaron niveles extremos incompatibles con la vida de estos corales, lo que probablemente provocó nuevos eventos de mortalidad de las poblaciones diezmadas e imposibilitó la recuperación”.

Estas poblaciones corren un grave riesgo de extinción real, especialmente porque la cantidad y la intensidad de las olas de calor marinas aumentarán en el futuro a medida que se profundice la crisis climática. Sin embargo, el equipo agrega que es probable que haya algunas áreas en el Mediterráneo donde los impactos del cambio climático pueden ser menores debido a factores locales. Estos deberían actuar como ‘refugios climáticos’ para ayudar a preservar los corales, concluyen.

El equipo “Colapso de población de especies formadoras de hábitat en el Mediterráneo: un estudio a largo plazo de las poblaciones de gorgonias afectadas por olas de calor marinas recurrentes” ha sido publicado en el diario Actas de la Royal Society B: Ciencias Biológicas.