Los delfines hacen cola para frotar su piel contra los corales

Cuando los investigadores observaron a los delfines alinearse uno detrás del otro bajo el agua y frotar sus diferentes partes del cuerpo contra los corales, apenas podían creerlo. Este comportamiento altamente inusual de los delfines se analiza en un estudio y, según los autores del estudio, esta es una forma de automedicación: básicamente, los delfines frotan sus cuerpos contra corales y esponjas para medicar su piel.

Créditos de la imagen: Yale Cohen/Unsplash

Hace trece años, una científica llamada Angela Ziltener y su equipo estaban estudiando delfines nariz de botella que habitan en la región norte del Mar Rojo cuando notaron que esas criaturas frotaban su piel contra los corales. Este tipo de comportamiento no se había registrado antes, y Ziltener también descubrió que los delfines eran muy selectivos con el tipo de coral con el que trataban su piel.

Este comportamiento parecía ser metódico y parecía haber una razón para ello, pero no estaba claro cuál era esa razón. Para investigar más a fondo este comportamiento animal único, el investigador decidió recopilar más datos sobre la interacción entre los delfines y los pólipos de coral. Tomó más de una década analizar y resumir sus hallazgos, pero finalmente están aquí.

La biología y la química detrás de este extraño comportamiento de los delfines

Los investigadores observaron que los delfines se rascaban diferentes lados del cuerpo contra diferentes especies de coral y esponjas. Por ejemplo, los delfines frotaron la mayoría de las partes de su cuerpo (incluyendo los lados ventral, lateral y dorsal) contra Rumphella agregadaun coral gorgonia. Sin embargo, parecen frotar principalmente la región de la cabeza, el lado ventral y la aleta caudal (aleta caudal) contra el coral de cuero de seta venenosa (Sarcophyton sp.) y esponjas de mar pertenecientes al género Ircinia.

Curiosamente, cada vez que los delfines querían frotar su piel contra el coral de gorgonias, se agrupaban, formaban colas y esperaban su turno, pero el roce del coral de cuero se observó principalmente solo. Además, el comportamiento de frotamiento se observó en el caso de los delfines nariz de botella juveniles y adultos, las crías de los delfines de menos de un año solo observaban a los mayores y no parecían participar en el frotamiento grupal.

La autora principal y científica en alimentos Gertrud Morlock examinó las muestras de coral y esponja que los delfines usaban para medicar su piel. En su análisis, reveló que la muestra constaba de 17 metabolitos activos con propiedades hormonales, antibacterianas, tóxicas y antioxidantes.

Cuando los delfines frotan su piel contra el coral, los pólipos de los corales liberan moco que contiene los metabolitos. Estos metabolitos luego entran en contacto con la piel de los delfines y les brindan alivio. Al explicar más esta interacción, Ziltener y Morlock le dijeron a ZME Science:

“Los corales de cuero y las esponjas son más compactos y más duros en su textura que las ramas blandas del coral gorgonia, por lo que los delfines empujan con fuerza una parte del cuerpo en particular hacia el sustrato seleccionado. El frotamiento repetido permite que los metabolitos bioactivos entren en contacto directo con la piel de los delfines, lo que a su vez podría ayudarlos a mantener la homeostasis de su piel y ser útiles para la profilaxis o el tratamiento auxiliar contra las infecciones microbianas”.

Los investigadores también destacan que los delfines nariz de botella no necesitan tener una condición particular de la piel para mostrar este comportamiento, pero a veces incluso se despiertan entre siestas para rascarse el cuerpo. Cuando se les preguntó acerca de la importancia de este hábito de frotamiento para los delfines, los investigadores agregaron además:

“Nuestra hipótesis parece plausible de que los delfines utilicen estos metabolitos secundarios bioactivos contra irritaciones dérmicas o patógenos en el sentido de medios preventivos o curativos. La vinculación de la observación con la detección efectiva es nueva. Aunque se sabe que especies similares de corales gorgonias producen metabolitos secundarios antimicrobianos y citotóxicos y se informa que las especies de corales de cuero contienen metabolitos bioactivos, los hallazgos no estaban relacionados con los corales y las esponjas a los que los delfines accedían selectivamente”.

Los arrecifes de coral son dormitorios para los delfines

Sin embargo, estas clínicas coralinas están en serios problemas. Un impactante informe encontró que nuestro planeta ya ha perdido el 50% de sus arrecifes coralinos totales en los últimos 70 años. Además, debido al aumento de las emisiones de carbono y las acciones que impulsan el cambio climático, los eventos de blanqueamiento de corales están en aumento.

Los arrecifes de coral son esenciales para la supervivencia de miles de especies submarinas, incluidos delfines y pólipos de coral. Como demuestra este estudio, todavía estamos descubriendo las muchas formas en que los arrecifes de coral sustentan los ecosistemas marinos. Sin embargo, Ziltener y ella enfatizan que aunque los corales son tan importantes para la biodiversidad de nuestro planeta, no estamos actuando de manera responsable para protegerlos.

Créditos de la imagen: NOAA/Unsplash

Zeiltener también expresa su preocupación por la forma en que las personas que participan en actividades relacionadas con el turismo de delfines tratan a estos animales. Ha establecido una organización sin fines de lucro llamada Dolphin Watch Alliance que promueve la investigación y los esfuerzos de conservación centrados en los delfines.

“La industria del turismo gana mucho dinero ahora con la natación con delfines. Las personas sueñan con nadar con los delfines, entonces están averiguando qué arrecifes usan y molestando a los delfines si no siguen las pautas sobre cómo acercarse a ellos de manera responsable”, señala el investigador.

Zeiltener y Morlock creen que los arrecifes de coral tienen importancia no solo porque albergan muchas especies marinas, sino también porque estos hábitats nos permiten comprender mejor la relación entre las especies de invertebrados y vertebrados. Los científicos pueden idear estrategias de conservación más eficaces mediante el estudio de estas interacciones.