¿Los dinosaurios eran realmente de sangre fría? Una nueva investigación dice ‘realmente no’

¿Los dinosaurios eran realmente de sangre fría?  Una nueva investigación dice 'realmente no'

Tradicionalmente, los dinosaurios se han agrupado y representado junto a los reptiles, lo que lleva a suponer que comparten los rasgos y el estilo de vida de estos últimos. Pero durante las últimas tres décadas ha ido aumentando la evidencia de que los dinosaurios eran bastante parecidos a las aves, y los ancestros de las aves, surgió una nueva pregunta entre los paleontólogos: ¿los dinosaurios eran de sangre fría?

Créditos de la imagen Mike Shaver / Flickr.

Un nuevo estudio del Instituto de Tecnología de California aporta nueva evidencia de que el metabolismo de estas antiguas bestias probablemente funcionaba para producir criaturas de sangre caliente, a juzgar por los compuestos de desecho bioquímicos que producían.

Rastros reveladores

“Esto es realmente emocionante para nosotros como paleontólogos: la cuestión de si los dinosaurios eran de sangre fría o caliente es una de las preguntas más antiguas de la paleontología, y ahora creemos que tenemos un consenso de que la mayoría de los dinosaurios eran de sangre caliente”, dijo. la autora principal del estudio, Jasmina Wiemann, investigadora postdoctoral en el Instituto de Tecnología de California.

Para el estudio, el equipo analizó los productos de desecho resultantes de la interacción entre el oxígeno y las proteínas, azúcares y lípidos dentro de los cuerpos de los dinosaurios. Wiemann y su equipo analizaron muestras de fémur (hueso del muslo) de 55 criaturas diferentes, incluidos 30 animales extintos y 25 modernos, para trazar cómo varía la cantidad de tales moléculas entre los diferentes organismos.

La cantidad de tales moléculas de desecho producidas por un organismo escala con la cantidad de oxígeno que toma del medio ambiente y, por lo tanto, puede decirnos si era de sangre fría o caliente. Estas moléculas aparecen como parches de color oscuro en los fósiles; son muy estables y no se disuelven en agua, por lo que aguantan muy bien el proceso de fosilización y nos dan información fiable sobre cualquier fósil en el que se encuentren.

Entre las muestras que analizó el equipo se encontraban huesos pertenecientes a dinosaurios, pterosaurios (reptiles voladores gigantes) y reptiles marinos como el plesiosaurio, junto con aves, lagartos y mamíferos modernos. Utilizaron una técnica conocida como espectroscopia infrarroja para medir las moléculas de desecho en estas muestras y luego compararon estas cifras con las tasas metabólicas conocidas de los animales modernos. Con base en estos conjuntos de datos, el equipo podría estimar las tasas metabólicas de las especies extintas.

Los resultados sugieren que las tasas metabólicas de los dinosaurios eran típicamente altas. Las tasas de algunas especies fueron más similares a las de las aves modernas que tienen temperaturas corporales promedio de alrededor de 107,6 grados Fahrenheit / 42 Celsius, y más altas que las del mamífero promedio, con temperaturas corporales típicas de alrededor de 98,6 grados Fahrenheit / 37 Celsius.

Sin embargo, se identificaron algunas excepciones notables en el estudio. Los ornitisquios, un orden de animales caracterizados por sus caderas de lagarto que incluyen triceratops y estegosaurios, parecían haber desarrollado tasas metabólicas más bajas, comparables a las de las especies modernas de sangre fría.

“Las lagartijas y las tortugas se sientan al sol y toman el sol, y es posible que tengamos que considerar una termorregulación ‘comportamental’ similar en los ornitisquios con tasas metabólicas excepcionalmente bajas. Los dinosaurios de sangre fría también podrían haber tenido que migrar a climas más cálidos durante la estación fría, y el clima puede haber sido un factor selectivo de dónde podrían vivir algunos de estos dinosaurios”, dijo Wieman.

Aunque en el pasado se planteó la hipótesis de que las aves sobrevivieron a la extinción masiva que acabó con los dinosaurios hace 66 millones de años, los hallazgos del equipo no respaldan esta opinión. Muchas especies que se identificaron por tener tasas metabólicas muy altas se extinguieron durante ese tiempo.

Se ha propuesto que tener una tasa metabólica alta es una de las razones por las que las aves sobrevivieron a la extinción masiva que acabó con los dinosaurios hace 66 millones de años. Sin embargo, Wiemann dijo que este estudio indicaba que esto no era cierto: muchos dinosaurios con capacidades metabólicas excepcionales similares a las de las aves se extinguieron.

Los animales de sangre caliente, aquellos con altas tasas metabólicas, necesitan mucho oxígeno y calorías para mantener su temperatura corporal, mientras que los animales de sangre fría pueden sobrevivir con mucha menos comida. El documento actual responde a una pregunta de larga data en paleontología y brindará una mejor información para comprender cómo vivían estas antiguas bestias.

El artículo “Las biomoléculas fósiles revelan un metabolismo aviar en el dinosaurio ancestral” ha sido publicado en el diario Naturaleza.