¿Los dinosaurios ya estaban en declive antes del impacto del asteroide?

¿Los dinosaurios ya estaban en declive antes del impacto del asteroide?

Un estudio reciente respaldado por modelos informáticos sugiere que el reinado de los dinosaurios ya había comenzado a debilitarse unos diez millones de años antes del impacto del asteroide, hace 66 millones de años.

Hace 66 millones de años, una roca de unos diez kilómetros de diámetro tocó nuestro planeta frente a las costas de México. La explosión, cuya potencia habría sido equivalente a diez mil millones de bombas atómicas, puso patas arriba el curso de la historia, llevando a la extinción a más del 75% de los seres vivos, incluidos los dinosaurios no aviares.

Este impacto no dejó ninguna posibilidad a los dinosaurios. Según un estudio publicado en 2017, este asteroide habría golpeado un área de mar poco profundo bajo la cual yacía grandes depósitos de hidrocarburos y yeso. Sin embargo, hace 66 millones de años, solo el 13% de la superficie de la Tierra contenía suficientes de estas “latas de gasolina” para llevar a tal extinción. Las nubes tóxicas incendiaron el cielo, los rayos del sol se bloquearon y la fotosíntesis dejó de funcionar.

Pero eso no es todo. Según las simulaciones por computadora llevadas a cabo hace dos años, este asteroide también habría impactado el área objetivo debajo el peor ángulo posible (unos 60 grados sobre el horizonte). Este ángulo de enfoque, explican los investigadores, de hecho habría maximizado la cantidad de gases cambiantes proyectados en la atmósfera superior.

Por lo tanto, ahora se establece que un asteroide precipitó la extinción de dinosaurios no aviares hace 66 millones de años. Pero, ¿cómo eran estos animales antes de este evento?

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Crédito: Chase Stone

Ecosistemas ya debilitados

Los paleontólogos han debatido el tema durante mucho tiempo. Un nuevo estudio publicado en Comunicaciones de la naturaleza sugiere que estas criaturas ya estaban disminuyendo unos diez millones de años antes del impacto del objeto.

“Observamos las seis familias de dinosaurios más abundantes a lo largo de todo el período Cretácico, que abarcó entre 150 y 66 millones de años hace unos años, y descubrimos que todas evolucionaron, se expandieron y obtuvieron un éxito evidente”., explica Fabien Condamine, investigador del CNRS en el Instituto de Ciencias Evolutivas de Montpellier.

“Entonces, hace 76 millones de años, muestran un desaceleración repentina. Sus tasas de extinción han aumentado y, en algunos casos, la tasa de origen de nuevas especies también ha disminuido ”.

Para este trabajo, los investigadores se basaron en técnicas de modelado bayesiano. Esto último permitió tener en cuenta varias incertidumbres como registros fósiles incompletos o incertidumbres sobre la datación. Estos modelos también se han ejecutado millones de veces para examinar todas estas posibles fuentes de error.

Según estos análisis, las especies fitófagas (que se alimentaban de plantas) habrían comenzado a desaparecer primero, debilitando finalmente al resto de los ecosistemas.

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Crédito: enriquelopezgarre / pixabay

Cambio de dominio

Los investigadores también exploraron diferentes causas que posiblemente llevaron al declive de los dinosaurios.

“Quedó claro que había dos factores principales”, explica Mike Benton, de la Universidad de Bristol y coautor de este trabajo. “Por un lado, el clima general se estaba enfriando, lo que dificultaba la vida de los dinosaurios, que probablemente dependían de las temperaturas cálidas. Luego, la pérdida de herbívoros hizo que los ecosistemas fueran inestables, lo que finalmente condujo a una cascada de extinción ”.

Los investigadores también encontraron que las especies de dinosaurios de vida más larga eran las más frágiles, tal vez reflejando “Que no pudieron adaptarse a las nuevas condiciones de la Tierra”.

Hace 66 millones de años, los dinosaurios obviamente ya estaban amenazados. Entonces, el asteroide habría dado solo el golpe final. Mientras tanto, otros grupos comenzaron a dominar, incluidos los mamíferos.


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