Los elefantes están evolucionando para perder sus colmillos debido a la presión de la caza furtiva

Los colmillos suelen ser una gran ventaja para los elefantes, ya que pueden usarlos para cavar en busca de agua, quitar la corteza para alimentarse y hacer justas con otros elefantes. Pero esos grandes incisivos también pueden ser un problema en medio de la intensa caza furtiva de marfil. Ahora, los investigadores han descubierto que los elefantes en Mozambique han evolucionado hacia la falta de colmillos en un área afectada por los cazadores furtivos.

Crédito de la imagen: Flickr / Juraj

Mozambique atravesó una guerra civil desde finales de la década de 1970 hasta principios de la de 1990, y ambos lados del conflicto se centraron en los elefantes para obtener marfil para financiar sus esfuerzos bélicos. Como resultado, la población de elefantes cayó más del 90% en lo que ahora es el Parque Nacional Gorongosa del país, pasando de 2.000 animales cuando comenzó el conflicto a unos 250.

Muchos de los que sobrevivieron compartieron una característica clave: más del 30% de las hembras no tenían colmillos de forma natural, lo que significa que no podían desarrollarlos, mientras que antes de la guerra solo el 18% carecían de colmillos. Los genes están detrás de si los elefantes heredan los colmillos de sus padres. Entonces, después de la guerra, las hembras supervivientes sin colmillos transmitieron sus genes con resultados sorprendentes.

“Nuestro estudio muestra cómo un pulso repentino de disturbios civiles puede causar cambios evolutivos abruptos y persistentes en animales longevos, incluso en medio de una disminución extrema de la población. En Gorongosa, la recuperación tanto de la abundancia de elefantes como de la morfología de los colmillos ancestrales puede ser crucial para la restauración del ecosistema ”, escribieron los investigadores en la revista Science.

La evolución de un elefante

Investigadores de la Universidad de Princeton trabajaron con colegas en Mozambique para comprender mejor cómo el comercio de marfil había inclinado la balanza de la selección natural. Observaron más de 800 elefantes en el parque nacional de Gorongosa durante varios años y crearon un catálogo de madres y crías recolectando muestras de sangre de ellos.

Como los elefantes sin colmillos eran hembras, el equipo decidió centrarse en el cromosoma X. Mientras que los machos tienen un cromosoma X e Y, las hembras tienen dos X. También creían que el gen relevante era dominante (una hembra solo necesita un gen alterado para no tener colmillos) y cuando se transmite a los embriones masculinos podría alterar su fase de desarrollo.

Después de secuenciar los genomas, los investigadores identificaron un gen dominante que puede explicar la falta de colmillos, llamado AMELX. El gen se transmite de madres a hijos en el cromosoma X; sorprendentemente, los humanos también lo tienen. En las personas, la alteración genética hace que los dientes de las mujeres se vuelvan quebradizos. Pero en los machos humanos, un gen alterado generalmente significa la muerte.

Para los investigadores, esto también podría ser cierto en el caso de los elefantes africanos. Si un macho tiene un gen AMELX alterado, es probable que muera. Pero el gen mutado conduce simplemente a la falta de colmillos en una elefante hembra. No tener colmillos puede no parecer un problema crítico, pero esto podría tener un efecto de bola de nieve en todo el ecosistema de los elefantes africanos.

Si un elefante no tiene colmillos, significa que su comportamiento cambia. Ya no presionan por árboles porque no pueden quitarles la corteza, por ejemplo. Esto también afecta a otros animales. Una vez que los elefantes empujan los tees, esto abre un nuevo espacio para otras plantas de pastizales, lo que crea hábitats para otras especies. La disminución de los elefantes con colmillos altera ese proceso.

En última instancia, si bien esto puede permitir que los elefantes sobrevivan a la crisis de la caza furtiva, podría tener efectos en cascada a largo plazo para todo el ecosistema.

“Un aumento de la falta de colmillos en toda la población puede tener impactos río abajo como una reducción de la bioturbación, cambios en la composición de las especies de plantas, una menor heterogeneidad espacial y una mayor cobertura de árboles, cualquiera de los cuales podría afectar a una miríada de otras propiedades del ecosistema. En otros lugares, la evolución de especies que realizan funciones ecológicas clave ha ejercido efectos potentes ”, escribieron los investigadores.

El estudio fue publicado en la revista Science.