Los equidnas espinosos se refrescan soplando burbujas de mocos

Para mantenerse frescos en los meses más cálidos, los equidnas espinosos (mamíferos australianos que ponen huevos) emplean un truco inusual: soplan burbujas de moco para mantener la nariz húmeda, según un nuevo estudio.

Hay tres grupos de mamíferos: euterios, marsupiales y monotremas. Las crías de las primeras se nutren en la placenta de su madre, mientras que las segundas se desarrollan en estado larvario dentro de un marsupio (o bolsa marsupial). Finalmente, en el grupo de los monotremas, los animales ponen huevos, pero también alimentan a sus crías con leche. Este último grupo incluye ornitorrincos y equidnas. Sin embargo, es precisamente de uno de estos animales del que os hablamos hoy.

En el marco de este trabajo publicado en Biology Letters, investigadores de la Universidad de Curtin (Australia) se han interesado precisamente por capacidades de termorregulación equidnas. Y por una buena razón, algunos estudios de laboratorio han sugerido que no pueden sobrevivir a las temperaturas por encima de 35°C. Sin embargo, sabemos que algunos de estos mamíferos, en particular los equidnas de pico corto (Tachyglossus aculeatus), viven en toda Australia, a veces en áreas donde las temperaturas superan regularmente este umbral.

Por lo tanto, esta observación sugirió que este monotrema debe tener un medio para regular su temperatura. La pregunta era cómo.

burbujas de mocos

Los animales de sangre caliente o endotérmicos utilizan varias técnicas para mantenerse frescos cuando es necesario. Una de ellas es simplemente salir solo de noche y dormir en madrigueras o troncos huecos durante el día. Sin embargo, incluso estos ambientes a priori “protegidos” pueden presentar temperaturas superiores a los 35°C.

Otra opción es la evaporación. La mayoría de los mamíferos logran esto sudando o lamiéndose en un intento de evaporar el exceso de calor corporal. Sin embargo, los equidnas no sudan ni se lamen. Finalmente, una tercera posibilidad es jadear para mantenerse fresco, como hacen los perros. Sin embargo, nuevamente, los equidnas no jadean.

Entonces cómo lo hacen? De hecho, la respuesta fue justo debajo de su nariz (no investigadores, sino equidnas). Al examinar el metabolismo de varios especímenes en el laboratorio, los investigadores notaron que burbujas a través de la boca cuando se exponen a altas temperaturas. Por lo tanto, el equipo planteó la hipótesis de que podría ser un mecanismo potencial para reducir la temperatura corporal.

El pico del equidna alberga un depósito de sangre que se acumula cerca de la superficie. Una burbuja reventada que recubre el hocico con una capa de moco podría, en teoría, absorber el calor de la sangre y evaporarse.

mocos de equidna
Créditos: Christine Cooper

Un proceso que tiene dos propósitos

Para probar su hipótesis, los investigadores colocaron varias cámaras térmicas en un sitio frecuentado por equidnas salvajes. Los animales fueron observados durante varios meses. Durante los meses de verano, el equipo descubrió que los hocicos de los animales siempre se mantenían frescos, incluso cuando las temperaturas superaban las de sus cuerpos, lo que sugiere pérdida sustancial de calor a este nivel.

Sabemos que la punta del hocico de estos animales debe mantenerse húmeda para facilitar la electrorrecepción durante el forrajeo. Los equidnas se alimentan de hormigas y termitas al detectar los impulsos eléctricos emitidos por las contracciones musculares de sus presas subterráneas. Y para funcionar correctamente, estos electrorreceptores nasales deben permanecer húmedos. Sin embargo, a partir de este trabajo parece que los equidnas humedecen más sus narices cuando aumentan las temperaturas, lo que sugiere un necesidad de termorregulación.

El próximo paso será modelar la cantidad de calor perdido a través de estas ventanas de evaporación. Este trabajo futuro también podría ayudar a los investigadores a aprender más sobre la capacidad de estos animales para alimentarse en condiciones de calor extremo y predecir cómo podrían hacer frente al aumento de las temperaturas medias.