Los glaciares de montaña retienen menos agua de lo que se pensaba

Investigadores de la Université Grenoble Alpes (Francia) y el Dartmouth College (EE. UU.) han producido el primer atlas del mundo que detalla el movimiento y el espesor de los glaciares de montaña. Sin embargo, los datos muestran que la cantidad de agua almacenada por estos últimos es mucho menos importante de lo que se pensaba. El estudio fue publicado en la revista Geociencia de la naturaleza este 7 de febrero.

Utilizando 800.000 imágenes de alta resolución adquiridas entre 2017 y 2018 por dos satélites en órbita baja, el atlas incluye más de 200.000 glaciares terrestres correspondientes al 98% de la superficie total del mundo. Al final de este trabajo, los investigadores encontraron que la cantidad de hielo era un 20% menor que la reportada por estimaciones anteriores. Y por una buena razón, muchos glaciares son más delgados de lo esperado.

Glaciares: menos agua en promedio a nivel mundial, pero balances regionales contrastantes

Encontrar menos hielo es significativo y tendrá implicaciones para millones de personas en todo el mundo. “, relata Mathieu Morlighem, coautor del estudio. De hecho, requerirá ajustar las proyecciones del aumento del nivel del mar y el volumen de agua disponible localmente para la producción hidroeléctrica o el riego. “ Los resultados sugieren que los glaciares tienen una contribución potencial al aumento del nivel del mar de 257 ± 85 milímetros, un 20 % menos que las estimaciones anteriores. dice el estudio en su resumen.

Si los glaciares almacenan menos agua en promedio en todo el mundo, sin embargo, el panorama es mucho más contrastado a nivel regional. Mientras que los Andes tropicales, por ejemplo, contienen un 27 % menos de agua, los Himalayas son una excepción con un 37 % más de agua. Los Alpes europeos contienen un 8% menos. “ La tendencia del calentamiento global y la pérdida de masa permanece sin cambios “, enfatiza Mathieu Morlighem. ” Este estudio proporciona la imagen necesaria para que los modelos ofrezcan proyecciones más fiables del tiempo restante en estos glaciares “.

Alpes glaciares
Vista aérea de los Alpes. Créditos: pxhere.

Estimar el volumen de los glaciares, una tarea compleja y llena de incertidumbres

Los autores explican que la sobreestimación media del espesor de los glaciares se debe a la falta de mediciones en profundidad y por tanto a que muchos glaciares solo se estudian parcialmente. Además, muchas veces no se conoce la velocidad de su flujo, aunque puede dar información sobre la distribución de zonas más o menos gruesas en cada glaciar. Gracias a este nuevo atlas, ahora se informan las velocidades de flujo de casi todos los glaciares del mundo.

Por lo general, pensamos en los glaciares como hielo sólido que puede derretirse en el verano, pero el hielo en realidad fluye como un jarabe espeso por su propio peso. “, explica el científico. ” El hielo fluye desde elevaciones altas a bajas donde finalmente se convierte en agua. Usando imágenes satelitales, podemos rastrear el movimiento de estos glaciares desde el espacio a escala global y, a partir de ahí, inferir la cantidad de hielo en todo el mundo. “.

Si este trabajo marca un verdadero avance en cuanto a la cantidad de agua contenida en los glaciares, siguen siendo no obstante acompañada de persistentes márgenes de error. Esto es especialmente cierto en áreas densamente pobladas de Asia y América del Sur. Además, los autores piden una reevaluación del volumen de los glaciares implementada en modelos numéricos y la implementación de mediciones directas del espesor del hielo en regiones que todavía están (demasiado) mal documentadas.


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