Los halcones usan ‘maquillaje natural’ para mejorar su éxito en la caza

Hay más de 40 especies de halcones en el mundo, y muchas de ellas exhiben un plumaje oscuro distintivo debajo del ojo. Llamadas áreas malares (o franja malar), este plumaje es casi siempre negro, casi como si fuera maquillaje negro; ahora, los investigadores tienen una mejor idea de por qué.

La franja malar oscura directamente debajo de los ojos del halcón peregrino probablemente reduce el brillo de la luz solar, un rasgo evolutivo imitado por algunos atletas de élite que se untan maquillaje oscuro debajo de los ojos para ayudarlos a detectar pelotas que se mueven rápidamente en deportes competitivos. Crédito: Foto (izquierda): Halcón peregrino por Greg Hume (Greg5030) – CC BY-SA 3.0; Foto (derecha): Tom Brady por Jeffrey Beall – CC BY 3.0

La vida de los halcones a menudo ocurre a gran velocidad. El halcón peregrino, el más rápido del grupo, puede alcanzar velocidades de hasta 390 km / h (242 mph). A ese tipo de velocidad, cada detalle importa, y una visión aguda es crucial. Según un nuevo estudio, estas áreas oscuras directamente debajo de los ojos de los halcones funcionan para reducir el resplandor de la luz solar y ofrecen una ventaja adicional para la vista de los cazadores durante las persecuciones a alta velocidad.

“El halcón peregrino representa la especie ideal para explorar esta hipótesis de larga data, porque tiene una de las distribuciones más extendidas de todas las especies de aves, y está presente en todos los continentes excepto en la Antártida; por lo tanto, está expuesto a algunos de los más brillantes y algunos de las áreas más aburridas del mundo ”, dijo el profesor asociado Arjun Amar del UCT FitzPatrick Institute, quien supervisó la investigación.

Esta hipótesis se ha propuesto anteriormente, pero este es el primer estudio que relaciona los niveles de radiación solar con el plumaje del ‘delineador de ojos’. Para llegar a esta conclusión, los investigadores recopilaron fotos de halcones peregrinos de todo el mundo publicadas por observadores de aves, notando el tamaño de la franja malar de cada ave. Luego, correlacionaron el tamaño y la forma de estas franjas con aspectos del clima local (como la lluvia y la intensidad de la luz solar).

En los lugares donde la luz del sol era más intensa, las rayas malares tendían a ser más grandes y más oscuras.

“Descubrimos que el tamaño y la prominencia de la franja malar se asociaron positivamente con la radiación solar anual promedio, pero no con otras variables ambientales, como la temperatura y la lluvia”, escriben los investigadores. “Nuestros resultados proporcionan la primera evidencia publicada para la hipótesis de que esta característica del plumaje funciona para reducir la cantidad de deslumbramiento solar reflejado en los ojos del halcón, mejorando así la capacidad de localizar y apuntar a presas ágiles en condiciones brillantes”.

Esto no sorprenderá a la mayoría de los biólogos, ya que muchos ya aceptaron esta hipótesis. Sin embargo, hasta este estudio, la evidencia real era escasa.

“La hipótesis del resplandor solar se ha arraigado en la literatura popular, pero nunca antes se había probado empíricamente”, dijo Michelle Vrettos, estudiante de maestría de la UCT que llevó a cabo la investigación. Vrettos agregó: “Nuestros resultados sugieren que la función de la franja malar en los peregrinos se explica mejor por esta hipótesis del resplandor solar”.

Aun así, esto sigue siendo solo una correlación y no una causalidad. En otras palabras, no se puede descartar por completo una coincidencia. Aún así, este tipo de evidencia indirecta es importante para encontrar conexiones que puedan ayudarnos a comprender por qué algunas criaturas evolucionaron para ser como las vemos hoy. Afortunadamente, a medida que las cámaras se han vuelto cada vez más accesibles e Internet ha permitido que las personas compartan sus fotos con facilidad, los investigadores tienen acceso a un tesoro de imágenes sin precedentes. Amar concluye:

“Agradecemos a todos los fotógrafos de todo el mundo que han depositado sus fotos en sitios web. Sin sus esfuerzos, esta investigación no habría sido posible “.

Referencia de la revista: Michelle Vrettos, Chevonne Reynolds, Arjun Amar. El tamaño y la prominencia de la franja malar en los halcones peregrinos varían positivamente con la radiación solar: apoyo a la hipótesis del deslumbramiento solar. Letras de biología, 2021; 17 (6): 20210116 DOI: 10.1098 / rsbl.2021.0116