Los investigadores descubren por qué los girasoles siempre miran hacia el este

Los girasoles no solo son hermosos a la vista, también son bastante interesantes. Cuando están creciendo, las cabezas giran hacia adelante y hacia atrás para seguir al sol durante el día. Pero cuando maduran, los vapores se endurecen y la flor termina mirando hacia el Este. En un nuevo estudio, investigadores de la Universidad de California descubrieron por qué sucede esto.

Crédito de la imagen: Flickr / Mike Atkinson

Mas que solo una cara bonita

Los girasoles son más interesantes de lo que la mayoría de la gente cree. Su nombre científico es Helianthus, que proviene de las palabras griegas para “sol” y “flor”, y hay alrededor de 70 especies de ellas. Pueden tener diferentes formas, y algunas pueden ser altas y otras bajas. Incluso pueden tener diferentes colores. El amarillo es el más común, pero también hay girasoles rojos, naranjas y púrpuras.

Un girasol es en realidad un compuesto de cientos (a veces miles) de flores individuales. Estos se desarrollan primero en el borde exterior de la cabeza de la flor, formando patrones espirales característicos. Cada girasol tiene hasta 2000 semillas. Se utilizan para cultivar flores pero también como alimento para pájaros y humanos como refrigerio saludable.

En un estudio anterior, los investigadores encontraron que los girasoles aprenden a anticipar el movimiento del sol, inclinándose de oeste a este para que puedan absorber la máxima cantidad de luz solar independientemente de la hora del día. Esto se debe a que tienen un reloj interno llamado ritmo circadiano, similar a los ritmos circadianos que regulan la actividad en los humanos.

Ahora, en un nuevo estudio, los mismos investigadores de la Universidad de California querían arrojar luz sobre la tendencia de los girasoles maduros a mirar hacia el Este.

“Es bastante sorprendente que estén orientados hacia el este”, dijo Stacey Harmer, profesora de plantas y autora principal del artículo. en una oracion. “Es mejor para ellos mirar hacia el este, ya que producen más descendencia”. Pero, ¿cómo lo resolvieron y por qué lo están haciendo?

Harmer y su equipo manipularon artificialmente la orientación y la temperatura del capítulo de girasol tanto en el campo como en condiciones controladas y evaluaron la fisiología de las flores, las visitas de los polinizadores, los rasgos de las semillas y el éxito de la cría. Descubrieron que, en comparación con las cabezas de flores que miraban hacia el oeste, las que miraban hacia el este eran más cálidas por la mañana.

Esto resulta ser bastante significativo. Según Harmer, esto trajo un “beneficio energético” a las abejas que buscaban alimento por la mañana. En otras palabras, girar hacia el este hace que sea más fácil para las abejas forrajear (y polinizar) en los girasoles. Además, la luz del sol también iluminó las marcas ultravioleta que eran visibles para las abejas. En un video compartido por UC Davis que acompaña al estudio, las flores que miran hacia el este se ven con un número mucho mayor de abejas polinizadoras en comparación con las que miran hacia el oeste.

Los investigadores también encontraron que la orientación de las plantas afectaba el desarrollo de las flores y el éxito reproductivo. Aquellos que miraban hacia el este tendían a producir semillas más grandes y pesadas y liberaban polen más temprano en la mañana, lo que concuerda con los momentos en que las abejas visitan. Estos efectos parecían estar controlados por la temperatura en la flor que se escuchaba.

En otro experimento, los investigadores también intentaron rodear plantas masculinas estériles, que producen semillas pero no polen, con plantas normales orientadas hacia el este o el oeste. Utilizando el genotipado, pudieron distinguir si las plantas con esterilidad masculina fueron polinizadas por plantas orientadas al este o al oeste. El polen de las plantas orientadas al este fue responsable de más descendencia que el de las plantas orientadas al oeste.

El estudio fue publicado en la revista Nuevo fitólogo.