Los investigadores mapean cómo utilizar mejor los techos verdes para hacer que el calor de la ciudad sea más tolerable

A medida que el clima se calienta y las temperaturas promedio aumentan, las ciudades sentirán la peor parte del calor adicional. Los jardines y la vegetación en los techos pueden ayudar con eso, según un nuevo estudio del Instituto Goddard de Estudios Espaciales (GISS) de la NASA en Nueva York.

Créditos de la imagen Peggy Choucair.

Las superficies o plantas brillantes montadas en el techo pueden ayudar a absorber y reflejar parte del calor que la luz solar vierte en las ciudades. Un equipo de GISS cuantificó el impacto de los ‘techos verdes’ (techos llenos de cubierta vegetal) en la reducción de la temperatura ambiente utilizando tres edificios equipados de esta manera en Chicago. Aunque el efecto de tales edificios en las temperaturas generales en su área es menor que el de un lote lleno de plantas, el equipo informa que hay ventajas notables al cambiar el techo de un edificio de alquitrán negro o concreto simple a un jardín.

Poniéndolo verde

“A medida que las ciudades crecen y se desarrollan, necesitan tomar buenas decisiones sobre su infraestructura, porque estas decisiones a menudo duran 30 o 50 años o más”, dijo Christian Braneon, científico climático e ingeniero civil de la Universidad de Columbia y GISS. “En el contexto de olas de calor más frecuentes y más calor extremo, es importante entender cómo estas intervenciones de diseño urbano pueden ser efectivas”.

Las ciudades son significativamente más calientes que las áreas que las rodean, un fenómeno conocido como el efecto isla de calor urbano. Esto se debe a las enormes masas de asfalto, hormigón y otros materiales que atrapan el calor que cubren cada centímetro de una ciudad. El efecto combinado de estas superficies, que no reflejan ni absorben el calor de la misma manera que lo hacen las plantas, sino que lo almacenan y lo liberan más tarde, puede hacer que las ciudades sean alrededor de 10 grados Fahrenheit (6 grados Celsius) más calientes. Las áreas de la ciudad con menos espacios verdes o árboles pueden volverse aún más calientes que esto. Aquellos que tienen problemas para soportar el calor y aquellos que no pueden permitirse aislarse de él (adultos mayores, comunidades de bajos ingresos y algunas comunidades de color) se ven más afectados por estas temperaturas más altas.

Los techos verdes pueden ayudar a mitigar este calor al proporcionar una cubierta vegetal adicional a los paisajes urbanos. Pueden usar vegetación extensiva (suelo poco profundo, plantas de bajo mantenimiento) o vegetación intensiva (que requiere capas más profundas de suelo pero capaz de soportar plantas y árboles más diversos).

El equipo se asoció con los departamentos de Salud Pública y Planificación y Desarrollo de Chicago para la investigación. Juntos, estudiaron tres sitios que tenían techos verdes instalados a principios de la década de 2000: Millennium Park, City Hall y un centro comercial Walmart. Las imágenes del satélite Landsat 5, capturadas entre 1990 y 2011, se utilizaron para rastrear los cambios en las temperaturas de la superficie terrestre y la cubierta vegetal en estos sitios junto con los sitios de control que estaban cerca pero que no tenían techos verdes. Finalmente, descubrieron que dos de los edificios tenían un efecto de enfriamiento con el tiempo, pero el tercero, que reemplazó un espacio verde anterior, fue menos efectivo.

Millennium Park, cuyo techo es una mezcla intensiva de plantas y está ubicado cerca del lago Michigan (que actúa como un disipador de calor), mostró temperaturas promedio significativamente más bajas que su entorno después de que se instaló el techo (en 2004). De los tres sitios, este fue el único en el que el techo mitigó por completo el calentamiento causado por el cambio climático durante el período de estudio.

El Ayuntamiento también tiene un techo intensivo, que se instaló en 2002. Las temperaturas bajaron (en comparación con el sitio de control), pero no lo suficiente como para contrarrestar completamente el cambio climático; las temperaturas promedio aquí aumentaron al final del período de estudio.

Para el sitio de Walmart, los hallazgos pintan una imagen diferente. Si bien se agregaron techos verdes a los sitios de Millennium Park y City Hall en los edificios existentes, el sitio de Walmart se había construido recientemente durante el período de estudio. A pesar de tener un techo verde extenso, reemplazó un lote verde vacante, lo que significa que la cubierta vegetal general del área en realidad se redujo.

“En muchos lugares, es posible que estés desarrollando un área que antes no tenía nada allí; simplemente tenía vegetación cubierta de vegetación”, dijo Braneon, quien codirige la investigación urbana para el Grupo de Impactos Climáticos en GISS. “Se podría pensar que poner un techo verde en su nuevo edificio tendría un impacto significativo. Pero lo que vemos es que también se puede agregar una gran cantidad de material impermeable, como un estacionamiento alrededor del edificio. Como resultado, podría reducir el impacto del estacionamiento, pero ciertamente no ha creado el efecto refrescante que tenía la vegetación cubierta de maleza”.

Los hallazgos muestran por qué se necesitan estudios más grandes, con tamaños de muestra más grandes, para determinar cómo emplear mejor los techos verdes. Los resultados hasta ahora muestran que definitivamente hay espacio para ellos y que funcionan. A medida que las ciudades crecen y el clima se calienta, el uso de techos verdes se convertirá en un elemento cada vez más importante en nuestras estrategias para hacer frente al exceso de calor.

El análisis simple, los datos disponibles públicamente y el modelo para trabajar directamente con las ciudades podrían ayudar a los planificadores urbanos a evaluar la viabilidad de los techos verdes en sus propias áreas.

“Mi esperanza sería que los métodos que propusimos muestren una forma de bajo costo para que las personas que trabajan en ciudades con menos recursos, que tal vez no tengan acceso a una universidad o a un investigador del gobierno, estudien sus propias comunidades”, dijo McConnell.

“Tradicionalmente, los ingenieros civiles y los urbanistas asumieron un clima estacionario”, agregó Braneon. “Toda la práctica se basa en la premisa de que podemos mirar el pasado para evaluar el riesgo en el futuro. Todo se está poniendo patas arriba debido al cambio climático, así que espero hacer más trabajo que cambie la forma en que practican los ingenieros civiles y los urbanistas”.

El documento “Un enfoque cuasi-experimental para evaluar los efectos de mitigación del calor de los techos verdes en Chicago, Illinois” ha sido publicado en el diario Ciudades Sostenibles y Sociedad.