Los jaguares podrían regresar al suroeste de los EE. UU., pero solo si tienen caminos para moverse hacia el norte

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Los jaguares son la única especie de Gato grande encuentra en el continente americano. Se extienden tan al sur como Argentina, y una vez deambularon tan al norte como el Gran Cañón en los EE. UU. Hoy en día, la población reproductora más septentrional se encuentra en el estado de Sonora, al noroeste de México, justo al sur de la frontera con Arizona.

En las Américas, el jaguar ha sido durante mucho tiempo un icono y símbolo de poder y conexión con el mundo espiritual en la mitología, filosofías, cultura y arte. Los jaguares son depredadores del ápice con dietas diversas que incluyen más de 85 especies de presas diferentes. Esto les da un papel específico pero destacado en cada ecosistema donde se encuentran.

Él Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza clasifica a los jaguares como “casi amenazados”, con estimaciones de población total oscilando entre 64.000 y 173.000. Pero la evidencia muestra que las poblaciones locales en todo el continente están disminuyendo a tasas alarmantes. La gama total de Jaguars tiene reducido a más de la mitad en los últimos 70 añosprincipalmente debido a la caza y la pérdida de hábitat.

¿Podrían los jaguares regresar al suroeste de los Estados Unidos? Algunos expertos creen que es posible. Los jaguares de las poblaciones del sur de México podrían recolonizar sus antiguos territorios en Arizona y Nuevo México, o los humanos podrían reintroducirlos allí.

Nosotros estudiamos biodiversidad y conservacion de vida salvaje en las zonas fronterizas de Estados Unidos y México y han documentado movimientos de jaguares cerca de la frontera. A partir de nuestra investigación, sabemos que solo hay dos corredores principales en la frontera occidental que los jaguares podrían usar para ingresar a los EE. UU.

Rango actual de jaguares en México (zonas verdes). Los puntos representan avistamientos y los números indican regiones de conservación de jaguares. Ceballos et al., 2021, CC BY-ND

Desde nuestro punto de vista, mantener estos corredores es crucial para conectar hábitats fragmentados para jaguares y otros mamíferos, como osos negros, pumas, ocelotes y lobos mexicanos. El aumento de la conectividad, que vincula pequeños parches de hábitat en redes más grandes, es una estrategia clave para conservar animales grandes que se distribuyen en áreas amplias y para mantener comunidades ecológicas funcionales.

Los jaguares del norte

El ambiente árido del suroeste de Estados Unidos ha limitado naturalmente la distribución de los jaguares en América del Norte. Alguna vez, estos felinos fueron los principales depredadores en los ecosistemas boscosos del suroeste de los EE. UU., pero los programas de control de depredadores y la caza diezmaron sus poblaciones en el siglo XIX y principios del XX. La última hembra de jaguar en los Estados Unidos fue asesinado en Arizona en 1949.

En 1996 un guía al aire libre y un cazador fotografió un jaguar macho en las Montañas Peloncillo en el sureste de Arizona. Desde esa fecha se han identificado otros jaguares, pero no se han reportado hembras ni cachorros.

En contraste, se sabe que los jaguares están presentes en la esquina noreste del estado de Sonora en México. Aquí el Arroyo Cajon Bonito, que fluye desde la ladera oeste de la cordillera de San Luis en la divisoria continental, sostiene jaguares y otros animales grandes, incluidos osos negros, castores americanos y ocelotes. https://www.youtube.com/embed/AH9Ih4ceAJE?wmode=transparent&start=0 El Bonito, un jaguar que vive en la frontera entre México y los Estados Unidos, utilizando el área de Cajon Bonito en el noreste de Sonora.

Durante dos décadas, las tierras aledañas al arroyo han estado bajo un programa de restauración dirigido por Cuenca Los Ojos, una organización sin fines de lucro que trabaja para proteger y restaurar tierras en ambos lados de la frontera. Ahora son parte de un programa voluntario de áreas protegidas bajo la ley de México. Sistema de Áreas Naturales Protegidas.

Al este, el Reserva de la Biosfera de Janos incluye hábitat para jaguares. Al norte y al sur, una combinación de ranchos dedicados a la conservación y áreas naturales protegidas brinda la conectividad de hábitat que los jaguares necesitan para moverse entre México y los EE. UU.

Vagando en las tierras fronterizas

En 2021 filmamos un joven jaguar al que llamamos El Bonito roaming en la frontera entre Estados Unidos y México. Cada jaguar individual tiene un patrón único de manchas en su piel; cuando adquirimos videos de ambos flancos del gato, nos dimos cuenta de que en realidad estábamos viendo dos jaguares en nuestra área de estudio.

Apodamos al segundo jaguar Valerio. Últimamente se le ha visto con más frecuencia que El Bonito en la zona del arroyo Cajon Bonito. https://www.youtube.com/embed/r54In7hJcNA?wmode=transparent&start=0 Después de El Bonito, un segundo jaguar macho apareció en nuestras cámaras trampa en la frontera entre Sonora y Arizona. Lo apodamos Valerio.

Los jaguares machos tienen que dispersarse a medida que se vuelven adultos para encontrar territorios disponibles y parejas potenciales. Las hembras tienden a ocupar áreas cercanas a donde nacieron, un patrón común entre los mamíferos. El tamaño del territorio de un jaguar hembra depende de la abundancia de presas y la disponibilidad de refugio. Los machos de jaguar viajarán a través de varias áreas de distribución de hembras para aumentar sus oportunidades de apareamiento, de modo que las áreas de distribución de los machos puedan medir de aproximadamente 15 a 400 millas cuadradas (35 a 1,000 kilómetros cuadrados).

El Bonito y Valerio eran juveniles cuando los registramos por primera vez. Filmamos a Valerio por primera vez en nuestro sitio de estudio en enero de 2021. Desde entonces, ambos gatos han estado usando el arroyo como corredor. Videos recientes muestran a Valerio frotando la mejilla de un árbol caído, lo que sugiere que está establecimiento de un territorio en esta zona fronteriza.

En nuestro sitio de estudio, hemos registrado a ambos jaguares a solo 3 kilómetros (2 millas) al sur de la frontera entre Estados Unidos y México. Al norte de este sitio se encuentra Cañón de guadalupeun corredor natural en las Montañas Peloncillo que llega a los EE. UU. en la frontera entre Arizona y Nuevo México.

En 2021 el muro fronterizo fue construido a través del Cañón de Guadalupe, con parada en la línea Arizona-Nuevo México. La parte de Nuevo México de las cadenas montañosas de Peloncillo y San Luis permanece abierta.

Mantener los pasillos abiertos

Un muro fronterizo en Imperial Beach, California. Los muros fronterizos son serios obstáculos para la vida silvestre. Imagen vía Wiki Commons.

Las agencias gubernamentales y las organizaciones conservacionistas de EE. UU. y México están trabajando juntas para restaurar las especies occidentales al borde de la extinción. Poblaciones crecientes de lobos mexicanos, hurones de patas negras, cóndores de california y bisonte ofrecen esperanza de que la recuperación también es posible para los jaguares.

Según un estudio de 2021, la población de jaguares en México aumentó durante la última década y ahora es estimado en 4.800. A medida que aumenta la cantidad de jaguares en Sonora, también aumentan las posibilidades de que las hembras puedan llegar a la frontera y potencialmente aparearse con los jaguares machos que hemos documentado allí.

La pérdida de hábitat y las matanzas ilegales siguen siendo la Principales amenazas para los jaguares en el norte de México. La creación de áreas naturales protegidas que podrían albergar poblaciones reproductoras y ofrecer rutas para la expansión hacia el norte ayudaría a acelerar la recolonización natural de los jaguares en los EE. UU. Múltiples instituciones y proyectos de investigación científica han destacado la necesidad de mantener abiertos los corredores naturales para mantener el hábitat de diversas comunidades de plantas y animales.

Además de jaguares, nuestras cámaras trampa han identificado otras 28 especies de mamíferos, incluidos ocelotes, pumas y osos negros. Todos estos animales tienen al menos cierta necesidad de paisajes conectados si quieren sobrevivir a largo plazo.

Desde nuestro punto de vista, hacer posible que los jaguares recolonicen naturalmente un hábitat adecuado en los EE. UU. es una oportunidad única para fomentar el movimiento de animales en las zonas fronterizas. Mantener estos paisajes conectados beneficiará a todas las especies en esta región ecológicamente única que sirve como fuente y camino para la vida silvestre.

Vista de las Montañas Peloncillo, un corredor aún abierto para los movimientos de vida silvestre entre México y los EE. UU. La foto fue tomada en la frontera mexicana mirando al norte hacia Nuevo México. ganesh marin, CC BY-ND

ganesh marin, Doctor. Estudiante en Conservación y Manejo de Vida Silvestre, universidad de arizona y Juan KoprowskiDecano, Escuela Haub de Medio Ambiente y Recursos Naturales, Universidad de Wyoming

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